search

1

יַלְדָּה קְטַנָּה לֹא חָשָׁה בְּטוֹב, וְדוֹקְטוֹר מִיכָאִיל פֶּטְרוֹבִיץ', שֶׁאוֹתוֹ הִיא מַכִּירָה מִיָּמִים יָמִימָה, בָּא אֵלֶיהָ כָּל יוֹם. לְעִתִּים רְחוֹקוֹת הוּא מֵבִיא אִתּוֹ שְׁנֵי רוֹפְאִים נוֹסָפִים, לֹא מֻכָּרִים. הֵם הוֹפְכִים אֶת הַיַּלְדָּה עַל הַגַּב וְעַל הַבֶּטֶן, מַצְמִידִים אֶת אָזְנָם אֶל גּוּפָהּ וּמַקְשִׁיבִים לְמַשֶּׁהוּ, מוֹשְׁכִים מַטָּה אֶת הָעַפְעַפָּף הַתַּחְתּוֹן שֶׁלָּהּ וּמַבִּיטִים. בְּעוֹדָם עוֹשִׂים כָּךְ, הֵם מִתְנַשְּׁמִים בַּאֲרֶשֶׁת חֲשִׁיבוּת, פְּנֵיהֶם חֲמוּרִים, וּמְדַבְּרִים בֵּינֵיהֶם בְּשָׂפָה לֹא מוּבֶנֶת.

לְאַחַר מִכֵּן הֵם עוֹבְרִים מֵחֲדַר הַיְּלָדִים לַחֲדַר הָאוֹרְחִים, שֶׁבּוֹ אִמָּא מְחַכָּה לָהֶם. הָרוֹפֵא הַבָּכִיר בְּיוֹתֵר – אִישׁ גָּבוֹהַּ עִם שְׂעַר שֵׂיבָה שֶׁמַּרְכִּיב מִשְׁקָפַיִם מֻזְהָבִים – מְסַפֵּר לָהּ מַשֶּׁהוּ רְצִינִי וְאָרֹךְ. הַדֶּלֶת לֹא סְגוּרָה, וּמִמִּטָּתָהּ הַיַּלְדָּה רוֹאָה וְשׁוֹמַעַת הַכֹּל. הִיא אֵינֶנָּה מְבִינָה רַבִּים מִן הַדְּבָרִים, אַךְ הִיא יוֹדַעַת שֶׁמְּדַבְּרִים עָלֶיהָ.

אִמָּהּ מַבִּיטָה בָּרוֹפֵא בְּעֵינַיִם גְּדוֹלוֹת עֲיֵפוֹת וּמֻכְתָּמוֹת בִּדְמָעוֹת. כְּשֶׁהָרוֹפֵא הַבָּכִיר נִפְרָד לְשָׁלוֹם, הוּא אוֹמֵר בְּקוֹל רָם:

"הַדָּבָר הֶחָשׁוּב בְּיוֹתֵר – אַל תִּתְּנוּ לָהּ לְהִשְׁתַּעֲמֵם. מַלְּאוּ אַחַר כָּל גַּחֲמוֹתֶיהָ."

"הוֹ, דּוֹקְטוֹר, אֲבָל הִיא לֹא רוֹצָה כְּלוּם."

"אִם כֵּן, אֲנִי לֹא יוֹדֵעַ… תְּנַסּוּ לְהִזָּכֵר מָה הִיא אָהֲבָה פַּעַם, לִפְנֵי הַמַּחֲלָה. צַעֲצוּעִים… מַמְתַּקִּים כָּלְשֶׁהֵם…"

"לֹא, לֹא, דּוֹקְטוֹר, הִיא לֹא רוֹצָה כְּלוּם…"

"אָז תְּנַסּוּ לְשַׁעְשֵׁעַ אוֹתָהּ בְּכָל דֶּרֶךְ שֶׁהִיא… תִּהְיֶה אֲשֶׁר תִּהְיֶה… אֲנִי נוֹתֵן לָכֶם אֶת מִלָּתִי: אִם תַּצְלִיחוּ לְהַצְחִיק וּלְשַׂמֵּחַ אוֹתָהּ, זֹאת תִּהְיֶה הַתְּרוּפָה הַטּוֹבָה בְּיוֹתֵר. הָבִינִי, הַיַּלְדָּה שֶׁלָּכֶם חוֹלָה בַּאֲדִישׁוּת כְּלַפֵּי הַחַיִּים וְתוּ לֹא… לְהִתְרָאוֹת, גְּבִרְתִּי!"

2

" נַדְיָה מְתוּקָה, יַלְדָּהּ שֶׁלִּי יְקָרָה," אוֹמֶרֶת אִמָּא, "אוּלַי אַתְּ רוֹצָה מַשֶּׁהוּ?"

"לֹא, אִמָּא, אֲנִי לֹא רוֹצָה כְּלוּם."

"אוֹשִׁיב עַל הַמִּטָּה שֶׁלָּךְ אֶת כָּל הַבֻּבּוֹת שֶׁלָּךְ, רוֹצָה? נָשִׁים כֻּרְסָאוֹת, סַפָּה, שֻׁלְחָן וּמַעֲרֶכֶת תֵּה. הַבֻּבּוֹת יִשְׁתּוּ תֵּה וִידַבְּרוּ עַל מֶזֶג הָאֲוִיר וְעַל בְּרִיאוּת הַיְּלָדִים שֶׁלָּהֶן."

"תּוֹדָה, אִמָּא… אֲנִי רוֹצָה… מְשַׁעֲמֵם לִי…"

"טוֹב, יַלְדָּה שֶׁלִּי, לֹא צָרִיךְ בֻּבּוֹת. אוּלַי אֶקְרָא לְקַטְיָה אוֹ לְזָ'נִיצְ'קָה שֶׁיָּבוֹאוּ אֵלַיִךְ? הֲרֵי אַתְּ אוֹהֶבֶת אוֹתָן כָּל כָּךְ."

"לֹא צָרִיךְ, אִמָּא. בֶּאֱמֶת, לֹא צָרִיךְ. אֲנִי לֹא רוֹצָה כְּלוּם. כָּל כָּךְ מְשַׁעֲמֵם לִי!"

"רוֹצָה שֶׁאָבִיא לָךְ שׁוֹקוֹלָד?"

אֲבָל הַיַּלְדָּה לֹא עוֹנָה וּבוֹהָה בְּעֶצֶב בַּתִּקְרָה. שׁוּם דָּבָר לֹא כּוֹאֵב לָהּ, וְגַם אֵין לָהּ חֹם. אֲבָל הִיא מַרְזָה וְנֶחְלֶשֶׁת מִיּוֹם לְיוֹם. דָּבָר מֵהַנַּעֲשֶׂה לֹא מְעַנְיֵן אוֹתָהּ, וְאֵין דָּבָר שֶׁהִיא רוֹצָה. כָּךְ הִיא שׁוֹכֶבֶת לֵילוֹת כְּיָמִים, שְׁקֵטָה וַעֲצוּבָה. לִפְעָמִים הִיא נִרְדֶּמֶת לִכְמַחֲצִית הַשָּׁעָה, אֲבָל גַּם בַּחֲלוֹם הִיא רוֹאָה מַשֶּׁהוּ אָפֹר, אָרֹךְ, מְשַׁעֲמֵם, כְּמוֹ גֶּשֶׁם סְתָוִי.

כְּשֶׁדֶּלֶת חֲדַר הַיְּלָדִים פְּתוּחָה לַחֲדַר הָאוֹרְחִים וּמֵחֲדַר הָאוֹרְחִים הָלְאָה, לַמִּשְׂרָד שֶׁל אַבָּא, אָז הַיַּלְדָּה רוֹאָה אֶת אָבִיהָ. אַבָּא מִתְהַלֵּךְ בִּמְהִירוּת מִפִּנָּה לְפִנָּה וּמְעַשֵּׁן סִיגַרְיָה אַחֲרֵי סִיגַרְיָה. לִפְעָמִים הוּא נִכְנָס לַחֲדַר הַיְּלָדִים, מִתְיַשֵּׁב עַל קְצֵה הַמִּטָּה וּמְלַטֵּף אֶת רַגְלֶיהָ שֶׁל נַדְיָה בַּעֲדִינוּת. אָז הוּא נֶעֱמָד פִּתְאוֹם וּפוֹסֵעַ אֶל הַחַלּוֹן. הוּא שׁוֹרֵק לְעַצְמוֹ בְּעוֹדוֹ מַבִּיט אֶל הָרְחוֹב, אַךְ כְּתֵפָיו רוֹעֲדוֹת. לְאַחַר מִכֵּן הוּא מַצְמִיד בַּחֲטָף מִטְפַּחַת לְעַיִן אַחַת, לָעַיִן הַשְּׁנִיָּה, וְחוֹזֵר לַמִּשְׂרָד שֶׁלּוֹ, הַבָּעַת פָּנָיו כְּמוֹ כְּעוּסָה. שָׁם הוּא שׁוּב רָץ מִפִּנָּה לְפִנָּה וּמְעַשֵּׁן סִיגַרְיָה אַחֲרֵי סִיגַרְיָה… וְהַמִּשְׂרָד שֶׁלּוֹ נַעֲשֶׂה כֻּלּוֹ כָּחֹל מֵרֹב עָשָׁן.

3

בֹּקֶר אֶחָד הַיַּלְדָּה הַקְּטַנָּה מִתְעוֹרֶרֶת נִמְרֶצֶת קְצָת יוֹתֵר מִתָּמִיד. הִיא רָאֲתָה מַשֶּׁהוּ בַּחֲלוֹם, אֲבָל לֹא מַצְלִיחָה לְהִזָּכֵר מָה בְּדִיּוּק, וּמַבִּיטָה בַּאֲרִיכוּת וּבִתְשׂוּמַת לֵב לְתוֹךְ עֵינֵי אִמָּהּ.

"אַתְּ רוֹצָה מַשֶּׁהוּ?" שׁוֹאֶלֶת אִמָּא.

אֲבָל הַיַּלְדָּה נִזְכֶּרֶת בַּחֲלוֹמָהּ וְאוֹמֶרֶת בְּלַחַשׁ, כְּאִלּוּ מְדֻבָּר בְּסוֹד:

"אִמָּא… אֶפְשָׁר שֶׁיִּהְיֶה לִי… פִּיל? אֲבָל לֹא כָּזֶה שֶׁמְּצֻיָּר בִּתְמוּנָה… אֶפְשָׁר?"

"כַּמּוּבָן, יַלְדָּה שֶׁלִּי, כַּמּוּבָן, אֶפְשָׁר."

הִיא הוֹלֶכֶת לַמִּשְׂרָד וְאוֹמֶרֶת לְאַבָּא שֶׁהַיַּלְדָּה רוֹצָה פִּיל. אַבָּא לוֹבֵשׁ מִיָּד מְעִיל, חוֹבֵשׁ כּוֹבַע וְנוֹסֵעַ לְאַנְשֶׁהוּ. לְאַחַר מַחֲצִית הַשָּׁעָה הוּא חוֹזֵר עִם צַעֲצוּעַ יָקָר וְיָפֶה. זֶהוּ פִּיל אָפֹר גָּדוֹל שֶׁיּוֹדֵעַ לְהַנְהֵן בְּרֹאשׁוֹ וּלְנוֹפֵף בִּזְנָבוֹ; עַל גַּב הַפִּיל אֻכָּף אָדֹם, וְעַל הָאֻכָּף אֹהֶל מֻזְהָב, וְיוֹשְׁבִים בּוֹ שְׁלוֹשָׁה אֲנָשִׁים קְטַנִּים.

אַךְ הַיַּלְדָּה מַבִּיטָה בַּצַּעֲצוּעַ בְּאוֹתָהּ אֲדִישׁוּת שֶׁבָּהּ הִיא מַבִּיטָה בַּתִּקְרָה וּבַקִּירוֹת וְאוֹמֶרֶת בְּרִפְיוֹן:

"לֹא. זֶה בִּכְלָל לֹא זֶה. רָצִיתִי פִּיל אֲמִתִּי, פִּיל חַי, זֶה מֵת."

"רַק תִּסְתַּכְּלִי, נַדְיָה," אוֹמֵר אַבָּא. "עַכְשָׁו נִמְתַּח אֶת הַקְּפִיץ, וְהוּא יִהְיֶה מַמָּשׁ-מַמָּשׁ כְּמוֹ חַי."

הוּא מוֹתֵחַ אֶת הַקְּפִיץ, וְהַפִּיל מֵנִיד בְּרֹאשׁוֹ, מְנוֹפֵף בִּזְנָבוֹ, מַתְחִיל לָנוּעַ עַל רַגְלָיו וְהוֹלֵךְ בְּאִטִּיּוּת לְאֹרֶךְ הַשֻּׁלְחָן. זֶה לֹא מְעַנְיֵן כְּלָל אֶת הַיַּלְדָּה. לְמַעֲשֶׂה, זֶה מְשַׁעְמֵם אוֹתָהּ, אֲבָל כְּדֵי לֹא לְצַעֵר אֶת אָבִיהָ הִיא לוֹחֶשֶׁת בְּהַכְנָעָה:

"אֲנִי מְאוֹד-מְאוֹד מוֹדָה לְךָ, אַבָּא יָקָר. אֲנִי חוֹשֶׁבֶת שֶׁלְּאַף אֶחָד אֵין צַעֲצוּעַ יָפֶה כָּזֶה… רַק שֶׁ… זוֹכֵר… מִזְּמַן-מִזְּמַן הִבְטַחְתָּ לָקַחַת אוֹתִי לַקִּרְקָס לִרְאוֹת פִּיל אֲמִתִּי… וְלֹא לָקַחְתָּ מֵעוֹלָם…"

"אֲבָל, יַלְדָּתִי הַמְּתוּקָה, הָבִינִי, זֶה בִּלְתִּי אֶפְשָׁרִי. הַפִּיל גָּדוֹל מְאוֹד, הוּא מַגִּיעַ עַד הַתִּקְרָה, הוּא לֹא יִכָּנֵס לַבַּיִת שֶׁלָּנוּ… וְחוּץ מִזֶּה, הֵיכָן אַשִּׂיג פִּיל?"

"הוֹ, אַבָּא, הֲרֵי אֲנִי לֹא צְרִיכָה כָּזֶה גָּדוֹל… תָּבִיא לִי אֶחָד קָטָן, רַק שֶׁיִּהְיֶה חַי. אֲפִלּוּ מַמָּשׁ קָטָן… אֲפִלּוּ פִּיל פִּילוֹן."

"יַלְדָּתִי הַיְּקָרָה, אֶעֱשֶׂה כָּל דָּבָר בִּשְׁבִילֵךְ, אֲבָל אֶת זֶה אֲנִי לֹא יָכוֹל לַעֲשׂוֹת. הֲרֵי זֶה כְּאִלּוּ הָיִית אוֹמֶרֶת לִי פִּתְאוֹם: 'אַבָּא, תּוֹרִיד לִי אֶת הַשֶּׁמֶשׁ מֵהַשָּׁמַיִם.'"

הַיַּלְדָּה מְחַיֶּכֶת בְּעַצְבוּת.

"אֵיזֶה טִפֵּשׁ אַתָּה, אַבָּא. הֲרֵי אֲנִי יוֹדַעַת שֶׁאֶת הַשֶּׁמֶשׁ אִי אֶפְשָׁר לְהוֹרִיד מִפְּנֵי שֶׁהִיא שׂוֹרֶפֶת. וְשֶׁגַּם אֶת הַיָּרֵחַ אִי אֶפְשָׁר. לֹא, רַק רָצִיתִי שֶׁיִּהְיֶה לִי פִּיל תִּינוֹק… אֲמִתִּי."

וְהִיא עוֹצֶמֶת אֶת עֵינֶיהָ וְלוֹחֶשֶׁת: "אֲנִי עֲיֵפָה… תִּסְלַח לִי, אַבָּא…"

אָבִיהָ תּוֹפֵס בִּשְׂעָרוֹ וְרָץ לַמִּשְׂרָד שֶׁלּוֹ. הִיא רוֹאָה אוֹתוֹ צוֹעֵד אָנֶה וָאָנָה בְּמֶשֶׁךְ זְמַן-מָה. לְאַחַר מִכֵּן הוּא זוֹרֵק בְּהֶחְלֵטִיּוּת עַל הָרִצְפָּה סִיגַרְיָה שֶׁלֹּא גָּמַר לְעַשֵּׁן (עַל זֶה הוּא תָּמִיד חוֹטֵף מֵאִמָּא) וְצוֹעֵק לַמְּשָׁרֶתֶת:

"אוֹלְגָה, מְעִיל וְכוֹבַע!"

אִשְׁתּוֹ מוֹפִיעָה בַּמְּבוֹאָה.

"לְאָן זֶה, סָשָׁה?" הִיא שׁוֹאֶלֶת.

הוּא נוֹשֵׁם בִּכְבֵדוּת בְּעוֹד הוּא מְכַפְתֵּר אֶת כַּפְתּוֹרֵי הַמְּעִיל.

"אֲנִי בְּעַצְמִי לֹא יוֹדֵעַ, מָאשִׁינְקָה… רַק שֶׁנִּדְמֶה לִי שֶׁהַיּוֹם לִקְרַאת עֶרֶב בֶּאֱמֶת אָבִיא אֵלֵינוּ לְכָאן פִּיל אֲמִתִּי."

אִשְׁתּוֹ מַבִּיטָה בּוֹ בִּדְאָגָה.

"יַקִּירִי, אַתָּה חָשׁ בְּטוֹב? לֹא כּוֹאֵב לְךָ הָרֹאשׁ? אוּלַי לֹא יָשַׁנְתָּ טוֹב?"

"לֹא יָשַׁנְתִּי בִּכְלָל," הוּא עוֹנֶה בְּרֹגֶז. "אֲנִי רוֹאֶה שֶׁאַתְּ רוֹצֶה לִשְׁאֹל אוֹתִי אִם הִשְׁתַּגַּעְתִּי. בֵּינְתַיִם לֹא. לְהִתְרָאוֹת! הַכֹּל יִתְבַּהֵר בָּעֶרֶב."

הוּא טוֹרֵק בְּחָזְקָה אֶת דֶּלֶת הַכְּנִיסָה וְנֶעֱלָם.

4

כַּעֲבֹר שְׁעָתַיִם הוּא מוֹצֵא אֶת עַצְמוֹ בַּקִּרְקָס, יָשׁוּב בַּשּׁוּרָה הָרִאשׁוֹנָה. הוּא רוֹאֶה חַיּוֹת מְאֻלָּפוֹת מְבַצְּעוֹת תַּרְגִּילִים שׁוֹנִים. כְּלָבִים חֲכָמִים מְקַפְּצִים, מִתְגַּלְגְּלִים, רוֹקְדִים, מְיַלְּלִים לִצְלִילֵי מוּזִיקָה, מְחַבְּרִים מִלִּים מֵאוֹתִיּוֹת גְּדוֹלוֹת עֲשׂוּיוֹת קַרְטוֹן. הַקּוֹפִים – כַּמָּה מֵהֶם בַּחֲצָאִיּוֹת אֲדֻמּוֹת, אֲחֵרִים בְּמִכְנָסַיִם כְּחֻלִּים – הוֹלְכִים עַל חֶבֶל וְרוֹכְבִים עַל גַּבֵּי פּוּדֶל גָּדוֹל. אֲרָיוֹת גִ'ינְגִ'יִים עֲנָקִיִּים קוֹפְצִים מִבַּעַד לְחִשּׁוּקִים בּוֹעֲרִים. כֶּלֶב-יָם גַּמְלוֹנִי יוֹרֶה בְּאֶקְדָּח. לִקְרַאת סוֹף הַמּוֹפָע מוֹבִילִים פְּנִימָה אֶת הַפִּילִים. יֵשׁ שְׁלוֹשָׁה: אֶחָד גָּדוֹל וּשְׁנַיִם מַמָּשׁ קְטַנִּים, נַנָּסִים, אֲבָל בְּכָל זֹאת גָּדְלָם רַב בְּהַרְבֵּה מִשֶּׁל סוּס. מוּזָר לִרְאוֹת כֵּיצַד הַחַיּוֹת הָעֲנָקִיּוֹת הָאֵלֶּה, הַמְּגֻשָּׁמוֹת כָּל כָּךְ לְמַרְאֶה, מְבַצְּעוֹת אֶת הַלַּהֲטוּטִים הַמֻּרְכָּבִים בְּיוֹתֵר, שֶׁגַּם אָדָם מְיֻמָּן וְזָרִיז מְאוֹד לֹא יַצְלִיחַ לְבַצֵּעַ. הַפִּיל הַגָּדוֹל בְּיוֹתֵר מַרְשִׁים בִּמְיֻחָד. הוּא נֶעֱמַָד עַל רַגְלָיו הָאֲחוֹרִיּוֹת, מִתְיַשֵּׁב, נֶעֱמָד עַל רֹאשׁוֹ, רַגְלַיִם מַעְלָה, הוֹלֵךְ עַל בַּקְבּוּקֵי עֵץ, עַל חָבִית מִתְגַּלְגֶּלֶת, הוֹפֵךְ דַּפִּים בְּסֵפֶר קַרְטוֹן גָּדוֹל בְּעֶזְרַת הַחֵדֶק וּלְבַסּוֹף מִתְיַשֵּׁב לַשֻּׁלְחָן, כּוֹרֵךְ מַפִּית וְסוֹעֵד מַמָּשׁ כְּמוֹ יֶלֶד מְחֻנָּךְ.

הַמּוֹפָע נִגְמָר. הַקָּהָל מִתְפַּזֵּר. אָבִיהָ שֶׁל נַדְיָה נִגַּשָ לְגֶרְמָנִי גְּדַל גּוּף, הַבְּעָלִים שֶׁל הַקִּרְקָס. הַבְּעָלִים עוֹמֵד מֵאֲחוֹרֵי מְחִצַּת קְרָשִׁים וּבְפִיו סִיגָר שָׁחֹר גָּדוֹל.

"סְלַח לִי בְּבַקָּשָׁה," אוֹמֵר אָבִיהָ שֶׁל נַדְיָה, "תַּסְכִּים אוּלַי לְשַׁחְרֵר אֶת הַפִּיל שֶׁלְּךָ אֵלַי הַבַּיְתָה לִזְמַן-מָה?"

מֵרֹב הַפְתָּעָה הַגֶּרְמָנִי פּוֹעֵר לִרְוָחָה אֶת עֵינָיו וַאֲפִלּוּ אֶת פִּיו, וְהַסִּיגָר נוֹפֵל אַרְצָה. הוּא מִתְכּוֹפֵף בִּגְנִיחָה, מֵרִים אוֹתוֹ, מַכְנִיס אוֹתוֹ בַּחֲזָרָה לְפִיו וְרַק אָז אוֹמֵר:

"לְשַׁחְרֵר? אֶת הַפִּיל? הַבַּיְתָה? אֲנִי לֹא מֵבִין."

בָּעֵינַיִם שֶׁל הַגֶּרְמָנִי רוֹאִים שֶׁגַּם הוּא רוֹצֶה לִשְׁאֹל אֶת אַבָּא שֶׁל נַדְיָה אִם כּוֹאֵב לוֹ הָרֹאשׁ… אַךְ הָאָב מַסְבִּיר בִּמְהֵרָה בְּמָה הָעִנְיָן: בִּתּוֹ הַיְּחִידָה, נַדְיָה, חוֹלָה בְּאֵיזוֹ מַחֲלָה מְשֻׁנָּה שֶׁאֲפִלּוּ הָרוֹפְאִים לֹא מְבִינִים אוֹתָהּ עַד תֹּם. הִיא שׁוֹכֶבֶת זֶה חֹדֶשׁ בְּמִטָּתָהּ, מַרְזָה וְנֶחְלֶשֶׁת מִיּוֹם לְיוֹם, לֹא מִתְעַנְיֶנֶת בְּדָבָר, מִשְׁתַּעֲמֶמֶת וְדוֹעֶכֶת לְאִטָּהּ. הָרוֹפְאִים מְצַוִּים לְשַׁעְשֵׁעַ אוֹתָהּ, אֲבָל דָּבָר לֹא מוֹצֵא חֵן בְּעֵינֶיהָ; הָרוֹפְאִים מְצַוִּים לְהַגְשִׁים אֶת כָּל מִשְׁאֲלוֹתֶיהָ, אֲבָל אֵין לָהּ כָּל מִשְׁאָלוֹת. הַיּוֹם הִיא הִבִּיעָה רָצוֹן לִרְאוֹת פִּיל חַי. הֲיִתָּכֵן שֶׁאֵין כָּל אֶפְשָׁרוּת לְהַגְשִׁים אֶת מִשְׁאַלְתָּהּ?

הוּא אוֹחֵז אֶת הַגֶּרְמָנִי בְּכַפְתּוֹר מְעִילוֹ וּמוֹסִיף בְּקוֹל רוֹעֵד :"וּבְכֵן… אֲנִי, מְקַוֶּה, כַּמּוּבָן, שֶׁיַּלְדָּתִי תַּבְרִיא. אֲבָל… אִם חַס וְחָלִילָה… מָה אִם מַחֲלָתָהּ תִּגָּמֵר רַע… מָה אִם הַיַּלְדָּה תָּמוּת פִּתְאוֹם?… רַק תַּחְשֹׁב: הֲרֵי הַמַּחְשָׁבָה שֶׁלֹּא מִלֵּאתִי אַחַר מִשְׁאַלְתָּהּ הָאַחֲרוֹנָה תְּעַנֶּה אוֹתִי כָּל חַיַּי!"

הַגֶּרְמָנִי מִתְקַדֵּר וּבְזִרְתּוֹ מְגָרֵד אֶת הַגַּבָּה הַשְּׂמָאלִית בְּהִרְהוּר. לְבַסּוֹף הוּא שׁוֹאֵל: "אְהְמְמְ… בַּת כַּמָּה הַבַּת שֶׁלְּךָ?"

"בַּת שֵׁשׁ."

"אְהְמְמְ… גַּם לִיזָה שֶׁלִּי בַּת שֵׁשׁ. אְהְמְמְ… אֲבָל דַּע לְךָ שֶׁזֶּה יַעֲלֶה לְךָ בְּיֹקֶר. אֶת הַפִּיל נִצְטָרֵךְ לְהָבִיא בַּלַּיְלָה וְלָקַחַת בַּחֲזָרָה רַק בַּלַּיְלָה שֶׁלְּמָחֳרָת. בְּמַהֲלַךְ הַיּוֹם אִי אֶפְשָׁר. יִתְאַסֵּף קָהָל, וְתִהְיֶה שַׁעֲרוּרִיָּה אַחַת גְּדוֹלָה… וְאִם כָּךְ, יֵצֵא שֶׁאֲנִי אַפְסִיד יוֹם שָׁלֵם, וְתִצְטָרֵךְ לְכַסּוֹת עַל הַהֶפְסֵד."

"הוֹ, בֶּטַח, בֶּטַח… אַל תִּדְאַג בְּנוֹגֵעַ לָזֶה."

"וְחוּץ מִזֶּה, הַאִם הַמִּשְׁטָרָה תַּרְשֶׁה לְהַכְנִיס אֶת הַפִּיל לַבַּיִת?"

"אֲנִי אֲאַרְגֵּן אֶת זֶה. הִיא תַּרְשֶׁה."

"עוֹד שְׁאֵלָה אַחַת: הַאִם בַּעַל הַבַּיִת יַרְשֶׁה לְהַכְנִיס אֶת הַפִּיל לַבַּיִת שֶׁלּוֹ?

"יַרְשֶׁה. אֲנִי הוּא בַּעַל הַבַּיִת."

"אֲהָהּ! זֶה עוֹד יוֹתֵר טוֹב. וְ… כֵּן,  עוֹד שְׁאֵלָה אַחַת: בְּאֵיזוֹ קוֹמָה אַתֶּם גָּרִים?"

"בְּקוֹמָה שְׁנִיָּה."

"אְהְמְמְ… זֶה כְּבָר לֹא כָּל כָּךְ טוֹב… הַאִם יֵשׁ בַּבַּיִת שֶׁלָּכֶם גֶּרֶם מַדְרֵגוֹת רָחָב, תִּקְרָה גְּבוֹהָה, חֶדֶר גָּדוֹל, דְּלָתוֹת רְחָבוֹת וְרִצְפָּה חֲזָקָה מְאוֹד? מִפְּנֵי שֶׁהַגֹּבַהּ שֶׁל טוֹמִי שֶׁלִּי הוּא שְׁלוֹשָׁה אַרְשִׁין וָחֵצִי, וְהָרֹחַב שֶׁלּוֹ הוּא אַרְבָּעָה אַרְשִׁין. חוּץ מִזֶּה, הוּא שׁוֹקֵל מֵאָה וְעֶשְׂרִים טוֹן."

אַבָּא שֶׁל נַדְיָה מְהַרְהֵר רֶגַע.

"אַתָּה יוֹדֵעַ מָה?" הוּא אוֹמֵר. "בּוֹא נִסַּע עַכְשָׁו אֵלַי וְנִבְחַן הַכֹּל בַּמָּקוֹם. אִם יֵשׁ צֹרֶךְ, אֲנִי אֶתֵּן הוֹרָאָה לְהַרְחִיב אֶת הַדְּלָתוֹת."

"טוֹב מְאוֹד!" מַסְכִּים הַבְּעָלִים שֶׁל הַקִּרְקָס.

5

בַּלַּיְלָה מוֹבִילִים אֶת הַפִּיל לְבֵיתָהּ שֶׁל הַיַּלְדָּה הַחוֹלָה. הוּא צוֹעֵד בַּאֲרֶשֶׁת חֲשִׁיבוּת תַּחַת כִּסּוּי לָבָן בְּאֶמְצַע הָרְחוֹב, מְנַעְנֵעַ אֶת רֹאשׁוֹ וּמְקַפֵּל וּמְיַשֵּׁר לְסֵרוּגִין אֶת הַחֵדֶק שֶׁלּוֹ. סְבִיבוֹ, לַמְרוֹת הַשָּׁעָה הַמְּאֻחֶרֶת, הִתְקַהֲלוּת גְּדוֹלָה. אַךְ הַפִּיל לֹא שָׂם לֵב אֵלֶיהָ כְּלָל: הוּא רוֹאֶה מְאוֹת אֲנָשִׁים בַּקִּרְקָס בְּכָל יוֹם. רַק פַּעַם אַחַת קָרָה שֶׁהִתְרַגֵּז קַלּוֹת. פִּרְחָח אַחַד קָרַב לְרַגְלָיו וְהִתְחִיל לְהִשְׁתּוֹלֵל כְּדֵי לְשַׁעְשֵׁעַ אֶת הָאֲסַפְסוּף. שָׁלֵו וְרָגוּעַ הֵסִיר הַפִּיל אֶת כּוֹבָעוֹ שֶׁל הַפִּרְחָח מֵרֹאשׁוֹ בְּעֶזְרַת הַחֵדֶק וְזָרַק אוֹתוֹ מֵעֵבֶר לַגָּדֵר הַשְּׁכֵנָה שֶׁהָיְתָה מְכֻסָּה בְּמַסְמְרִים.

שׁוֹטֵר עוֹבֵר בַּקָּהָל וּמְנַסֶּה לְדַבֵּר אֶל לִבּוֹ:

"רַבּוֹתַי, אֲנִי מְבַקֵּשׁ מִכֶּם לְהִתְפַּזֵּר. מָה כָּל כָּךְ מְעַנְיֵן פֹּה? אֲנִי מִתְפַּלֵּא עֲלֵיכֶם! כְּאִלּוּ שֶׁאַף פַּעַם לֹא רְאִיתֶם בָּרְחוֹבוֹת פִּיל חַי."

הֵם מִתְקָרְבִים אֶל הַבַּיִת. כָּל הַדְּלָתוֹת הַמּוֹבִילוֹת לַחֲדַר הָאֹכֶל עַצְמוֹ, הָחֵל בַּדֶּלֶת הָרָאשִׁית, פְּתוּחוֹת לִרְוָחָה, כִּי לִכְבוֹד הַפִּיל הוֹרִידוּ אֶת כָּל הַבְּרִיחִים מֵהַדְּלָתוֹת בְּפַטִּישׁ. כָּךְ כְּבָר עָשׂוּ פַּעַם, כְּשֶׁהִכְנִיסוּ לַבַּיִת צַלְמִית פִּלְאִית גְּדוֹלָה.

אֲבָל הַפִּיל עוֹצֵר לִפְנֵי הַמַּדְרֵגוֹת. הוּא נֶעֱמָד שָׁם חֲסַר מְנוּחָה, לֹא מוּכָן לָזוּז מִמְּקוֹמוֹ.

"אַתָּה צָרִיךְ לָתֵת לוֹ מַשֶּׁהוּ מָתוֹק," אוֹמֵר הַגֶּרְמָנִי. "לַחְמָנִיָּה מְתוּקָה אוֹ מַשֶּׁהוּ… נוּ כְּבָר, טוֹמִי! הֵי, יַלְדּוֹן!"

אַבָּא שֶׁל נַדְיָה רָץ לַמַּאֲפִיָּה הַקְּרוֹבָה וְקוֹנֶה עוּגַת פִיסְטוּק גְּדוֹלָה עֲגֻלָּה. הַפִּיל מַבִּיעַ רָצוֹן לִבְלֹעַ אֶת כָּל כֻּלָּהּ, עִם קֻפְסַת הַקַּרְטוֹן, אֲבָל הַגֶּרְמָנִי נוֹתֵן לוֹ רֶבַע מִמֶּנָּה. הָעוּגָה עֲרֵבָה לְחִכּוֹ שֶׁל טוֹמִי, וְהוּא מוֹשִׁיט אֶת הַחֵדֶק לִפְרוּסָה נוֹסֶפֶת. אַךְ הַגֶּרְמָנִי מְתֻחְכָּם מִמֶּנּוּ. הוּא מַחְזִיק אֶת הָעוּגָה בְּיָדוֹ, וְהַפִּיל עוֹלֶה לְמַעְלָה מַדְרֵגָה אַחֲרֵי מַדְרֵגָה. הַפִּיל פּוֹשֵׁט אֶת הַחֵדֶק, פּוֹרֵשׂ אֶת הָאָזְנַיִם וְעוֹקֵב אַחֲרָיו עַל אַף רְצוֹנוֹ. בְּמַעֲלֵה הַמַּדְרֵגוֹת טוֹמִי מְקַבֵּל פְּרוּסָה נוֹסֶפֶת.

כָּךְ מוֹבִילִים אוֹתוֹ לַחֲדַר הָאֹכֶל, שֶׁכָּל הָרָהִיטִים הוּצְאוּ מִמֶּנּוּ מִבְּעוֹד מוֹעֵד וְהָרִצְפָּה בּוֹ כֻּלָּהּ כֻּסְּתָה בְּקַשׁ. אֶת הַפִּיל קוֹשְׁרִים בְּרַגְלוֹ לְטַבַּעַת שֶׁמֻּבְרֶגֶת לָרִצְפָּה. מַנִּיחִים לְפָנָיו גֶּזֶר, כְּרוּב וְלֶפֶת טְרִיִּים. הַגֶּרְמָנִי מִתְמַקֵּם עַל הַסַּפָּה לְיָדוֹ. מְכַבִּים אֶת הָאוֹרוֹת, וְכֻלָּם הוֹלְכִים לִישֹׁן.

6

לְמָחֳרָת הַיַּלְדָּה מִתְעוֹרֶרֶת לִפְנֵי שֶׁהָאוֹר הָרִאשׁוֹן מַפְצִיעַ. הַדָּבָר הָרִאשׁוֹן שֶׁהִיא שׁוֹאֶלֶת הוּא:

"מָה עִם הַפִּיל? הוּא בָּא?

"הוּא בָּא," עוֹנָה אִמָּא. "אֲבָל הוּא אָמַר שֶׁקֹּדֶם כֹּל נַדְיָה תִּתְרַחֵץ וְאַחַר כָּךְ תֹּאכַל בֵּיצָה רַכָּה וְתִשְׁתֶּה חָלָב חַם."

"הוּא טוֹב לֵב?"

"הוּא טוֹב לֵב. תֹּאכְלִי, יַקִּירָתִי. תֶּכֶף נֵלֵךְ אֵלָיו."

"הוּא נִרְאֶה מַצְחִיק?"

"קְצָת. תִּלְבְּשִׁי אֶת הַסְּוֵדֶר הַחַם שֶׁלָּךְ."

הַבֵּיצָה נֶאֱכֶלֶת מַהֵר, כּוֹס הֶחָלָב מִתְרוֹקֶנֶת. מוֹשִׁיבִים אֶת נַדְיָה בְּאוֹתָהּ עֲגָלָה שֶׁהִשְׁתַּמְּשָׁה בָּהּ כְּשֶׁעוֹד הָיְתָה קְטַנָּה מִכְּדֵי לָלֶכֶת וְלוֹקְחִים אוֹתָהּ לַחֲדַר הָאֹכֶל.

מִתְבָּרֵר שֶׁהַפִּיל הַרְבֵּה יוֹתֵר גָּדוֹל מִכְּפִי שֶׁנַּדְיָה דִּמְיְנָה כְּשֶׁרָאֲתָה אֶת הַתְּמוּנוֹת. גָּבְהוֹ רַק מְעַט נָמוּךְ יוֹתֵר מֵהַדֶּלֶת, וְהוּא תּוֹפֵס חֵצִי מֵאָרְכּוֹ שֶׁל חֲדַר הָאֹכֶל. עוֹרוֹ גַּס וּמָלֵא קְפָלִים כְּבֵדִים. רַגְלָיו עָבוֹת כְּמוֹ עַמּוּדִים. זְנָבוֹ אָרֹךְ וּמַשֶּׁהוּ דְּמוּי מִבְרֶשֶׁת בְּקָצֵהוּ. רֹאשׁוֹ מָלֵא גַּבְשׁוּשִׁיּוֹת גְּדוֹלוֹת. אָזְנָיו גְּדוֹלוֹת כְּמוֹ מִפְרָשִׂים וּשְׁמוּטוֹת. עֵינָיו זַעֲרוּרִיּוֹת מַמָּשׁ, אַךְ חֲכָמוֹת וְטוֹבוֹת. הַחַטִּים כְּרוּתִים. הַחֵדֶק נִרְאֶה כְּמוֹ נָחָשׁ אָרֹךְ וּמִסְתַּיֵּם בִּנְחִירַיִם וּבֵינֵיהֶם אֶצְבַּע פְּעִילָה גְּמִישָׁה. לוּ מָתַח הִפִּיל אֶת הַחֵדֶק לְכָל אָרְכּוֹ, בְּוַדַּאי הָיָה מַגִּיעַ עַד הַחַלּוֹן.

הַיַּלְדָּה אֵינָהּ מְבֹהֶלֶת כְּלָל. הִיא רַק מֻפְתַּעַת קְצָת מִגָּדְלָהּ הָאֵימְתָנִי שֶׁל הַחַיָּה. אֲבָל הָאוֹמֶנֶת, פּוֹלָה בַּת הַשֵּׁשׁ-עֶשְׂרֵה, מַתְחִילָה לִצְוֹחַ מִפַּחַד.

הַבְּעָלִים שֶׁל הַפִּיל, הַגֶּרְמָנִי, נִגָּשׁ אֶל הָעֲגָלָה וְאוֹמֵר:

"בֹּקֶר טוֹב, עַלְמָתִי. אָנָּא אַל תִּפְחֲדִי. טוֹמִי מְאוֹד נֶחְמָד וְאוֹהֵב יְלָדִים."

הַיַּלְדָּה מוֹשִׁיטָה לוֹ אֶת יָדָהּ הַקְּטַנָּה הַחִוֶּרֶת.

"שָׁלוֹם," הִיא עוֹנָה, "אֲנִי לֹא מְפַחֶדֶת בִּכְלָל, אֲפִלּוּ לֹא טִפָּה. אֵיךְ קוֹרְאִים לוֹ?"

"טוֹמִי."

"שָׁלוֹם, טוֹמִי," אוֹמֶרֶת הַיַּלְדָּה וּמְנִידָה בְּרֹאשָׁהּ.

הַפִּיל גָּדוֹל כָּל כָּךְ, שֶׁהִיא מַחְלִיטָה לִהְיוֹת מְאוֹד מְנֻמֶּסֶת.

"אֵיךְ יָשַׁנְתָּ הַלַּיְלָה?"

הִיא גַּם מוֹשִׁיטָה לוֹ אֶת יָדָהּ. הַפִּיל לוֹקֵחַ אוֹתָהּ בַּעֲדִינוּת וְלוֹחֵץ אֶת אֶצְבְּעוֹתֶיהָ הַדַּקִּיקוֹת בְּאֶצְבָּעוֹ הַחֲזָקָה הַפְּעִילָה. הוּא עוֹשֶׂה זֹאת בַּעֲדִינוּת רַבָּה יוֹתֵר מֵהָרוֹפֵא שֶׁלָּהּ, מִיכָאִיל פֶּטְרוֹבִיץ'. הַפִּיל מְנַעְנֵעַ אֶת רֹאשׁוֹ, וְעֵינָיו הַקְּטַנּוֹת מִצְטַמְצְמוֹת כְּאִלּוּ שֶׁהֵן צוֹחֲקוֹת.

"הוּא מֵבִין הַכֹּל, נָכוֹן?" שׁוֹאֶלֶת הַיַּלְדָּה אֶת הַגֶּרְמָנִי.

"הוֹ, לְגַמְרֵי הַכֹּל, עַלְמָתִי!"

"רַק שֶׁהוּא לֹא מְדַבֵּר?"

"כֵּן, בְּדִיּוּק כָּךְ. גַּם לִי יֵשׁ, אַתְּ יוֹדַעַת, בַּת אַחַת, קְטַנָּה כָּמוֹךְ. קוֹרְאִים לָהּ לִיזָה. טוֹמִי וְהִיא חֲבֵרִים מְאוֹד-מְאוֹד טוֹבִים."

"טוֹמִי, כְּבָר שָׁתִיתָ תֵּה הַיּוֹם?" שׁוֹאֶלֶת הַיַּלְדָּה אֶת הַפִּיל.

הִפִּיל שׁוּב מוֹתֵחַ אֶת הַחֵדֶק וְנוֹשֵׁף מַשַּׁב אֲוִיר חַם וְחָזָק לְתוֹךְ פָּנֶיהָ שֶׁל הַיַּלְדָּה. כְּתוֹצָאָה מִכָּךְ הַשְּׂעָרוֹת הַקַּלּוֹת שֶׁעַל רֹאשׁ הַיַּלְדָּה מִתְבַּדְּרוֹת וּמִתְפַּזְּרוֹת לְכָל הַכִּוּוּנִים.

נַדְיָה מִתְגַּלְגֶּלֶת מִצְּחוֹק וּמוֹחֵאת כַּפַּיִם. הַגֶּרְמָנִי צוֹחֵק בְּקוֹל עָבֶה וְסָמִיךְ. הוּא עַצְמוֹ כָּל כָּךְ גָּדוֹל, שָׁמֵן וְנֶחְמָד, כְּמוֹ הַפִּיל, וּלְנַדְיָה נִדְמֶה שֶׁהֵם דּוֹמִים. אוּלַי הֵם קְרוֹבֵי מִשְׁפָּחָה?

"לֹא, עַלְמָתִי, הוּא עֲדַיִן לֹא שָׁתָה תֵּה. אֲבָל הוּא שׁוֹתֶה בַּהֲנָאָה רַבָּה מֵי סֻכָּר. הוּא גַּם אוֹהֵב לַחְמָנִיּוֹת."

מְבִיאִים מַגַּשׁ לַחְמָנִיּוֹת. הַיַּלְדָּה מַצִּיעָה אַחַת לַפִּיל. הוּא תּוֹפֵס אֶת הַלַּחְמָנִיָּה בִּמְיֻמָּנוּת בְּאֶצְבָּעוֹ, מְעַגֵּל אֶת הַחֵדֶק, מַחְבִּיא אוֹתָהּ אֵיפְשֶׁהוּ לְמַטָּה מִתַּחַת לָרֹאשׁ, בַּמָּקוֹם שֶׁבּוֹ נִמְצֵאת הַשָּׂפָה הַתַּחְתּוֹנָה הַפַּרְוָתִית הַמְּשֻׁלֶּשֶׁת הַמַּצְחִיקָה שֶׁלּוֹ. שׁוֹמְעִים אֶת הַלַּחְמָנִיָּה מְרַשְׁרֶשֶׁת עַל עוֹרוֹ הַיָּבֵשׁ. אֶת אוֹתוֹ הַדָּבָר טוֹמִי עוֹשֶׂה עִם הַלַּחְמָנִיָּה הַשְּׁנִיָּה, הַשְּׁלִישִׁית, הָרְבִיעִית וְהַחֲמִישִׁית, וּלְאוֹת תּוֹדָה הוּא מֵנִיד בְּרֹאשׁוֹ, וְעֵינָיו הַקְּטַנּוֹת מִצְטַמְצְמוֹת עוֹד יוֹתֵר בִּשְׂבִיעוּת רָצוֹן. הַיַּלְדָּה צוֹחֶקֶת בְּשִׂמְחָה.

לְאַחַר שֶׁכָּל הַלַּחְמָנִיּוֹת נֶאֶכְלוּ, נַדְיָה עוֹרֶכֶת הֶכֵּרוּת בֵּין בֻּבּוֹתֶיהָ לַפִּיל:

"תִּרְאֶה, טוֹמִי, הַבֻּבָּה הַמְּגֻנְדֶּרֶת הַזֹּאת הִיא סוֹנְיָה. הִיא יַלְדָּה טוֹבָה מְאוֹד, אֲבָל קְצָת מְפֻנֶּקֶת וְלֹא רוֹצָה לֶאֱכֹל מָרָק. זֹאת נָטָשָׁה, הַבַּת שֶׁל סוֹנְיָה. הִיא כְּבָר הִתְחִילָה לִלְמֹד וּמַכִּירָה כִּמְעַט אֶת כָּל הָאוֹתִיּוֹת. וְזֹאת מַטְרִיוּשְׁקָה. הִיא הַבֻּבָּה הֲכִי רִאשׁוֹנָה שֶׁלִּי. אַתָּה רוֹאֶה, אֵין לָהּ אַף, וְהָרֹאשׁ שֶׁלָּהּ מֻדְבָּק, וְאֵין לָהּ שֵׂעָר יוֹתֵר. אֲבָל בְּכָל זֹאת אִי אֶפְשָׁר לְגָרֵשׁ מֵהַבַּיִת אֶת הַקְּשִׁישָׁה. נָכוֹן, טוֹמִי? פַּעַם הִיא הָיְתָה אִמָּא שֶׁל סוֹנְיָה, וְעַכְשָׁו הִיא הַטַּבָּחִית שֶׁלָּנוּ. אָז בּוֹא נְשַׂחֵק, טוֹמִי: אַתָּה תִּהְיֶה אַבָּא, אֲנִי אִמָּא, וְאֵלֶּה יִהְיוּ הַיְּלָדִים שֶׁלָּנוּ."

טוֹמִי מַסְכִּים. הוּא צוֹחֵק, לוֹקֵחַ אֶת מַטְרִיוּשְׁקָה בְּצַוָּארָהּ וְתוֹחֵב אוֹתָהּ לְפִיו. אֲבָל זֶה רַק בִּצְחוֹק. אַחֲרֵי שֶׁהוּא לוֹעֵס מְעַט אֶת הַבֻּבָּה, הוּא מַנִּיחַ אוֹתָהּ עַל בִּרְכֶּיהָ שֶׁל הַיַּלְדָּה, אַף שֶׁהִיא קְצָת רְטֻבָּה וּמְקֻמֶּטֶת.

אַחַר כָּךְ נַדְיָה מַרְאָה לוֹ סֵפֶר גָּדוֹל עִם תְּמוּנוֹת וּמַסְבִּירָה:

"זֶה סוּס, זֹאת קָנָרִי, זֶה רוֹבֶה… הִנֵּה כְּלוּב עִם צִפּוֹר, מַרְאָה, תַּנּוּר, אֵת, עוֹרֵב… וְהִנֵּה, תִּרְאֶה, זֶה פִּיל! הוּא בִּכְלָל לֹא נִרְאֶה כָּזֶה, נָכוֹן? פִּילִים יְכוֹלִים לִהְיוֹת כָּל כָּךְ קְטַנִּים, טוֹמִי?"

טוֹמִי לֹא חוֹשֵׁב שֶׁיֵּשׁ בָּעוֹלָם פִּילִים קְטַנִּים כָּל כָּךְ. לְמַעֲשֶׂה, הַתְּמוּנָה לֹא מוֹצֵאת חֵן בְּעֵינָיו בִּכְלָל. הוּא תּוֹפֵס בְּאֶצְבָּעוֹ אֶת קְצֵה הַדַּף וּמַעֲבִיר עַמּוּד.

מַגִּיעָה שְׁעַת אֲרוּחַת הַצָּהֳרַיִם, אֲבָל אִי אֶפְשָׁר לְהַפְרִיד אֶת הַיַּלְדָּה מֵהַפִּיל. הַגֶּרְמָנִי נֶחְלָץ לְעֶזְרָה:

"הַרְשׁוּ לִי לְסַדֵּר הַכֹּל. הֵם אוֹכְלִים יַחַד."

הוּא מְצַוֶּה עַל הַפִּיל לָשֶׁבֶת. הַפִּיל מִתְיַשֵּׁב בְּצַיְתָנוּת, וְהָרִצְפָּה בְּכָל הַבַּיִת רוֹעֶדֶת, הַכֵּלִים בַּאֲרוֹן מִצְטַלְצְלִים, וְאֵצֶל הַשְּׁכֵנִים מִלְּמַטָּה נוֹשֵׁר הַטִּיחַ מֵהַתִּקְרָה. הַיַּלְדָּה מִתְיַשֶּׁבֶת מוּלוֹ. בֵּינֵיהֶם מַצִּיבִים שֻׁלְחָן. מַפָּה נִקְשֶׁרֶת סְבִיב צַוָּארוֹ שֶׁל הַפִּיל, וְהַחֲבֵרִים הַחֲדָשִׁים מַתְחִילִים לֶאֱכֹל. הַיַּלְדָּה אוֹכֶלֶת מְרַק עוֹף וּקְצִיצָה, וְהַפִּיל – יְרָקוֹת שׁוֹנִים וְסָלָט. הַיַּלְדָּה מְקַבֶּלֶת כּוֹסִית קְטַנְטַנָּה שֶׁל שֵׁרִי, וְהַפִּיל – מַיִם חָמִים עִם כּוֹס רוּם. הוּא שׁוֹאֵב אֶת הַמַּשְׁקֶה הַזֶּה בַּחֵדֶק שֶׁלּוֹ מֵהַקְּעָרָה בַּהֲנָאָה. לְאַחַר מִכֵּן הֵם מְקַבְּלִים קִנּוּחַ: כּוֹס קָקָאוֹ לַיַּלְדָּה וַחֲצִי עוּגָה לַפִּיל. הַפַּעַם זוֹ עוּגַת אֱגוֹזִים. כָּל אוֹתוֹ הַזְּמַן הַגֶּרְמָנִי יוֹשֵׁב עִם אַבָּא בַּחֲדַר הָאוֹרְחִים, וּבַהֲנָאָה כְּשֶׁל הַפִּיל שׁוֹתֶה בִּירָה, רַק בְּכַמּוּת גְּדוֹלָה יוֹתֵר.

אַחַר הַצָּהֳרַיִם מַגִּיעִים אֵי-אֵלּוּ מַכָּרִים שֶׁל אַבָּא. עוֹד בַּמְּבוֹאָה מְסַפְּרִים לָהֶם עַל הַפִּיל כְּדֵי שֶׁלֹּא יִבָּהֲלוּ. בַּהַתְחָלָה הֵם לֹא מַאֲמִינִים, וְאַחַר כָּךְ, כְּשֶׁהֵם רוֹאִים אֶת טוֹמִי, הֵם נְסוֹגִים אֶל הַדֶּלֶת.

"אַל תִּפְחֲדוּ, הוּא נֶחְמָד!" מַרְגִּיעָה אוֹתָם הַיַּלְדָּה.

אַךְ הַמַּכָּרִים הוֹלְכִים בְּחִפָּזוֹן לַחֲדַר הָאוֹרְחִים, וְלֹא עוֹבְרוֹת חָמֵשׁ דַּקּוֹת וְהֵם קָמִים וְהוֹלְכִים.

הָעֶרֶב יוֹרֵד. מְאֻחָר. הִגִּיעָה שְׁעַת הַשֵּׁנָה שֶׁל הַיַּלְדָּה. אֲבָל אִי אֶפְשָׁר לְהַפְרִיד אוֹתָהּ מֵהַפִּיל. הִיא נִרְדֶּמֶת כָּכָה לְיָדוֹ, וְלוֹקְחִים אוֹתָהּ יְשֵׁנָה לְמֶחֱצָה לַחֲדַר הַיְּלָדִים. הִיא אֲפִלּוּ לֹא שׁוֹמַעַת אֵיךְ מַפְשִׁיטִים אוֹתָהּ.

בְּאוֹתוֹ הַלַּיְלָה נַדְיָה רוֹאָה בַּחֲלוֹמָהּ שֶׁהִיא הִתְחַתְּנָה עִם טוֹמִי, וְשֶׁיֵּשׁ לָהֶם הַרְבֵּה יְלָדִים, פִּילוֹנִים קְטַנִּים וְעַלִּיזִים. הַפִּיל, שֶׁלָּקְחוּ אוֹתוֹ בַּלַּיְלָה לַקִּרְקָס, רוֹאֶה גַּם הוּא בַּחֲלוֹמוֹ יַלְדָּה חֲמוּדָה וּמְתוּקָה. חוּץ מִזֶּה, הוּא חוֹלֵם עַל עוּגוֹת גְּדוֹלוֹת, עוּגוֹת אֱגוֹזִים וּפִיסְטוּקִים, בְּגֹדֶל שֶׁל שַׁעַר…

לְמָחֳרָת בַּבֹּקֶר הַיַּלְדָּה מִתְעוֹרֶרֶת רַעֲנַנָּה וְעֵרָנִית, כְּמוֹ בַּיָּמִים הַטּוֹבִים כְּשֶׁעוֹד הָיְתָה בְּרִיאָה, וְצוֹעֶקֶת בְּקוֹל רָם וּבְקֹצֶר רוּחַ:

"חָ-לָ-בִי!"

כְּשֶׁאִמָּהּ שׁוֹמַעַת אֶת הַצְּעָקָה הַזֹּאת, הִיא מִצְטַלֶּבֶת בְּשִׂמְחָה בַּחֲדַר הַשֵּׁנָה שֶׁלָּהּ.

אֲבָל הַיַּלְדָּה נִזְכֶּרֶת חִישׁ מַהֵר בְּאֵרוּעֵי אֶמֶשׁ וְשׁוֹאֶלֶת:

"הַפִּיל?"

מַסְבִּירִים לָהּ שֶׁהַפִּיל הָלַךְ הַבַּיְתָה לְעִסּוּקָיו, שֶׁיֵּשׁ לוֹ יְלָדִים שֶׁאָסוּר לְהַשְׁאִיר לְבַד, שֶׁהוּא מָסַר לְנַדְיָה דְּרִישַׁת שָׁלוֹם וּמְחַכֶּה לַבִּקּוּר שֶׁלָּהּ לִכְשֶׁתַּבְרִיא.

הַיַּלְדָּה מְחַיֶּכֶת חִיּוּךְ עַרְמוּמִי וְאוֹמֶרֶת:

"תִּמְסְרוּ לְטוֹמִי שֶׁאֲנִי כְּבָר לְגַמְרֵי בְּרִיאָה!"

מוֹלִי אָהֲבָה אֶת הַכּוֹבַע הָאָדֹם שֶׁלָּהּ. הוּא הָיָה רָחָב וְעָגֹל וּבָהִיר. הוּא הָיָה מַרְהִיב וְחַף מִקִּשּׁוּטִים. הוּא הָיָה יָכוֹל לִהְיוֹת פָּרַת משֶׁה רַבֵּנוּ, הוּא הָיָה יָכוֹל לִהְיוֹת עַגְבָנִיָּה אוֹ דְּרָקוֹן אֵשׁ אָדֹם-אָדֹם בְּצֶבַע שֶׁל שְׂפָתוֹן אָדֹם. אֲבָל הוּא הִתְאַפֵּק וְהָיָה רַק כּוֹבַע, וּמוֹלִי אָהֲבָה אוֹתוֹ עַל כָּךְ.

וְאָז, יוֹם אֶחָד, אִמָּא שֶׁל מוֹלִי קָנְתָה לָהּ כּוֹבַע כָּחֹל קָטָן. הַכּוֹבַע הַזֶּה הָיָה עַרְמוּמִי וְקַל דַּעַת, וְהוּא לֹא יָדַע שׁוּם סוֹדוֹת. מוֹלִי חִיְּכָה בְּנִימוּס וְאָמְרָה תּוֹדָה. הִיא לֹא רָצְתָה שֶׁאִמָּא שֶׁלָּהּ אוֹ הַכּוֹבַע הַכָּחֹל יֵעָלְבוּ. הִיא תָּלְתָה אֶת הַכּוֹבַע הָאָדֹם עַל הַמִּתְלֶה וְחָבְשָׁה בְּאוֹתוֹ יוֹם אֶת הַכּוֹבַע הַכָּחֹל. אֲבָל לִפְנֵי שֶׁיָּצְאָה הַחוּצָה, הִיא הִצְמִידָה אֶת שְׂפָתֶיהָ אֶל הַכּוֹבַע הָאָדֹם וְלָחֲשָׁה, "אֲנִי אוֹהֶבֶת אוֹתְךָ וְתָמִיד אֶרְצֶה אוֹתְךָ."

כְּשֶׁאָחִיהָ הַקָּטָן בִּילִי יָצָא לַגִּנָּה, הִתְבָּרֵר לְמוֹלִי שֶׁאִמָּא שֶׁלָּהּ קָנְתָה לוֹ כּוֹבַע כָּחֹל בְּדִיּוּק כְּמוֹ הַכּוֹבַע הַכָּחֹל הֶחָדָשׁ שֶׁלָּהּ. מוֹלִי הָיְתָה מְנֻמֶּסֶת וְלֹא אָמְרָה מָה דַּעְתָּהּ עַל זֶה.

אֲבָל כְּשֶׁאִמָּא שֶׁל מוֹלִי יָצְאָה מֵהַבַּיִת בְּרֹב-עֵסֶק וּבְצִלְצוּל מַפְתְּחוֹת, בִּילִי פָּרַץ בְּבֶכִי. "אִמָּא בָּא עִם!" הוּא אָמַר.

"אַתְּ מְצִיקָה לְאָחִיךְ, גְּבֶרֶת צְעִירָה?" אָמְרָה אִמָּא שֶׁל מוֹלִי בַּחֲרִיפוּת וּפָתְחָה אֶת דֶּלֶת הַמְּכוֹנִית.

מוֹלִי הִרְגִּישָׁה כְּאִלּוּ נַדְנֵדָה בְּגַן הַשַּׁעֲשׁוּעִים הִסְתַּבְּכָה בַּשַּׁרְשְׁרוֹת שֶׁלָּהּ וְהֵעִיפָה אוֹתָהּ לָאָרֶץ, ווּאָאָםם, עָפָר בַּנְּחִירַיִם וּבְלִי אֲוִיר לִנְשִׁימָה. הִיא תָּפְסָה אֶת הַכּוֹבַע הַכָּחֹל בִּשְׁתֵּי יָדֶיהָ וּמָשְׁכָה אוֹתוֹ לְמַטָּה עַל אָזְנֶיהָ כְּדֵי לֹא לוֹמַר מַשֶּׁהוּ נִבְזִי.

הִיא לֹא הֵצִיקָה לְבִּילִי, אֲפִלּוּ לֹא פַּעַם אַחַת, מֵרֶגַע שֶׁאַבָּא שֶׁלָּהּ עָזַב אֶת הַבַּיִת.

"אֲנִי כְּבָר מְאַחֶרֶת," אָמְרָה אִמָּא שֶׁל מוֹלִי לְבִּילִי, נָתְנָה לוֹ נְשִׁיקָה עַל הָרֹאשׁ וְנִתְּקָה אֶת יָדָיו מֵהַמְּעִיל שֶׁלָּהּ. "מוֹלִי תִּקַּח אוֹתְךָ, חֹמֶד. נָכוֹן שֶׁהַכּוֹבָעִים שֶׁלָּכֶם מְתוּקִים?" הִיא סָגְרָה אֶת דֶּלֶת הַמְּכוֹנִית וְנָסְעָה לָהּ, וְרוּוּם, בְּלִי לוֹמַר שָׁלוֹם לְמוֹלִי.

#

בַּגַּן שָׂמָה מוֹלִי אֶת הַכּוֹבַע הַכָּחֹל בַּתָּא שֶׁלָּהּ וְהִסְתּוֹבְבָה בְּרֹאשׁ גָּלוּי. גְּבֶרֶת טֵלִיוֵלֶר זָקְפָה גַּבָּה בְּהַפְתָּעָה. גְּבֶרֶת טֵלִיוֵלֶר הָיְתָה הַצְּעִירָה בְּשׁוֹשֶׁלֶת שֶׁל גַּנָּנוֹת רַבּוֹת-עָצְמָה שֶׁרֵאשִׁיתָהּ בִּימֵי הַפֵיָה הַקּוֹסֶמֶת מוֹרְגָּן לֶה פֵיי, וְהִיא לֹא הָיְתָה טִפְּשָׁה. מוֹלִי מִצְמְצָה פַּעֲמַיִם כְּדֵי לְסַמֵּן לִגְבֶרֶת טֵלִיוֵלֶר שֶׁהַכּוֹבַע עוֹד יַחְזֹר.

מוֹלִי הָיְתָה הַרְבֵּה פָּחוֹת חֲזָקָה בְּלִי הַכּוֹבַע שֶׁלָּהּ, וְהַיְּלָדִים הָאֲחֵרִים יָדְעוּ זֹאת. שֵׁרוֹן הַשֵּׁדוֹנִית קִשְׁקְשָׁה בְּצֶבַע סָגֹל עַל כָּל הַתְּמָנוּן שֶׁמּוֹלִי צִיְּרָה, וּמוֹלִי הִרְשְׁתָה לָהּ. פִּיטֶר הַפַּחְדָן וּמַרְטִין הַמַּרְגִּיז לָקְחוּ אֶת כָּל הַקֻּבִּיּוֹת הַיְּרֻקּוֹת וְלֹא נָתְנוּ לָהּ לְשַׂחֵק אֲפִלּוּ בְּאַחַת, וּמַרְתָה הַמַּתִּישָׁה וּמִינָה הַמִּתְחַזָּה עָקְפוּ אֶת מוֹלִי בַּתּוֹר לַאֲרוּחַת הַצָּהֳרַיִם. אַף אֶחָד מֵהֶם לֹא הָיָה מֵעֵז אִם מוֹלִי לֹא הָיְתָה חַסְרַת כּוֹבַע.

לָכֵן מוּבָן לְגַמְרֵי לָמָּה מוֹלִי טָסָה הַבַּיְתָה כְּמוֹ טִיל. הִיא אָחֲזָה בַּיָּד שֶׁל בִּילִי הַקָּטָן וְגָרְרָה אוֹתוֹ בְּכָזֹאת מְהִירוּת, עַד שֶׁנָּפַל פַּעֲמַיִם וְהִתְחִיל לִבְכּוֹת. מוֹלִי הִתְנַצְּלָה וְשָׁרָה לוֹ "קוּם בָּחוּר עָצֵל" וְגָרְרָה אוֹתוֹ הַבַּיְתָה קְצָת יוֹתֵר לְאַט.

אֲבָל כְּשֶׁמּוֹלִי הִגִּיעָה לַמִּתְלֶה, הַכּוֹבַע הָאָדֹם לֹא הָיָה שָׁם.

"אֵיפֹה הַכּוֹבַע שֶׁלִּי?" הִיא שָׁאֲלָה אֶת אִמָּא שֶׁלָּהּ.

"הַכּוֹבַע הַיָּשָׁן שֶׁלָּךְ? חֹמֶד, הוּא קָטָן עָלַיִךְ. הַכּוֹבַע הֶחָדָשׁ לֹא מוֹצֵא חֵן בְּעֵינַיִךְ?"

"אֵי-פֹה-הוּא?" שָׁאֲלָה מוֹלִי.

אִמָּא שֶׁלָּהּ אָמְרָה, "נִפְטַרְתִּי מִמֶּנּוּ."

וְאָז מוֹלִי רָתְחָה:

"בִּלְתִּי-מִתְקַבֵּל-עַל-הַדַּעַת!

בִּלְתִּי-סָבִיר!

בִּלְתִּי-אֶפְשָׁרִי!

בִּלְתִּי-נִסְבָּל!

וּמַמָּשׁ לֹא בְּסֵדֶר!"

מוֹלִי זָרְקָה אֶת הַכּוֹבַע הַכָּחֹל עַל הָאָרֶץ וּבָעֲטָה בּוֹ, וְאִמָּא שֶׁלָּהּ לָקְחָה אוֹתָהּ לַחֶדֶר שֶׁלָּהּ וְהִשְׁאִירָה אוֹתָהּ שָׁם.

אוֹי, כּוֹבַע אָדֹם!

אוֹי, כּוֹבַע אָדֹם!

אוֹי, כּוֹבַע אָדֹם!

#

בַּאֲרוּחַת הָעֶרֶב מוֹלִי עֲדַיִן הָיְתָה בְּמַצַּב רוּחַ רַע, אֲבָל אִמָּא שֶׁלָּהּ אָמְרָה, "אֲנִי מִצְטַעֶרֶת שֶׁנִּפְטַרְתִּי מֵהַכּוֹבַע הָאָדֹם שֶׁלָּךְ, חֹמֶד." אָז מוֹלִי, שֶׁיָּדְעָה כַּמָּה קָשֶׁה לִמְבֻגָּרִים לְהִתְנַצֵּל, אָמְרָה, "בְּסֵדֶר."

אֲבָל זֶה לֹא הָיָה בְּסֵדֶר.

לָכֵן בְּאוֹתוֹ לַיְלָה מוֹלִי צִחְצְחָה שִׁנַּיִם בִּמְהִירוּת הַבָּזָק וְלָבְשָׁה אֶת הַפִּיגָ'מָה שֶׁלָּהּ בְּעַצְמָהּ. בִּזְמַן שֶׁאִמָּא שֶׁלָּהּ עֲדַיִן נֶאֶבְקָה בַּשִּׁנַּיִם וּבְמִבְרֶשֶׁת הַשִּׁנַּיִם שֶׁל בִּילִי, מוֹלִי קָפְצָה עַל הַמָּקוֹם הַמְּיֻחָד בַּמִּטָּה שֶׁלָּהּ וְעָפָה

הַחוּצָה מֵהַחַלּוֹן

              וְעַל עֲנַף עֵץ הָאֹרֶן

וְקָפְצָה

                                מֵעַל לַגַּג וְעַל רֹאשׁ עַמּוּד הַטֵּלֵפוֹן

                                וְגָלְשָׁה עַל הַכְּבָלִים

                                אֶל הַיַּעַר

                                         לְבִקּוּר אֵצֶל מַלְכַּת הַיַּנְשׁוּפִים.

מַלְכַּת הַיַּנְשׁוּפִים בְּדִיּוּק שָׁתְתָה תֵּה מִסֵּפֶל מַתֶּכֶת. שְׂעָרָהּ הַלָּבָן הִזְדַּקֵּר מֵרֹאשָׁהּ בְּכָל הַכִּוּוּנִים. הִיא לָבְשָׁה שְׁנֵים-עָשָׂר מְעִילִים וּכְפָפוֹת עִם חֹרִים שֶׁמִּתּוֹכָם בִּצְבְּצוּ הָאֶצְבָּעוֹת שֶׁלָּהּ, אֲדֻמּוֹת וּמְעֻקָּמוֹת. מוּלָהּ בָּעֲרָה מְדוּרָה בְּתוֹךְ פַּחִית צֶבַע יְשָׁנָה, וּשְׁנֵים-עָשָׂר יַנְשׁוּפִים יָשְׁבוּ סְבִיבָהּ בְּמַעְגָּל: לִילִית שֶׁלֶג, יַנְשׁוּף שְׁאוֹל, יַנְשׁוּף שֵׁדוֹנִי, כּוֹס חֲרָבוֹת, אוֹחַ צוֹוֵחַ, יַנְשׁוּף חֲצוֹת-לַיִל, כּוֹס-בָּרָה, יַנְשׁוּף טִיק-טָק, יַנְשׁוּף לֹא-תּוּכְלִי-לִרְאוֹת-אוֹתוֹ-כְּשֶׁתַּבִּיטִי, אוֹחַ קְרָב, יַנְשׁוּף יְדִידוּת וְתִנְשֶׁמֶת-שֶׁאֵינָהּ.

לְמוֹלִי הָיָה קַר, אֲבָל הִיא יָדְעָה טוֹב מְאוֹד שֶׁלֹּא כְּדַאי לָהּ לְהִתְחַמֵּם לְיַד הַמְּדוּרָה שֶׁל מַלְכַּת הַיַּנְשׁוּפִים בְּלִי לְבַקֵּשׁ. הִיא נָטְעָה אֶת רַגְלֶיהָ הַיְּחֵפוֹת בַּשֶּׁלֶג וְאָמְרָה, "אֲנִי מְחַפֶּשֶׂת אֶת הַכּוֹבַע הָאָדֹם שֶׁלִּי."

"מְמְמְ, כֵּן," אָמְרָה מַלְכַּת הַיַּנְשׁוּפִים וְלָגְמָה מֵהַתֵּה. "בּוֹאִי תִּתְחַמְּמִי, מֹתֶק."

"אַתְּ בְּטוּחָה?" אָמְרָה מוֹלִי.

"אָה, כֵּן," אָמְרָה מַלְכַּת הַיַּנְשׁוּפִים.

"אֲנִי אוּכַל לָלֶכֶת מָתַי שֶׁאֶרְצֶה?" שָׁאֲלָה מוֹלִי.

"אָה, כַּמּוּבָן," אָמְרָה מַלְכַּת הַיַּנְשׁוּפִים.

"וְשׁוּם דָּבָר גָּעֳלִי לֹא יִקְרֶה לִי?" שָׁאֲלָה מוֹלִי.

"אִם אַתְּ מִתְעַקֶּשֶׁת," אָמְרָה מַלְכַּת הַיַּנְשׁוּפִים.

אָז מוֹלִי עָקְפָה כְּחֵץ מִקֶּשֶׁת אֶת יַנְשׁוּף הַטִּיק-טָק וְהִתְיַשְּׁבָה בְּחֵיקוֹ שֶׁל יַנְשׁוּף הַיְּדִידוּת, שֶׁעָטַף אוֹתָהּ בִּכְנָפָיו הַמְּגוֹנְנוֹת.

"בְּחִירָה טוֹבָה," אָמְרָה מַלְכַּת הַיַּנְשׁוּפִים, שֶׁנִּרְאֲתָה מְאֻכְזֶבֶת. יַנְשׁוּף הַטִּיק-טָק עִקֵּל אֶת טְפָרָיו.

"תּוֹדָה," אָמְרָה מוֹלִי. "אָז מָה עִם הַכּוֹבַע הָאָדֹם שֶׁלִּי?"

מַלְכַּת הַיַּנְשׁוּפִים שָׁתְתָה אֶת שְׁאֵרִית הַתֵּה שֶׁלָּהּ וְהִסְתַּכְּלָה אֶל תּוֹךְ הַסֵּפֶל. הָאֵשׁ הִתְפַּצְּחָה, הַלַּיְלָה הַקַּר נָשַׁךְ בִּבְהוֹנוֹתֶיהָ שֶׁל מוֹלִי, וְנוֹצוֹתָיו שֶׁל יַנְשׁוּף הַיְּדִידוּת דִּגְדְּגוּ אֶת לֶחְיָהּ.

"נִפְטְרוּ מִמֶּנּוּ," אָמְרָה לְבַסּוֹף מַלְכַּת הַיַּנְשׁוּפִים.

"אֲנִי רוֹצָה אוֹתוֹ בַּחֲזָרָה!" אָמְרָה מוֹלִי. "אֵיפֹה הוּא?"

"הוּא בְּאֶרֶץ-הַזֶּבֶל שֶׁל הַמְּפֻטָּרִים, כַּמּוּבָן," אָמְרָה מַלְכַּת הַיַּנְשׁוּפִים, "אֲבָל אַתְּ לֹא מַסְפִּיק אַמִּיצָה בִּשְׁבִיל לָלֶכֶת לְשָׁם."

"אֲנִי כֵּן," אָמְרָה מוֹלִי.

"וְגַם אִם הָיִית, אַף אֶחָד לֹא מַסְפִּיק אַמִּיץ בִּשְׁבִיל לָקַחַת אוֹתָךְ," אָמְרָה מַלְכַּת הַיַּנְשׁוּפִים.

מוֹלִי שָׁאֲלָה אֶת יַנְשׁוּף הַיְּדִידוּת, "תִּקַּח אוֹתִי?" אֲבָל הוּא מִצְמֵץ בְּעֶצֶב וְסוֹבֵב אֶת רֹאשׁוֹ לְאָחוֹר עַד הַסּוֹף וְהִבִּיט הַרְחֵק אֶל תּוֹךְ הַלַּיְלָה שֶׁמֵּאֲחוֹרָיו, כָּךְ שֶׁיָּכְלָה לִרְאוֹת רַק אֶת הַנּוֹצוֹת שֶׁלּוֹ.

מוֹלִי הִבִּיטָה בַּכּוֹס-בָּרָה, אֲבָל הוּא עָשָׂה אוֹתוֹ הַדָּבָר. כָּךְ עָשׂוּ גַּם הַצּוֹוֵחַ וְהַחֲרָבוֹת וְהַשְּׁאוֹל וְהַשֵּׁדוֹנִי. כָּךְ עָשׂוּ גַּם הַשֶּׁלֶג וַחֲצוֹת הַלַּיִל וַאֲפִלּוּ אוֹחַ הַקְּרָב הָאַמִּיץ. מוֹלִי לֹא טָרְחָה לְנַסּוֹת אֶת יַנְשׁוּף הַטִּיק-טָק. וְהַתִּנְשֶׁמֶת-שֶׁאֵינָהּ כִּסְּתָה אֶת עֵינֶיהָ בִּכְנָפֶיהָ-שֶׁאֵינָן.

אָז קָמָה מוֹלִי מֵחֵיקוֹ שֶׁל יַנְשׁוּף הַיְּדִידוּת וְרָצָה הַחוּצָה אֶל הַשֶּׁלֶג. הִיא הִפְנְתָה אֶת הַגַּב לַמְּדוּרָה וְעָצְמָה חָזָק אֶת הָעֵינַיִם וְכִסְּתָה אוֹתָן בְּכַפּוֹת הַיָּדַיִם וְאָמְרָה, "הַאִם אַתָּה תִּקַּח אוֹתִי, יַנְשׁוּף לֹא-תּוּכְלִי-לִרְאוֹת-אוֹתוֹ-כְּשֶׁתַּבִּיטִי?"

מוֹלִי הִרְגִּישָׁה אֵיךְ טְפָרָיו הַקְּטַנִּים שֶׁל יַנְשׁוּף לֹא-תּוּכְלִי-לִרְאוֹת-אוֹתוֹ-כְּשֶׁתַּבִּיטִי תּוֹפְסִים אֶת הַפִּיגָ'מָה שֶׁלָּהּ בַּכְּתֵפַיִם. הִיא שָׁמְעָה אֶת כְּנָפָיו הַקְּטַנּוֹת מִתְנַפְנְפוֹת וְנִשְּׂאָה מַעְלָה בָּאֲוִיר.

"מוֹלִי!" קָרְאָה מַלְכַּת הַיַּנְשׁוּפִים, וְקוֹלָהּ נִשְׁמַע מְפֻחָד. "אַל תַּחְזִירִי אִתָּךְ שׁוּם דָּבָר מִלְּבַד הַכּוֹבַע הָאָדֹם!"

מוֹלִי וְיַנְשׁוּף לֹא-תּוּכְלִי-לִרְאוֹת-אוֹתוֹ-כְּשֶׁתַּבִּיטִי עָפוּ שָׁעָה אֲרֻכָּה בַּלַּיְלָה הַקַּר. הֵם שָׁמְעוּ אֶת הַיָּרֵחַ מְרַחְרֵחַ וְאֶת הַכּוֹכָבִים מְכַחְכְּחִים בִּמְסִלּוֹתֵיהֶם. חֲלוֹמוֹת הַדְּבוֹרִים חָלְפוּ עַל פְּנֵיהֶם בְּזִמְזוּם, וְהֵם חָצוּ בִּמְעוֹפָם עַנְנֵי חָלָב שֶׁהִתְכּוֹנְנוּ לְהַמְטִיר עַל אַרְצוֹת הַבָּצֵק. מוֹלִי הִקְפִּידָה לַעֲצֹם חָזָק אֶת הָעֵינַיִם.

לְבַסּוֹף עָלָה בְּאַפָּהּ שֶׁל מוֹלִי רֵיחַ שֶׁל זֶבֶל, הֲמוֹן-הֲמוֹן זֶבֶל; וְהִיא שָׁמְעָה אֶת לַחְשׁוּשֵׁי הָאֲנָקוֹת וְהַיְּבָבוֹת שֶׁל כָּל דָּבָר שֶׁאָבַד וְנִנְטַשׁ וְרָצָה לִמְצֹא אֶת דַּרְכּוֹ בַּחֲזָרָה אֶל הָעוֹלָם.

כַּפּוֹת רַגְלֶיהָ נָגְעוּ בַּקַּרְקַע. הִיא פָּקְחָה אֶת הָעֵינַיִם וְרָאֲתָה

              –             עֲרֵמוֹת שֶׁל גַּרְבַּיִם, לְלֹא בְּנֵי זוּג

              –             דַּחְלִילִים וּמִגְדְּלֵי פַּעֲמוֹנִים

              –             כַּמָּה עִתּוֹנֵי חֲדָשׁוֹת וְהַרְבֵּה עִתּוֹנֵי יְשָׁנוֹת

              –             שְׁעוֹנֵי שֶׁמֶשׁ, גַּלְגַּלֵּי טְוִיָּה וּפִסְלֵי-רֹאשׁ שֶׁל לֵנִין

              –             בֻּבּוֹת וּמַסְטִיקִים מֵהַשָּׁנָה שֶׁעָבְרָה

              –             הַוַּדָּאוּת שֶׁהָאָדָם הוּא מֶרְכַּז הַיְּקוּם

              –             נַעֲלֵי טֵנִיס וְכַדּוּרֵי-סַל שֶׁל מְנַהֲלִים מְאֻכְזָבִים שֶׁל מִסְעֲדוֹת מָזוֹן מָהִיר בְּאוֹקְלָהוֹמָה

              –             הָאֱמוּנָה בַּקִּדְמָה

              –             מִילְיַארְד דַּפִּים שֶׁל שִׁעוּרֵי בַּיִת…

              –            וַהֲמוֹן דְּבָרִים אֲחֵרִים.

מוֹלִי הִתְקַדְּמָה בָּאֲוִיר בִּקְפִיצוֹת מֵעַל לַעֲרֵמוֹת עֲנָק שֶׁל אַשְׁפָּה וְקָרְאָה, "כּוֹבַע אָדֹם! כּוֹבַע אָדֹם! זֹאת מוֹלִי! אֲנִי כָּאן!"

"מוֹלִי!" קָרָא אֵיזֶה קוֹל, וּמוֹלִי נָחֲתָה עַל גַּג הַבַּיִת הַיָּשָׁן שֶׁלָּהּ. הוּא הָיָה עָצוּם וּמְטֻשְׁטָשׁ וּמָלֵא שִׁפּוּעִים וְגַמְלוֹנִים. הָיָה שָׁם אִישׁ אֶחָד שֶׁנִּרְאָה כְּמוֹ אַבָּא שֶׁל מוֹלִי, רַק שֶׁהוּא הָיָה חִוֵּר וְחָצוּי בָּאֶמְצַע בְּקֶרַע שֶׁהֻדְבַּק בִּנְיַר דֶּבֶק.

"מוֹלִי!" הוּא אָמַר. "תַּחְזִירִי אוֹתִי אִתָּךְ!"

"אַתָּה לֹא אַבָּא שֶׁלִּי!" אָמְרָה מוֹלִי. "אַבָּא שֶׁלִּי גָּר בְּסַן פְרַנְסִיסְקוֹ." הִיא חָצְתָה בְּרִיצָה אֶת הַגַּג לְעֵבֶר הָאֲרֻבָּה.

"אֲנִי הָאַהֲבָה שֶׁל אִמָּא שֶׁלָּךְ לְאַבָּא שֶׁלָּךְ!" אָמַר הָאִישׁ וְרָץ אַחֲרֶיהָ. "תַּחְזִירִי אוֹתִי אִתָּךְ!"

"לֹא לֹא לֹא לֹא לֹא לֹא לֹא לֹא! מִמֶּנָּה לֹא נִפְטְרוּ, אַתָּה מְשַׁקֵּר! אֲנִי מַחְזִירָה אִתִּי רַק אֶת הַכּוֹבַע הָאָדֹם!" אָמְרָה מוֹלִי וְקָפְצָה לְמַטָּה בָּאֲרֻבָּה.

בַּחֲדַר הַמְּגוּרִים הִיא זָחֲלָה הַחוּצָה מֵהָאָח, חָלְפָה בְּרִיצָה עַל פְּנֵי בֻּבּוֹת וּגְבִיעֵי יַיִן וּתְעוּדַת הַגְּמָר שֶׁל אִמָּא שֶׁלָּהּ, וְאָז עָלְתָה בַּמַּדְרֵגוֹת וְקָרְאָה, "כּוֹבַע אָדֹם! כּוֹבַע אָדֹם!"

הִיא פָּתְחָה אֶת הַדֶּלֶת לַחֶדֶר שֶׁל הַתִּינוֹק. הָיְתָה שָׁם הָעֲרִיסָה הַיְּשָׁנָה שֶׁל בִּילִי וּבְתוֹכָהּ הָאֲנִי-הַתִּינוֹק הַיָּשָׁן שֶׁל בִּילִי – שֶׁנִּרְאָה בְּדִיּוּק כְּמוֹ שֶׁהָיָה כְּשֶׁהִגִּיעַ מִבֵּית הַחוֹלִים, חָדָשׁ וּמְקֻמָּט וּמַזִּיל רִיר וְאָדֹם. וְשָׁם לְיָדוֹ, אוֹחֶזֶת בְּסוֹרְגֵי הָעֲרִיסָה, עָמְדָה מוֹלִי יְרֻקָּה קְטַנָּה וְזוֹעֶמֶת, יוֹקֶדֶת בְּאֵשׁ מְרַצֶּדֶת.

"הֵלוֹ, מוֹלִי!" אָמְרָה מוֹלִי הַיּוֹקֶדֶת הַיְּרֻקָּה וְהַזּוֹעֶמֶת. "תַּחְזִירִי אוֹתִי אִתָּךְ!"

"לֹא!" אָמְרָה מוֹלִי הָרְגִילָה וְרָצָה אֶל הַמִּתְלֶה. הַכּוֹבַע הָאָדֹם שֶׁלָּהּ הָיָה תָּלוּי שָׁם. מוֹלִי חָטְפָה אוֹתוֹ וְחָבְשָׁה אוֹתוֹ. וְאָז הִיא קָפְצָה הַחוּצָה מֵהַחַלּוֹן וְעַל גַּג הַבַּיִת שֶׁמֵּעֵבֶר לַכְּבִישׁ. הִיא הִפְנְתָה אֶת הַגַּב לַבַּיִת הַיָּשָׁן שֶׁלָּהּ וְעָצְמָה עֵינַיִם וְכִסְּתָה אוֹתָן בְּכַפּוֹת הַיָּדַיִם וְקָרְאָה, "הַאִם תִּקַּח אוֹתִי הַבַּיְתָה, יַנְשׁוּף לֹא-תּוּכְלִי-לִרְאוֹת-אוֹתוֹ-כְּשֶׁתַּבִּיטִי?"

מוֹלִי הִרְגִּישָׁה שֶׁהַטְּפָרִים הַקְּטַנִּים שֶׁל יַנְשׁוּף לֹא-תּוּכְלִי-לִרְאוֹת-אוֹתוֹ-כְּשֶׁתַּבִּיטִי לוֹפְתִים אֶת כִּתְפֵי הַפִּיגָ'מָה שֶׁלָּהּ. הִיא שָׁמְעָה אֶת כְּנָפָיו הַקְּטַנּוֹת מְרַפְרְפוֹת וְנִשְּׂאָה מַעְלָה בָּאֲוִיר.

אֲבָל בְּדִיּוּק אָז קָפְצָה מוֹלִי הַקְּטַנָּה הַיְּרֻקָּה וְהַיּוֹקֶדֶת הַחוּצָה מֵהַחַלּוֹן, נִתְּרָה מִגַּג הַבַּיִת שֶׁמֵּעֵבֶר לַכְּבִישׁ וְתָפְסָה בַּקַּרְסֹל שֶׁל מוֹלִי בְּיָדָהּ הַיְּרֻקָּה וְהַיּוֹקֶדֶת!

מוֹלִי הָרְגִילָה לֹא יָכְלָה לִפְקֹחַ אֶת עֵינֶיהָ. קַרְסֻלָּהּ בָּעַר וְדִגְדֵּג. הִיא בָּעֲטָה בָּרַגְלַיִם לְכָל עֵבֶר, אֲבָל מוֹלִי הַקְּטַנָּה הַיְּרֻקָּה הֶחְזִיקָה חָזָק. וְכָךְ, בְּדֶרֶךְ זוֹ, חָצוּ שְׁלָשְׁתָּם בִּתְעוּפָה אֶת אַדְמוֹת הַבִּצָּה שֶׁל שְׁמֵי הַלַּיְלָה וְרִחֲפוּ מֵעַל לְאַרְצוֹת הַבָּצֵק הַנֶּאֱפֶה עַכְשָׁו שֶׁמִּלְּאוּ אֶת הָאֲוִיר בְּנִיחוֹחַ עוּגִיּוֹת, וְשָׁמְעוּ אֶת צִחְקוּק כּוֹכְבֵי הַשָּׁבִיט וְאֶת הַמִּלְמוּלִים שֶׁל גַּמָּדֵי הַשַּׁחַר שֶׁמִּיְּנוּ אֶת הַצְּבָעִים לִקְרַאת שַׁחַר יוֹם הַמָּחֳרָת.

לְבַסּוֹף נָגְעוּ כַּפּוֹת רַגְלֶיהָ שֶׁל מוֹלִי בַּעֲנַף הָאֹרֶן שֶׁמּוּל חַלּוֹן הַחֶדֶר שֶׁלָּהּ. יַנְשׁוּף לֹא-תּוּכְלִי-לִרְאוֹת-אוֹתוֹ-כְּשֶׁתַּבִּיטִי הִרְפָּה מִכְּתֵפֶיהָ, וּמוֹלִי הַיְּרֻקָּה הַיּוֹקֶדֶת הִרְפְּתָה מִכַּף רַגְלָהּ.

"תּוֹדָה, יַנְשׁוּף לֹא-תּוּכְלִי-לִרְאוֹת-אוֹתוֹ-כְּשֶׁתַּבִּיטִי," אָמְרָה מוֹלִי, "וְתִמְסֹר לְמַלְכַּת הַיַּנְשׁוּפִים תּוֹדָה בִּשְׁמִי." הִיא פָּקְחָה עֵינַיִם וְרָאֲתָה אֶת מוֹלִי הַיְּרֻקָּה הַקְּטַנָּה וְהַזּוֹעֶמֶת חוֹמֶקֶת וְגוֹלֶשֶׁת מַטָּה עַל גֶּזַע הָעֵץ. מוֹלִי הָרְגִילָה מָשְׁכָה וְהִדְּקָה אֶת שׁוּלֵי הַכּוֹבַע הָאָדֹם עַל אָזְנֶיהָ, קָפְצָה מִבַּעַד לְחַלּוֹן הַחֶדֶר וְנָחֲתָה עַל הַמִּטָּה שֶׁלָּהּ.

הִיא תָּחֲבָה אֶת כַּפּוֹת רַגְלֶיהָ הַיְּחֵפוֹת מִתַּחַת לַשְּׂמִיכָה, כִּי הֵן נִהְיוּ דֵּי קָרוֹת.

בְּדִיּוּק אָז נִכְנְסָה אִמָּא שֶׁלָּהּ וּבִזְרוֹעוֹתֶיהָ בִּילִי וּמִבְרֶשֶׁת הַשִּׁנַּיִם שֶׁלּוֹ. הִיא נֶעֶצְרָה וְנָעֲצָה מַבָּט בַּכּוֹבַע הָאָדֹם שֶׁל מוֹלִי.

"מָצָאתִי אוֹתוֹ," אָמְרָה מוֹלִי.

"מוּזָר," אָמְרָה אִמָּא שֶׁל מוֹלִי. "חָשַׁבְתִּי שֶׁנִּפְטַרְתִּי מִמֶּנּוּ. הוּא עֲדַיִן קָטָן עָלַיִךְ."

"אִמָּא, בְּבַקָּשָׁה!" אָמְרָה מוֹלִי.

"נְדַבֵּר עַל זֶה מָחָר," אָמְרָה אִמָּא שֶׁל מוֹלִי. הִיא הִנִּיחָה אֶת בִּילִי בַּמִּטָּה הַשְּׁנִיָּה וְנָתְנָה לוֹ נְשִׁיקָה עַל הָרֹאשׁ. אַחַר כָּךְ כִּבְּתָה אֶת הָאוֹר וְיָצְאָה.

מוֹלִי הִכְנִיסָה יָד מִתַּחַת לַכּוֹבַע הָאָדֹם וְשִׁפְשְׁפָה אֶת רֹאשָׁהּ בַּמָּקוֹם שֶׁבּוֹ לֹא קִבְּלָה נְשִׁיקָה מֵאִמָּא.

כְּשֶׁהִסְתַּכְּלָה שׁוּב עַל בִּילִי, מוֹלִי הַיְּרֻקָּה הַיּוֹקֶדֶת וְהַמְּרַצֶּדֶת הָיְתָה אִתּוֹ בַּמִּטָּה.

"אַתְּ לֹא זוֹכֶרֶת אֵיךְ זֶה הָיָה, נָכוֹן?" אָמְרָה מוֹלִי הַיְּרֻקָּה וְהַזּוֹעֶמֶת. "זֶה הַהֶסְבֵּר הַיָּחִיד שֶׁיֵּשׁ לִי לַהִתְנַהֲגוּת שֶׁלָּךְ."

"עַל מָה אַתְּ מְדַבֶּרֶת?" אָמְרָה מוֹלִי הָרְגִילָה וְהִתְיַשְּׁבָה.

"מוֹלִי," אָמַר בִּילִי וְהִצְבִּיעַ עַל מוֹלִי הַיְּרֻקָּה וְהַזּוֹעֶמֶת.

"אִמָּא וְאַבָּא הָיוּ רַק שֶׁלָּנוּ," אָמְרָה מוֹלִי הַיְּרֻקָּה וְהַזּוֹעֶמֶת. "כָּל הַחִבּוּקִים, כָּל הַנְּשִׁיקוֹת. כָּל הַסִּפּוּרִים, כָּל הַשִּׁירִים. כָּל הַדִּגְדּוּגִים, כָּל הַצְּחוֹקִים. וְאָז הִגִּיעַ הַדָּבָר הַזֶּה."

"מוֹלִי – וְ – מוֹלִי!" אָמַר בִּילִי וְצָחַק.

"וְאָז, מַמָּשׁ פִּתְאוֹם, אִמָּא יָכְלָה לְהַחְזִיק רַק אֶת הַדָּבָר הַזֶּה. הוּא כָּל הַזְּמַן הָיָה אֶצְלָהּ בַּיָּדַיִם. זֶה מָצַץ אֶת כָּל הַכּוֹחַ שֶׁלָּהּ כְּמוֹ עַרְפָּד. זֶה גֵּרֵשׁ אֶת אַבָּא," אָמְרָה מוֹלִי הַיְּרֻקָּה וְהַזּוֹעֶמֶת וְהִנִּיחָה אֶת כַּפּוֹת יָדֶיהָ עַל הַפֶּה וְהָאַף שֶׁל בִּילִי וְנִעֲרָה אוֹתוֹ. בִּילִי נֶחְנַק וְנֶאֱבַק.

מוֹלִי זִנְּקָה מֵהַמִּטָּה וּמָשְׁכָה אֶת מוֹלִי הַיְּרֻקָּה וְהַזּוֹעֶמֶת מִבִּילִי. בִּילִי הִשְׁתַּנֵּק וְהִתְחִיל לִבְכּוֹת.

"שֶׁקֶט," צָעֲקָה מוֹלִי. כַּפּוֹת יָדֶיהָ צָרְבוּ וְעִקְצְצוּ מֵהַמַּגָּע בְּמוֹלִי הַיְּרֻקָּה וְהַזּוֹעֶמֶת. "אִם לֹא יִהְיֶה פֹּה שֶׁקֶט, אֲנִי אַרְבִּיץ בְּכָל הַכּוֹחַ!"

"בְּסֵדֶר," אָמְרָה מוֹלִי הַקְּטַנָּה הַיְּרֻקָּה וְהַזּוֹעֶמֶת וְנָזְלָה מֵאֲחִיזָתָהּ שֶׁל מוֹלִי הָרְגִילָה. "אֲנִי אֵלֵךְ לִי לְהִתְיַדֵּד עִם הָעוֹרְבִים." וְהִיא קָפְצָה הַחוּצָה מֵהַחַלּוֹן.

הַדֶּלֶת נִפְתְּחָה בַּחֲבָטָה, וְאִמָּא שֶׁל מוֹלִי נִכְנְסָה. "מָה אָמַרְתְּ, גְּבִרְתִּי הַצְּעִירָה?" הִיא צָעֲקָה. בִּילִי הִמְשִׁיךְ לִבְכּוֹת, וְאִמָּא שֶׁל מוֹלִי לָקְחָה אוֹתוֹ בַּיָּדַיִם.

"מָה?" אָמְרָה מוֹלִי, שֶׁעָמְדָה בְּאֶמְצַע הַחֶדֶר.

"אֲנִי שָׁמַעְתִּי בְּמוֹ-אָזְנַי אֵיךְ אַתְּ מְאַיֶּמֶת עַל אָחִיךְ הַקָּטָן, וַאֲנִי מְאוֹד מֻפְתַּעַת מִמֵּךְ."

"לֹא," אָמְרָה מוֹלִי, "אֲנִי לֹא -"

"אַתְּ מִתְכּוֹנֶנֶת לְשַׁקֵּר עַכְשָׁו וּלְהַרְגִּיז אוֹתִי עוֹד יוֹתֵר?" שָׁאֲלָה אִמָּא שֶׁל מוֹלִי.

מוֹלִי לֹא פָּצְתָה פֶּה.

אִמָּא שֶׁל מוֹלִי סָגְרָה אֶת הַחַלּוֹן וְנָעֲלָה אוֹתוֹ. "נְדַבֵּר עַל זֶה מָחָר," הִיא אָמְרָה. "שְׁשְׁשְׁ, בִּילִי, זֶה בְּסֵדֶר, אַתָּה יָכוֹל לִישֹׁן בַּמִּטָּה שֶׁל אִמָּא."

"לֹא!" אִנְפֵּף בִּילִי. "לִיסֹן – עִם – מוֹלִי."

אִמָּא שֶׁל מוֹלִי נֶעֶצְרָה וְהִזְדַּעֲפָה. וְאָז הִיא הִנִּיחָה אֶת בִּילִי בַּחֲזָרָה בַּמִּטָּה שֶׁלּוֹ. "אַתְּ רוֹאָה כַּמָּה אָחִיךְ הַקָּטָן סוֹמֵךְ עָלַיִךְ, גְּבֶרֶת צְעִירָה?" הִיא אָמְרָה. "אֲנִי מְקַוָּה שֶׁמֵּרֶגַע זֶה וְאֵילָךְ תְּנַסִּי לִהְיוֹת רְאוּיָה לָזֶה."

וְאָז הִיא יָצְאָה.

מוֹלִי הִנִּיחָה אֶת הַכּוֹבַע הָאָדֹם עַל אֶדֶן הַחַלּוֹן כְּדֵי שֶׁיָּגֵן עָלֶיהָ וְעַל בִּילִי, וְאֶת בַּבָּר וסֵלֵסְט וְעוּץ-לִי-גּוּץ-לִי הִנִּיחָה לְיַד הַדֶּלֶת. זֶה פָּחוֹת אוֹ יוֹתֵר כָּל מָה שֶׁיָּכְלָה לַעֲשׂוֹת. אַחַר כָּךְ נִכְנְסָה לַמִּטָּה וְעָצְמָה עֵינַיִם. בִּילִי כְּבָר נִרְדַּם.

#

לְמָחֳרָת בַּאֲרוּחַת הַבֹּקֶר אִמָּא שֶׁל מוֹלִי נִרְאֲתָה עֲיֵפָה וְשָׁכְחָה לְהִתְוַכֵּחַ עִם מוֹלִי עַל הַכּוֹבַע הָאָדֹם, אָז מוֹלִי חָבְשָׁה אוֹתוֹ.

הִיא הָלְכָה עִם בִּילִי לְאַט וּבִזְהִירוּת לְגַן וְשָׁרָה לוֹ "יָהּ חַי לִי לִי, הָה עֲמָלִי" וְהִרְשְׁתָה לוֹ לִשְׁבֹּר נְטִיפֵי קֶרַח מֵהַתַּחְתִּית שֶׁל תֵּבוֹת דֹּאַר וְלִמְצֹץ אוֹתָם. הִיא כָּל כָּךְ נֶהֶנְתָה, שֶׁלֹּא רָאֲתָה שֶׁמּוֹלִי הַיְּרֻקָּה וְהַזּוֹעֶמֶת הִשִּׂיגָה אוֹתָם בְּרִיצָה וְחָטְפָה מֵרֹאשָׁהּ אֶת הַכּוֹבַע הָאָדֹם.

"תַּחְזִירִי אֶת זֶה!" צָעֲקָה מוֹלִי וְרָצָה אַחֲרֶיהָ.

מוֹלִי הַקְּטַנָּה הַיְּרֻקָּה וְהַזּוֹעֶמֶת צָחֲקָה וְרָצָה, אֲבָל לְמוֹלִי הָיוּ רַגְלַיִם אֲרֻכּוֹת יוֹתֵר, וְהִיא הִשִּׂיגָה אוֹתָהּ. הִיא הִפִּילָה אֶת מוֹלִי הַקְּטַנָּה הַיְּרֻקָּה וְהַזּוֹעֶמֶת וְהִתְיַשְּׁבָה עָלֶיהָ, וְאָז לָקְחָה בַּחֲזָרָה אֶת הַכּוֹבַע הָאָדֹם.

אֲבָל מוֹלִי הַקְּטַנָּה הַיְּרֻקָּה וְהַיּוֹקֶדֶת הִמְשִׁיכָה לִצְחֹק, וְזֶה עוֹרֵר בְּמוֹלִי הָרְגִילָה תְּחוּשָׁה מַפְחִידָה מְאוֹד.

הִיא הִסְתַּכְּלָה אָחוֹרָה לָרְחוֹב וְרָאֲתָה לַהֲקָה עֲנָקִית שֶׁל עוֹרְבִים מַמְרִיאָה בָּאֲוִיר עִם בִּילִי.

"בִּילִי!" צָעֲקָה מוֹלִי וְקָפְצָה בָּאֲוִיר. הִיא קָפְצָה עַד גֹּבַהּ הָאֲרֻבּוֹת, אֲבָל זֶה לֹא הָיָה גָּבוֹהַּ מַסְפִּיק כְּדֵי לְהַגִּיעַ לָעוֹרְבִים. אָז הִיא קָפְצָה עַל הָאֲרֻבָּה הַקְּרוֹבָה בְּיוֹתֵר וּמִמֶּנָּה אֶל תּוֹךְ לַהֲקַת הָעוֹרְבִים. הִיא הִכְנִיסָה אֶגְרוֹף לְעוֹרֵב אֶחָד כְּשֶׁעָפָה לְיָדוֹ, וְהוּא הִרְפָּה מִזְּרוֹעוֹ שֶׁל בִּילִי, אֲבָל כַּמָּה עוֹרְבִים אֲחֵרִים תָּפְסוּ אֶת הַזְּרוֹעַ בַּחֲזָרָה. מוֹלִי צָנְחָה עַל גַּג מְכֻסֵּה שֶׁלֶג וְגָלְשָׁה מִמֶּנּוּ לְמַטָּה בְּמַפֹּלֶת שְׁלָגִים קְטַנָּה. כְּשֶׁהִצְלִיחָה לְהֵחָלֵץ מֵהַתְּלוּלִית, הָעוֹרְבִים הָיוּ גְּבוֹהִים עוֹד יוֹתֵר. בִּילִי נִרְאָה כְּמוֹ נְמָלָה.

מוֹלִי מָשְׁכָה מֵרֹאשָׁהּ אֶת הַכּוֹבַע הָאָדֹם וְהֶחְזִיקָה אוֹתוֹ בִּשְׁתֵּי הַיָּדַיִם. "כּוֹבַע אָדֹם, כּוֹבַע אָדֹם, אֲנִי יוֹדַעַת שֶׁאַתָּה אוֹהֵב לִהְיוֹת רַק כּוֹבַע, אֲבָל אִם יֵשׁ מַשֶּׁהוּ שֶׁאַתָּה יָכוֹל לַעֲשׂוֹת, תַּעֲשֶׂה אֶת זֶה עַכְשָׁו!" וְהִיא זָרְקָה אֶת הַכּוֹבַע לְמַעְלָה בָּאֲוִיר.

הַכּוֹבַע הָאָדֹם רָטַט וְ

                       רִחֵף וְאָז

              הִתְנַעֵר וְ

                   הִתְנַפֵּחַ וְ

                           נִמְתַּח וְ

                                     הָיָה –

דְּרָקוֹן מֶשִׁי אָדֹם-אָדֹם בְּצֶבַע שֶׁל שְׂפָתוֹן אָדֹם.

הוּא טָס לְמַעְלָה אֶל תּוֹךְ לַהֲקַת הָעוֹרְבִים וְהִפְלִיק לָהֶם בִּזְנָבוֹ. פָּאוּ! פַּאנְג! זָאוּ! זַאנְג! הָעוֹרְבִים הִסְתַּלְּקוּ בְּטִיסָה. דְּרָקוֹן-הַכּוֹבַע תָּפַס אֶת בִּילִי בִּזְנָבוֹ וְהֵטִיס אוֹתוֹ לְמַטָּה בַּעֲדִינוּת. אֲבָל בִּזְמַן שֶׁטָּס לְמַטָּה, הָעוֹרְבִים רָדְפוּ אַחֲרָיו. הֵם הִתְחַמְּקוּ מֵהָרֹאשׁ שֶׁלּוֹ וְנִקְּרוּ בּוֹ בְּמַקּוֹרֵיהֶם. קְרַע! וְרַטֵּשׁ! וּגְזֹר! וּבַתֵּר! לְבַסּוֹף דְּרָקוֹן-הַכּוֹבַע הִנִּיחַ אֶת בִּילִי בְּתוֹךְ תְּלוּלִית שֶׁלֶג וְהֵשִׁיב מִלְחָמָה בִּזְנָבוֹ.

מוֹלִי רָצָה אֶל תְּלוּלִית הַשֶּׁלֶג בְּשִׂיא הַמְּהִירוּת, וְכָךְ עָשְׂתָה גַּם מוֹלִי הַקְּטַנָּה הַיְּרֻקָּה וְהַיּוֹקֶדֶת. מוֹלִי הַקְּטַנָּה הַיְּרֻקָּה וְהַיּוֹקֶדֶת הִגִּיעָה לְשָׁם רִאשׁוֹנָה. הִיא תָּפְסָה אֶת בִּילִי בַּיָּד וּמָשְׁכָה אוֹתוֹ לַכְּבִישׁ וּבְלִי לְהִסְתַּכֵּל בִּכְלָל לִשְׁנֵי הַצְּדָדִים הִיא דָּחֲפָה אוֹתוֹ קָדִימָה לַכְּבִישׁ –

אֲבָל מוֹלִי מָשְׁכָה אוֹתוֹ לְאָחוֹר.

וְאָז הִיא תָּפְסָה אֶת מוֹלִי הַקְּטַנָּה הַיְּרֻקָּה וְהַיּוֹקֶדֶת וְהֵרִימָה אוֹתָהּ בָּאֲוִיר.

"אָבוּד לָךְ, מוֹלִי!" אָמְרָה מוֹלִי הַקְּטַנָּה הַיְּרֻקָּה וְהַיּוֹקֶדֶת. "אַתְּ הֶחְזַרְתְּ אוֹתִי אִתָּךְ! אֲנִי שֶׁלָּךְ! אֲנִי לֹא זָזָה מִפֹּה!"

"אַתְּ צוֹדֶקֶת," אָמְרָה מוֹלִי וְהִצְמִידָה אֶת הַשְּׂפָתַיִם אֶל מִצְחָהּ שֶׁל מוֹלִי הַקְּטַנָּה הַיְּרֻקָּה וְהַיּוֹקֶדֶת וְשָׁאֲפָה שְׁאִיפָה עֲמֻקָּה-עֲמֻקָּה, כְּאִלּוּ הִיא עוֹמֶדֶת לְכַבּוֹת בִּנְשִׁיפָה אֶת הַנֵּרוֹת שֶׁל עוּגַת-יוֹם-הֻלֶּדֶת גְּדוֹלָה כְּמוֹ הַיָּרֵחַ. מוֹלִי הַקְּטַנָּה הַיְּרֻקָּה וְהַיּוֹקֶדֶת הִסְפִּיקָה לִקְרֹא "הַצִּילוּ!" רַק פַּעַם אַחַת לִפְנֵי שֶׁמּוֹלִי שָׁאֲפָה אוֹתָהּ פְּנִימָה וּבָלְעָה אוֹתָהּ.

וְאָז הִיא שָׁלְפָה אֶת בִּילִי מִתְּלוּלִית הַשֶּׁלֶג, הִבְרִישָׁה אֶת הַשֶּׁלֶג מִפָּנָיו, הֶחְזִיקָה חָזָק-חָזָק בְּיָדוֹ וְרָצָה אֶל הַכּוֹבַע הָאָדֹם.

הָעוֹרְבִים נֶעֶלְמוּ, וְכָל מָה שֶׁנּוֹתַר מֵהַכּוֹבַע הָאָדֹם הָיָה כַּמָּה קְרָעִים שֶׁל מֶשִׁי אָדֹם בְּצֶבַע אָדֹם-אָדֹם כְּמוֹ שְׂפָתוֹן אָדֹם.

מוֹלִי הִתְיַשְּׁבָה וְהִתְחִילָה לִבְכּוֹת, וּבִּילִי הִתְיַשֵּׁב לְיָדָהּ וּבָכָה גַּם כֵּן.

כְּשֶׁמּוֹלִי לֹא הִגִּיעָה לַגַּן, גְּבֶרֶת טֵלִיוֵלֶר תֵּאֲרָה לְעַצְמָהּ מָה הָיָה יָכוֹל לִקְרוֹת, וְיָצְאָה לִבְדֹּק. הִיא הִתְיַשְּׁבָה עַל שְׂפַת הַמִּדְרָכָה לְיַד מוֹלִי וְנָבְרָה בַּתִּיק שֶׁלָּהּ עַד שֶׁמָּצְאָה כַּמָּה מִמְחֲטוֹת נְיָר וְטֵלֵפוֹן נַיָּד, וְתֶכֶף וּמִיָּד הִתְקַשְּׁרָה לְאִמָּא שֶׁל מוֹלִי בָּעֲבוֹדָה. הִיא הִסְבִּירָה הַרְבֵּה דְּבָרִים, בַּעֲדִינוּת, בְּמֻנָּחִים שֶׁאִמָּא שֶׁל מוֹלִי יָכְלָה לְהָבִין.

אִמָּא שֶׁל מוֹלִי לָקְחָה יוֹם חֹפֶשׁ וְהֶחְזִירָה אֶת מוֹלִי וּבִּילִי הַבַּיְתָה. הִיא נָתְנָה לְבִּילִי לְשַׂחֵק בְּקֻבִּיּוֹת עַל הָרִצְפָּה, וְאָז הִתְיַשְּׁבָה עַל הַסַּפָּה וְהוֹשִׁיבָה אֶת מוֹלִי עַל הַבִּרְכַּיִם שֶׁלָּהּ וְנָתְנָה לָהּ לִבְכּוֹת הַרְבֵּה-הַרְבֵּה זְמַן.

וּכְשֶׁמּוֹלִי נִרְדְּמָה לְבַסּוֹף, בְּלִי לְהַרְפּוֹת מִקִּרְעֵי הַמֶּשִׁי הָאָדֹם, אִמָּא שֶׁל מוֹלִי הִצְמִידָה אֶת שְׂפָתֶיהָ לִשְׂעָרָהּ שֶׁל מוֹלִי וְלָחֲשָׁה, "אֲנִי אוֹהֶבֶת אוֹתָךְ וְתָמִיד אֶרְצֶה אוֹתָךְ."

אַחֲרֵי כֵן מוֹלִי חָבְשָׁה לִפְעָמִים אֶת הַכּוֹבַע הַכָּחֹל לַגַּן. לִפְעָמִים הִיא בֶּאֱמֶת הֵצִיקָה לְבִּילִי וְרָבָה אִתּוֹ. לִפְעָמִים נִמְאַס לָהּ לְגַמְרֵי, וְאָז הִיא יָכְלָה לְהַרְגִּישׁ אֶת מוֹלִי הָאַחֶרֶת זוֹחֶלֶת בְּתוֹכָהּ. לִפְעָמִים, כְּשֶׁכָּעֲסָה מְאוֹד, הָיָה אֶפְשָׁר לִרְאוֹת אֶת מוֹלִי הָאַחֶרֶת מִסְתַּכֶּלֶת מִבַּעַד לְעֵינֶיהָ.

אֲבָל בְּכָל עֶרֶב, כְּשֶׁהָלְכָה לִישֹׁן, אִמָּא שֶׁלָּהּ נָתְנָה לָהּ נְשִׁיקַת לַיְלָה טוֹב. אִמָּא שֶׁל מוֹלִי לֹא שָׁכְחָה יוֹתֵר לְעוֹלָם. וְכָל הַלַּיְלָה מוֹלִי יָכְלָה לְהַרְגִּישׁ אֶת הַנְּשִׁיקָה עַל מִצְחָהּ, חַמָּה וְרַכָּה, שׁוֹמֶרֶת עָלֶיהָ.

היֹה הָיְתָה פַּעַם עַלְמָה שֶׁמָּצְאָה אֶת עַצְמָהּ בְּגִיל הָעֲמִידָה עִם הַכְנָסָה זְעוּמָה בִּלְבַד. הִיא יָדְעָה שֶׁאֵינָהּ מַשְׂכִּילָה דַּיָּהּ לַעֲסֹק בְּמִשְׁלַח יָד אַחֵר, כָּךְ שֶׁהֶחְלִיטָה, בְּלִי הִסּוּס, לְהִכָּנֵס לִתְחוּם הַהוֹרָאָה. הִיא פָּתְחָה פְּנִימִיָּה מֻבְחֶרֶת לִגְבָרוֹת צְעִירוֹת. לַפְּנִימִיָּה הָיוּ הַמְלָצוֹת מְעֻלּוֹת לְלֹא רְבָב, וְכָאֵלֶּה נִדְרְשׁוּ גַּם מֵהַתַּלְמִידוֹת. וּכְדֵי לְהַשְׁגִּיחַ שֶׁבֵּית הַסֵּפֶר יִהְיֶה מֻבְחָר כְּכָל הָאֶפְשָׁר, קָבְעָה הָעַלְמָה פִיצְרוֹי רוֹבִּינְסוֹן עַל הַדֶּלֶת שֶׁלֶט פְּלִיז, עִם כִּתּוּב בְּאוֹתִיּוֹת קְטַנּוֹת וּמְנֻמָּסוֹת (שְׁמַעְתֶּם בְּוַדַּאי עַל "מִכְתְּבֵי  נִימוּסִין". וּבְכֵן, זֶה מָה שֶׁהָיָה חָרוּת עַל שֶׁלֶט הַדֶּלֶת שֶׁל הָעַלְמָה פִיצְרוֹי רוֹבִּינְסוֹן):

"פְּנִימִיָּה מֻבְחֶרֶת לִבְנוֹת-מְלָכִים מְכֻבָּדִים"

מְלָכִים רַבִּים שֶׁלֹּא הָיוּ מְכֻבָּדִים כְּלָל הָיוּ מוֹסְרִים בְּשִׂמְחָה אֶת אָזְנֵיהֶם הַמַּלְכוּתִיּוֹת, וּבִלְבַד שֶׁיֻּרְשֶׁה לָהֶם לִשְׁלֹחַ אֶת בְּנוֹתֵיהֶם לְבֵית הַסֵּפֶר הַזֶּה, אַךְ הָעַלְמָה פִיצְרוֹי רוֹבִּינְסוֹן הָיְתָה נֻקְשָׁה מְאוֹד בַּאֲשֶׁר לַהַמְלָצוֹת, וְהַתּוֹצָאָה הָיְתָה שֶׁרַק מְלָכִים בְּנֵי הַמַּעֲמָד הַגָּבוֹהַּ בְּיוֹתֵר זָכוּ וְהֻרְשׁוּ לְשַׁלֵּם עֲשֶׂרֶת אֲלָפִים לִירוֹת שְׂטֶרְלִינְג לְשָׁנָה בַּעֲבוּר חִנּוּכָהּ שֶׁל בִּתָּם. וְכָךְ יָכְלָה הָעַלְמָה פִיצְרוֹי רוֹבִּינְסוֹן לָשִׂים בַּצַּד מְעַט כֶּסֶף שֶׁיַּבְטִיחַ אֶת הַכְנָסָתָהּ כְּשֶׁתִּזְדַּקֵּן. וְכָל הַכֶּסֶף שֶׁחָסְכָה הֻשְׁקַע בְּקַרְקָעוֹת.

רַק מֶלֶךְ אֶחָד סֵרֵב לִשְׁלֹחַ אֶת בִּתּוֹ לָעַלְמָה פִיצְרוֹי רוֹבִּינְסוֹן, עַל בְּסִיס הַטַּעֲנָה שֶׁבֵּית סֵפֶר זוֹל כָּל כָּךְ לֹא יָכוֹל לִהְיוֹת מֻבְחָר בֶּאֱמֶת, אֲבָל כַּעֲבֹר זְמַן נִמְצָא שֶׁהַמְלָצוֹתָיו שֶׁל אוֹתוֹ מֶלֶךְ לֹא הָיוּ מַשְׂבִּיעוֹת רָצוֹן כְּלָל וְעִקָּר.

הָיוּ רַק שֵׁשׁ תַּלְמִידוֹת מַלְכוּתִיּוֹת בַּפְּנִימִיָּה, וּמוּבָן שֶׁהַמּוֹרִים הַמְּעֻלִּים בְּיוֹתֵר הָעָסְקוּ כְּדֵי לְלַמֵּד אוֹתָן כָּל דָּבָר שֶׁהוֹרֵיהֶן רָצוּ שֶׁיִּלְמְדוּ, וּמִכֵּיוָן שֶׁהַבָּנוֹת מֵעוֹלָם לֹא הִתְבַּקְּשׁוּ לַעֲשׂוֹת שִׁעוּרֵי בַּיִת, אֶלָּא אִם כֵּן הֵן גִּלּוּ נְטִיָּה לְכָךְ, הִסְכִּימוּ כֻּלָּן שֶׁזֶּה בֵּית הַסֵּפֶר הַנֶּחְמָד בְּיוֹתֵר בָּעוֹלָם כֻּלּוֹ, וּבָכוּ לְעֶצֶם הַמַּחְשָׁבָה שֶׁיֻּרְחֲקוּ מִמֶּנּוּ. וְכָךְ אֵרַע, שֶׁכַּאֲשֶׁר שֵׁשׁ הַתַּלְמִידוֹת כְּבָר בָּגְרוּ וְהִגִּיעוּ לְפִרְקָן, הֵחֵלּוּ לְהִתְרַחֵשׁ אֵרוּעִים מְסֻיָּמִים. הַנְּסִיכָה דֵייזִי, בִּתּוֹ שֶׁל הַמֶּלֶךְ פוֹרְטוּנָטוּס, הַשַּׁלִּיט הַמְּכַהֵן, הָיְתָה הַיַּלְדָּה הַקְּטַנָּה הַיְּחִידָה בְּבֵית הַסֵּפֶר.

דֵייזִי כְּבָר שָׁהֲתָה בְּבֵית הַסֵּפֶר כְּשָׁנָה, כַּאֲשֶׁר יוֹם אֶחָד צִלְצֵל פַּעֲמוֹן הַדֶּלֶת, וְהַנַּעֲרָה הַמְּשָׁרֶתֶת הוֹפִיעָה בַּכִּתָּה כְּשֶׁכַּרְטִיס בִּקּוּר אָחוּז בִּקְצֵה סִינָרָהּ – כִּי יָדֶיהָ הָיוּ רְטֻבּוֹת מִשּׁוּם שֶׁזֶּה הָיָה יוֹם כְּבִיסָה.

"גֶ'נְטְלְמֶן אֶחָד הִגִּיעַ לִרְאוֹתֵךְ, הָעַלְמָה," אָמְרָה; וְהָעַלְמָה פִיצְרוֹי רוֹבִּינְסוֹן הֻחְמְאָה לְמַדַּי, כִּי חָשְׁבָה שֶׁזֶּהוּ מֶלֶךְ מְכֻבָּד, שֶׁלּוֹ בַּת שֶׁרוֹצָה לִלְמֹד בְּבֵית הַסֵּפֶר.

אַךְ כְּשֶׁהִבִּיטָה בְּכַרְטִיס הַבִּקּוּר כְּבָר לֹא הִרְגִּישָׁה כֹּה מֻחְמֵאת וּמִלְמְלָה לְעַצְמָהּ בַּחֲשַׁאי "אוֹי לִי!" כִּי הִיא הִקְפִּידָה מְאוֹד עַל גִּנּוּנֵי הַנִּימוּסִין. לוּ הָיְתָה בּוֹטָה כְּמוֹ אֲחָדִים מֵאִתָּנוּ, הִיא הָיְתָה אוֹמֶרֶת "נוּדְנִיק!", וְלוּ הָיְתָה אַף בּוֹטָה יוֹתֵר מִכָּל אֶחָד מֵאִתָּנוּ, כָּךְ אֲנִי מְקַוָּה לְפָחוֹת, הִיא הָיְתָה אוֹמֶרֶת "שֶׁיֵּלֵךְ לְכָל הָרוּחוֹת!" הַכַּרְטִיס הָיָה גָּדוֹל וְזוֹהֵר וְעָלָיו אוֹתִיּוֹת מֻזְהָבוֹת. הָעַלְמָה פִיצְרוֹי רוֹבִּינְסוֹן קָרְאָה:

הָאַבִּיר דוֹלוֹרוֹ דֶה לָארָה

פְּרוֹפֵסוֹר לְקֶסֶם (לָבָן)

וּלְאָמָּנוּת שְׁחֹרָה.

מְלַמֵּד תַּלְמִידִים בִּמְקוֹם מְגוּרֵיהֶם.

לְלֹא הוֹצָאוֹת נִלְווֹת.

תְּנָאִים מְיֻחָדִים לְבָתֵּי סֵפֶר. מִשְׁתַּתֵּף בִּמְסִבּוֹת עֶרֶב.

הָעַלְמָה פִיצְרוֹי רוֹבִּינְסוֹן הֵנִיחָה אֶת סִפְרָהּ – הִיא מֵעוֹלָם לֹא לִמְּדָה בְּלִי סֵפֶר – הֶחְלִיקָה אֶת כּוֹבָעָהּ הַצָּהֹב וְאֶת תַּלְתַּלֶּיהָ הָאֲפֹרִים וְהָלְכָה לַטְּרַקְלִין הַקִּדְמִי כְּדֵי לִפְגּשׁ אֶת הָאוֹרֵחַ. הוּא קַד קִדָּה עֲמֻקָּה לְמַרְאָהּ. הוּא הָיָה גָּבוֹהַּ מְאוֹד וְרָעֵב לְמַרְאֶה, עִם עֵינַיִם שְׁחֹרוֹת וּפֶה בַּל-יְתֹאַר.

"לְעֹנֶג הוּא לִי," אָמַר וְחִיֵּךְ חִיּוּךְ שֶׁכְּמוֹ נוֹעַד לְהַצִּיג כָּל אַחַת מִשְּׁלוֹשִׁים וּשְׁתַּיִם שִׁנָּיו – מַעֲשֶׂה מְנֻמָּס מְאוֹד, אַךְ לֹא פָּשׁוּט כְּלָל – "לְעֹנֶג הוּא לִי לִפְגֹּש שׁוּב אֶת אַחַת מִתַּלְמִידוֹתַי מִשֶּׁכְּבָר."

"בְּטוּחַתְנִי שֶׁהָעֹנֶג הֲדָדִי," אָמְרָה הָעַלְמָה פִיצְרוֹי רוֹבִּינְסוֹן. אִם לְעִתִּים בִּלְתִּי אֶפְשָׁרִי לִהְיוֹת מְנֻמָּס וְדוֹבֵר אֱמֶת בְּעֵת וּבְעוֹנָה אַחַת, אֵין זֶה אַשְׁמָתִי אוֹ אַשְׁמַת הָעַלְמָה פִיצְרוֹי רוֹבִּינְסוֹן.

"טִיַּלְתִּי פֹּה וָשָׁם," אָמַר הַפְּרוֹפֵסוֹר, עֲדַיִן מְחַיֵּךְ לְאֵין שִׁעוּר, "וְהִרְחַבְתִּי אֶת מַאֲגַר הַחָכְמָה שֶׁלִּי. אָנוּ חַיִּים וְלוֹמְדִים, הֲלוֹא כֵן, עַלְמָתִי הַיְּקָרָה? וְכָעֵת אֲנִי מוֹרֶה מֻסְמָךְ הַרְבֵּה יוֹתֵר מִכְּפִי שֶׁהָיִיתִי כְּשֶׁהָיָה לִי הַכָּבוֹד לְלַמֵּד אוֹתָךְ. הַאִם אוּכַל לְקַוּוֹת לְמִשְׂרָה בְּבֵית הַסֵּפֶר שֶׁלָּךְ?"

"עֲדַיִן לֹא עָלָה בְּיָדִי לְהַסְדִּיר קוּרְס קֶסֶם," אָמְרָה מְנַהֶלֶת הַפְּנִימִיָּה; "זֶה תְּחוּם שֶׁהוֹרִים, וּבִמְיֻחָד הוֹרִים מַלְכוּתִיִּים, מְגַלִּים בּוֹ עִנְיָן מוּעָט בִּלְבַד."

"זֶה הָיָה הַמִּקְצוֹעַ הַמָּעֳדָף עָלַיִךְ," אָמַר הַפְּרוֹפֵסוֹר.

"כֵּן-אֲבָל-אֶה, אֵין סָפֵק שֶׁבְּיוֹם מִן הַיָּמִים -"

"אֲבָל אֲנִי זָקוּק לְמִשְׂרָה בִּדְחִיפוּת," אָמַר וְנִרְאָה מֻרְעָב מִתָּמִיד; "אֶלֶף לִירוֹת שְׂטֶרְלִינְג לִשְׁלוֹשָׁה-עָשָׂר שִׁעוּרִים – מְחִיר בִּמְיֻחָד בִּשְׁבִילֵךְ, עַלְמָתִי הַיְּקָרָה."

"זֶה בִּלְתִּי אֶפְשָׁרִי," אָמְרָה בְּרִשְׁמִיּוּת, וְהִיא דִּבְּרָה בְּתֹקֶף, כִּי יָדְעָה מִנִּסְיוֹן הֶעָבָר עַד כַּמָּה מְסֻכָּן לְהָנִיחַ לְקוֹסֵם לְהִתְקָרֵב לִנְסִיכָה. כִּמְעַט תָּמִיד נִגְרָם נֶזֶק כָּלְשֶׁהוּ.

"טוֹב וְיָפֶה," אָמַר הַפְּרוֹפֵסוֹר.

"עָלֶיךָ לְהָבִין," הִמְשִׁיכָה, "כָּל תַּלְמִידוֹתַי נְסִיכוֹת, וְהֵן אֵינָן נִדְרָשׁוֹת לְהִשְׁתַּמֵּשׁ בִּקְסָמִים, הֵן מְקַבְּלוֹת אֶת כָּל מָה שֶׁרַק יִרְצוּ בְּכָל מִקְרֶה."

"הַאִם אַתְּ אוֹמֶרֶת לִי לֹא?" אָמַר.

"אֲנִי אוֹמֶרֶת לְךָ לֹא וּמוֹדָה לְךָ," אָמְרָה.

וְאָז, לִפְנֵי שֶׁיָּכְלָה לַעֲצֹר בַּעֲדוֹ, הוּא זִנֵּק וְהָדַף אוֹתָהּ קַלּוֹת בְּדַרְכּוֹ אֶל הַדֶּלֶת, וְהִיא שָׁמְעָה אֶת מַגָּפָיו עַל הַשַּׁעֲוָנִית בַּמִּסְדְּרוֹן. הִיא דָּלְקָה בְּעִקְבוֹתָיו רַק כְּדֵי לִרְאוֹת אֶת דֶּלֶת הַכִּתָּה נִטְרֶקֶת וְנִנְעֶלֶת בְּפָנֶיהָ.

"לֹא הָיָה עוֹלֶה עַל דַּעְתִּי," אָמְרָה הָעַלְמָה פִיצְרוֹי רוֹבִּינְסוֹן. הִיא מִהֲרָה לְגַג הַבַּיִת וְיָרְדָה בַּאֲרֻבַּת הַכִּתָּה, שֶׁהִיא הִתְקִינָה בָּהּ מַדְרֵגוֹת לְמִקְרֶה שֶׁתִּפְרֹץ אֵשׁ אוֹ לִשְׁעַת חֵרוּם כָּלְשֶׁהִי. הִיא פָּסְעָה הַחוּצָה מִן הָאָח אֶל הַמַּרְבָד שֶׁבַּכִּתָּה, אַךְ עָשְׂתָה זֹאת שְׁנִיָּה אַחַת מְאֻחָר מִדַּי. שֶׁבַע הַנְּסִיכוֹת נֶעֶלְמוּ כֻּלָּן, וְהַפְּרוֹפֵסוֹר לְקֶסֶם עָמַד לְבַדּוֹ בֵּין הַשֻּׁלְחָנוֹת הַמֻּכְתָּמִים בִּדְיוֹ וְחִיֵּךְ אֶל הָעַלְמָה פִיצְרוֹי רוֹבִּינְסוֹן אֶת הַחִיּוּךְ הָרָחָב בְּיוֹתֵר שֶׁרָאֲתָה מֵעוֹדָהּ.

"הוֹ! אַתָּה אִישׁ נַכְלוּלִי, רַע, עַרְמוּמִי!" אָמְרָה וְנוֹפְפָה לְעֻמָּתוֹ בְּסַרְגֵּל בֵּית הַסֵּפֶר.

לְמָחֳרָת הָיְתָה שַׁבָּת, וּמֶלֶךְ הָאָרֶץ נִקְרָא כְּהֶרְגֵּלוֹ לָקַחַת אֶת בִּתּוֹ דֵייזִי לַחֲצִי יוֹם חֹפֶשׁ. הַמְּשָׁרֶתֶת שֶׁפָּתְחָה אֶת הַדֶּלֶת עָטְתָה סִינָר גַּס וְהָיוּ לָהּ גֶּחָלִים בַּשֵּׂעָר, וְהַמֶּלֶךְ חָשַׁב שֶׁהִיא לוֹבֶשֶׁת שַׂק וָאֵפֶר וְצִיֵּן זֹאת בְּעַצְבָּנוּת מְסֻיֶּמֶת, אֲבָל הַנַּעֲרָה אָמְרָה, "לֹא, אֲנִי רַק עוֹסֶקֶת בַּעֲבוֹדוֹת מִטְבָּח – אֲבָל כְּדַאי שֶׁתִּרְאֶה תָּ'עַלְמָה עַצְמָהּ."

וְאָז הוּבַל הַמֶּלֶךְ אֶל הַטְּרַקְלִין הַמְּפֹאָר בְּיוֹתֵר שֶׁהָיוּ בּוֹ פִּרְחֵי שַׁעֲוָה מְעֻצָּבִים בְּרֹב טַעַם, כִּסּוּיִים רְקוּמִים לְמִשְׁעֲנוֹת הַכִּסְּאוֹת וְאִיּוּרִים בְּצִבְעֵי מַיִם שֶׁנּוֹצְרוּ כֻּלָּם עַל יְדֵי הַתַּלְמִידוֹת, וּשְׁטִיחַ הַצֶּמֶר, שֶׁדּוֹדָתָהּ שֶׁל הָעַלְמָה פִיצְרוֹי רוֹבִּינְסוֹן, הַמְּרֻתֶּקֶת לְמִטָּתָהּ, אָרְגָה יָפֶה כָּל כָּךְ. טְרַקְלִין מְעֻדָּן מֵאֵין כָּמוֹהוּ, שֶׁנִּכַּר בּוֹ מַגַּע יָדָהּ הַמְּעֻדָּן שֶׁל אִשָּׁה.

הָעַלְמָה פִיצְרוֹי רוֹבִּינְסוֹן נִכְנְסָה פְּנִימָה בְּאִטִּיּוּת וּבְעֶצֶב. גְּלִימָתָהּ הָיְתָה אֲרוּגָה בִּקְפִידָה מִשַּׂק – וְקֻשְּׁטָה לְהַפְלִיא בְּגַחֲלֵי אֵשׁ קְטַנּוֹת תְּפוּרוֹת לְמִקְלַעַת מֻזְהֶבֶת – וְגֶחָלִים מְעַט גְּדוֹלוֹת יוֹתֵר הִתְנוֹדְדוּ עַל פְּתִילֵי מֶשִׁי שֶׁחֻבְּרוּ לְקַצְווֹת כּוֹבַע הַתַּחֲרָה שֶׁלָּהּ.

הַמֶּלֶךְ רָאָה מִיָּד שֶׁמַּשֶּׁהוּ מַטְרִיד אוֹתָהּ. "אֲנִי מְקַוֶּה שֶׁלֹּא הִקְדַּמְתִּי," אָמַר.

"כְּלָל וּכְלָל לֹא, הוֹד מַלְכוּתְךָ," עָנְתָה. "אַתָּה דַּיְקָן כְּתָמִיד, בְּדִיּוּק כְּפִי שֶׁנִּכְתַּב בְּהַמְלָצוֹתֶיךָ. קָרָה מַשֶּׁהוּ. וְלֹא אַחְמִיר אֶת צָרוֹתֶיךָ עַל יְדֵי כָּךְ שֶׁאֲנַסֶּה לְהַסְתִּיר זֹאת. בִּתֵּךְ דֵייזִי, גַּאֲוַת בֵּית סִפְרֵנוּ הַקָּטָן וְאוֹצָרֵנוּ הַיָּקָר, נֶעֶלְמָה. שֵׁשׁ חַבְרוֹתֶיהָ הַמַּלְכוּתִיּוֹת אִתָּהּ. לְעֵת עַתָּה הֵן אָמְנָם בְּטוּחוֹת, אֲבָל כָּרֶגַע אֵינֶנִּי יְכוֹלָה לְהָנִיחַ אֶת יָדִי עַל אַף לֹא אַחַת מֵהַשֶּׁבַע."

הַמֶּלֶךְ הִתְיַשֵּׁב בִּכְבֵדוּת עַל חֵלֶק מִמַּעֲרֶכֶת הַסַּפּוֹת הַנּוֹדַעַת הַמַּקְסִימָה בְּגוֹן הָאֱגוֹז (כֻּרְסָאוֹת לִגְבָרוֹת וְלַאֲדוֹנִים, סַפָּה וְשִׁשָּׁה כִּסְּאוֹת נוֹסָפִים) וְהִתְנַשֵּׁף בְּעֶצֶב. הוּא לֹא יָדַע מָה לוֹמַר. אַךְ מְנַהֶלֶת בֵּית הַסֵּפֶר כָּתְבָה לְעַצְמָהּ עַל לוּחַ צִפְחָה אֶת מָה שֶׁבְּכַוָּנָתָהּ לוֹמַר וְלָמְדָה זֹאת בְּעַל פֶּה, כָּךְ שֶׁהָיְתָה מְסֻגֶּלֶת לְדַבֵּר בְּשֶׁטֶף.

"הוֹד מַלְכוּתְךָ, אֵינֶנִּי הָאֲשֵׁמָה הַבִּלְעָדִית – תְּלֵה אוֹתִי אִם כֵּן – אוֹ, לְיֶתֶר דִּיּוּק, תְּלֵה אוֹתִי אִם עָלֶיךָ לַעֲשׂוֹת זֹאת; אַךְ תְּחִלָּה הַרְשֵׁה נָא לִי לְהַצִּיעַ לְךָ כַּמָּה מִלּוֹת הֶסְבֵּר."

וְהִיא הִתְיַשְּׁבָה וְסִפְּרָה לוֹ אֶת כָּל הַסִּפּוּר עַל בִּקּוּרוֹ שֶׁל הַפְּרוֹפֵסוֹר, וְעָצְרָה בְּדִיּוּק בַּמְּקוֹמוֹת שֶׁבָּהֶם עָצַרְתִּי אֲנִי כְּשֶׁסִּפַּרְתִּי לָכֶם אֶת אֲשֶׁר אֵרַע.

הַמֶּלֶךְ הִקְשִׁיב, מוֹרֵט בְּעַצְבָּנוּת אֶת שׁוּלָיו הַסְּגֻלִּים-אַרְגְּמָנִיִּים שֶׁל הַכִּסּוּי שֶׁעַל מִשְׁעֶנֶת הַכִּסֵּא.

"מֵעוֹלָם לֹא הִסְכַּנְתִּי עִם שִׁיטוֹתָיו שֶׁל הַפְּרוֹפֵסוֹר," אָמְרָה הָעַלְמָה פִיצְרוֹי רוֹבִּינְסוֹן בְּעֶצֶב; "וְתָמִיד הָיוּ לִי סְפֵקוֹת בְּנוֹגֵעַ לְיָשְׁרוֹ הַמּוּסָרִי, סְפֵקוֹת שֶׁהִתְבָּרְרוּ כָּעֵת כְּמֻצְדָּקִים. לְאַחַר שֶׁסִּיַּמְתִּי אֶת קוּרְס הַהוֹרָאָה אֶצְלוֹ לִפְנֵי כַּמָּה שָׁנִים, לָקַחְתִּי שׁוּרָה שֶׁל שִׁעוּרִים מִמּוֹרֶה מֻסְמָךְ מִמֶּנּוּ, וְהוֹדוֹת לְשִׁעוּרִים אֵלֶּה, שֶׁהָיוּ – אִם יֻרְשֶׁה לִי לוֹמַר – יְקָרִים לְהַחְרִיד, הִצְלַחְתִּי, לְמַרְבֵּה הַמַּזָּל, לִתְקֹעַ טְרִיז בַּגַּלְגַּל שֶׁל הַנּוֹכֵל חֲסַר הַמַּצְפּוּ -"

"הַאִם הִצַּלְתְּ אֶת הַנְּסִיכוֹת?" יִלֵּל הַמֶּלֶךְ.

"לֹא; אֲבָל אוּכַל לַעֲשׂוֹת זֹאת אִם הוֹד מַלְכוּתְךָ וְהַהוֹרִים הָאֲחֵרִים יַפְקִידוּ אֶת הָעִנְיָן כֻּלּוֹ בְּיָדַי."

"זֶה עִנְיָן חָמוּר בְּיוֹתֵר," אָמַר הַמֶּלֶךְ; "דֵייזִי הַקְּטַנָּה הַמִּסְכֵּנָה שֶׁלִּי -"

"בִּמְחִילָה מִכְּבוֹדְךָ," אָמְרָה מְנַהֶלֶת בֵּית הַסֵּפֶר, "אֲבַקֶּשְׁךָ לֹא לְיַחֵס חֲשִׁיבוּת רַבָּה מִדַּי לָאֵרוּעַ הַזֶּה. מוּבָן שֶׁזֶּה מְצַעֵר, אַךְ תְּאוּנוֹת לֹא נְעִימוֹת קוֹרוֹת בְּכָל בָּתֵּי הַסֵּפֶר, וְאֶת הַשְׁלָכוֹתֵיהֶן נִתָּן לִמְנֹעַ בְּאֶמְצָעוּת שִׁמּוּשׁ נָבוֹן בְּדֶרֶךְ אֶרֶץ וּבְשִׁקּוּל דַּעַת."

"אֶצְטָרֵךְ לִתְלוֹת אוֹתָךְ, אַתְּ יוֹדַעַת," אָמַר הַמֶּלֶךְ בְּסַפְקָנוּת.

"לְלֹא צֵל שֶׁל סָפֵק," אָמְרָה הָעַלְמָה פִיצְרוֹי רוֹבִּינְסוֹן, "וְאִם תַּעֲשֶׂה זֹאת, לְעוֹלָם לֹא תִּרְאֶה אֶת דֵייזִי שֶׁלְּךָ שׁוּב. חוֹבָתְךָ כְּהוֹרֶה – כֵּן – וְחוֹבָתְךָ כְּלַפַּי מִתְנַגְּשׁוֹת, וְזֶה בְּהֶחְלֵט עִנְיָן מַכְאִיב בְּיוֹתֵר."

"אֲבָל הַאִם אוּכַל לִבְטֹחַ בָּךְ?"

"עָלַי לְהַזְכִּיר לְךָ," אָמְרָה הָעַלְמָה וְזָקְפָה אֶת קוֹמָתָהּ כָּךְ שֶׁהַגֶּחָלִים נִרְעֲדוּ שׁוּב, "שֶׁהֶחְלַפְנוּ הַמְלָצוֹת מַשְׂבִּיעוֹת רָצוֹן בִּתְחִלַּת הַקֶּשֶׁר הָעִסְקִי בֵּינֵינוּ."

הַמֶּלֶךְ קָם. "טוֹב, הָעַלְמָה פִיצְרוֹי רוֹבִּינְסוֹן," אָמַר, "אֲנִי מְרֻצֶּה לַחֲלוּטִין מֵהִתְקַדְּמוּתָהּ שֶׁל דֵייזִי מִיּוֹם שֶׁהִיא נְתוּנָה לְהַשְׁגָּחָתֵךְ, וַאֲנִי חָשׁ שֶׁהַדָּבָר הַטּוֹב בְּיוֹתֵר יִהְיֶה לְהַפְקִיד אֶת הָעִנְיָן כֻּלּוֹ בְּיָדַיִךְ הָאֲמוּנוֹת."

מְנַהֶלֶת בֵּית הַסֵּפֶר הֶחֶוְתָה לוֹ קִדָּה, וְהוּא חָזַר לְאַרְמוֹן הַבְּדֹלַח שֶׁלּוֹ כְּמֶלֶךְ שְׁבוּר לֵב, כְּשֶׁכִּתְרוֹ נוֹטֶה בְּרִשּׁוּל עַל צַד אֶחָד שֶׁל רֹאשׁוֹ, וְאַפּוֹ הַיָּקָר הָאֻמְלָל אָדֹם מִבֶּכִי.

הַפְּנִימִיָּה הַמֻּבְחֶרֶת סָגְרָה אֶת שְׁעָרֶיהָ.

זְמַן חָלַף, אַךְ לֹא הִגִּיעוּ כָּל חֲדָשׁוֹת בְּנוֹגֵעַ לַנְּסִיכוֹת הָאֲבוּדוֹת.

הַמֶּלֶךְ מָצָא נֶחָמָה מוּעָטָה בָּעֻבְדָּה שֶׁחָסוּ עַל חַיָּיו שֶׁל יַלְדּוֹ הָאַחֵר, הַנָּסִיךְ דֵנִיס. דֵנִיס אָמְנָם הָיָה בְּסֵדֶר גָּמוּר וְיֶלֶד קָטָן וְנֶחְמָד בְּדַרְכּוֹ, אַךְ יֶלֶד אֵינוֹ יַלְדָּה.

הַמַּלְכָּה הָיְתָה שְׁבוּרַת לֵב אַף יוֹתֵר מִן הַמֶּלֶךְ, אַךְ הָיָה עָלֶיהָ לְהַשְׁגִּיחַ עַל עֲבוֹדוֹת הַבַּיִת וּלְהָכִין מַחְמַצִּים וְשִׁמּוּרִים וּלְהַטְלִיא אֶת גַּרְבָּיו שֶׁל הַנָּסִיךְ הַצָּעִיר, כָּךְ שֶׁלֹּא הָיָה לָהּ זְמַן רַב לְיַבֵּב, וְאַחֲרֵי שָׁנָה הִיא אָמְרָה לַמֶּלֶךְ –

"יַקִּירִי, אַתָּה חַיָּב לַעֲשׂוֹת מַשֶּׁהוּ כְּדֵי לְהַסִּיחַ אֶת דַּעְתְּךָ. אֵין זֶה הוֹלֵם שֶׁמֶּלֶךְ יֵשֵׁב וִייַבֵּב כָּל הַיּוֹם. עַכְשָׁו, עֲשֵׂה מַאֲמָץ; מְצָא מַשֶּׁהוּ שִׁמּוּשִׁי לַעֲשׂוֹת, גַּם אִם זֶה רַק פְּתִיחָה שֶׁל שׁוּק אוֹ הֲנָחַת אֶבֶן פִּנָּה."

"אֲנִי חוֹשֵׁשׁ מִשְּׁוָקִים," אָמַר הַמֶּלֶךְ; "הֵם כְּמוֹ דְּבוֹרִים – מְזַמְזְמִים וּמַדְאִיגִים; אַךְ הֲנָחַת אֶבֶן פִּנָּה -" וְאַחַר כָּךְ הוּא הִתְיַשֵּׁב וְחָשַׁב לִפְעָמִים, גַּם בְּלִי בֶּכִי, וְכָתַב לְעַצְמוֹ פְּתָקִים עַל גַּבֵּי מַעֲטָפוֹת מְשֻׁמָּשׁוֹת. כָּךְ שֶׁהַמַּלְכָּה הִרְגִּישָׁה שֶׁהִיא לֹא דִּבְּרָה לַשָּׁוְא. 

לְאַחַר חֹדֶשׁ נָשְׂאָה הַצָּעָתָהּ פְּרִי.

הַמֶּלֶךְ הִשִּׁיק חֲבֵרָה, וְ"רֵקְס פוֹרְטוּנָטוּס וְשׁוּת'" הָפְכָה כִּמְעַט מִיָּד לְחֶבְרַת הַבְּנִיָּה הַסְּפֵּקוּלַנְטִית הַגְּדוֹלָה בָּעוֹלָם.

אוּלַי אֵינְכֶם יוֹדְעִים מַהִי חֶבְרַת בְּנִיָּה סְפֵּקוּלַנְטִית. כְּדֵי שֶׁתֵּדְעוּ אֲסַפֵּר לָכֶם בְּמָה עָסְקוּ הַמֶּלֶךְ וְהַחֶבְרָה שֶׁהֵקִים.

הֵם קָנוּ אֶת כָּל הַיְּעָרוֹת וְהַשָּׂדוֹת הַיָּפִים שֶׁיָּכְלוּ לְהָנִיחַ יָדָם עֲלֵיהֶם וְחִלְּקוּ אוֹתָם לְרִבּוּעִים וְעָקְרוּ מֵהֶם אֶת כָּל הָעֵצִים וְהַצִּמְחִיָּה וּבִמְקוֹמָם סָלְלוּ רְחוֹבוֹת וְעַמּוּדֵי חַשְׁמַל וּבָתִּים כְּעוּרִים מִלְּבֵנִים צְהֻבּוֹת, בְּתִקְוָה שֶׁאֲנָשִׁים יִרְצוּ לָגוּר בָּהֶם. וּבְאֹפֶן מַתְמִיהַּ לְמַדַּי, הָאֲנָשִׁים אָכֵן בָּאוּ. וְכָךְ הַמֶּלֶךְ וְהַחֶבְרָה שֶׁהֵקִים הִרְוִיחוּ הַרְבֵּה מְאוֹד כֶּסֶף.

מְעַנְיֵן שֶׁכִּמְעַט כָּל הַהוֹן שֶׁבָּעוֹלָם נַעֲשָׂה בְּאֶמְצָעוּת הֲפִיכַת דְּבָרִים יָפִים לִדְבָרִים מְכֹעָרִים. יְצִירַת יֹפִי מִכִּעוּר הִיא מְלָאכָה שֶׁשְּׂכָרָהּ לֹא בְּצִדָּהּ.

הָרְחוֹבוֹת הַקְּטַנִּים הַכְּעוּרִים הִזְדַּחֲלוּ עוֹד וָעוֹד וְהִתְפַּשְּׁטוּ אֶל מִחוּץ לָעֲיָרָה, מְחַסְּלִים בְּדַרְכָּם אֶת הַשְּׁטָחִים הַיְּרֻקִּים כְּמוֹ זְחָלִים צְהֻבִּים וּמֻרְעָבִים, אַךְ כְּשֶׁהִגִּיעוּ לְרַגְלֵי גִּבְעַת הַתִּלְתָּן נֶאֶלְצוּ לַעֲצֹר. הַבְּעָלִים שֶׁל גִּבְעַת הַתִּלְתָּן לֹא הָיָה מוּכָן לִמְכֹּר אֶת אַדְמוֹתָיו בְּשׁוּם אֹפֶן וּבְשׁוּם מְחִיר שֶׁחֶבְרַת "רֵקְס פוֹרְטוּנָטוּס וְשׁוּת'" הָיְתָה יְכוֹלָה לְהַצִּיעַ. לַשָּׁוְא זִמְּנוּ מִשְׁפְּטָנֵי הַחֲבֵרָה אֶת מִשְׁפְּטָנֵי הַבְּעָלִים, לָבְשׁוּ אֶת גְּלִימוֹתֵיהֶם הַטּוֹבוֹת בְּיוֹתֵר, חָגְרוּ חֲרָבוֹת וּמָגִנִּים וְהִזְמִינוּ אוֹתָם לַאֲרוּחַת צָהֳרַיִם, הֶאֱכִילוּ וְהִשְׁקוּ אוֹתָם בּמַטְעַמִּים וּבְמַשְׁקָאוֹת מְשֻׁבָּחִים. גִּבְעַת הַתִּלְתָּן לֹא הָיְתָה לִמְכִירָה.

אַךְ לְבַסּוֹף נִקְרְאָה אִשָּׁה זְקֵנָה קְטַנָּה, לְבוּשָׁה כֻּלָּהּ בְּאָפֹר, אֶל מִשְׂרְדֵי הַמָּהָגוֹנִי וְהַפְּלִיז הַמְּמֹרָקִים שֶׁל הַחֶבְרָה לִפְגִישָׁה אִישִׁית עִם הַמֶּלֶךְ בִּכְבוֹדוֹ וּבְעַצְמוֹ.

"אֲנִי הַבְּעָלִים שֶׁל גִּבְעַת הַתִּלְתָּן," אָמְרָה, "וְאַתָּה יָכוֹל לִבְנוֹת עַל כָּל הַשֶּׁטַח, פְּרָט לְשִׁבְעַת הָאַקְרִים בְּרֹאשׁ הַגִּבְעָה וְלַחֲמִשָּׁה-עָשָׂר אַקְרִים נוֹסָפִים מִסְּבִיבָם, וְעָלֶיךָ לִבְנוֹת לִי חוֹמָה גְּבוֹהָה סְבִיב שִׁבְעַת הָאַקְרִים וְחוֹמָה נוֹסֶפֶת סְבִיב חֲמִשָּׁה-עָשָׂר הָאַקְרִים – וּשְׁתֵּיהֶן, תִּסְלַח לִי, מִלְּבֵנִים אֲדֻמּוֹת; לֹא מֵהַחֹמֶר הַזּוֹל הַצָּהֹב שֶׁאַתָּה בּוֹנֶה בּוֹ בְּדֶרֶךְ כְּלָל – וְאַתָּה חַיָּב לְחוֹקֵק חֹק חָדָשׁ שֶׁכָּל מִי שֶׁיִּגְנֹב מִפֵּרוֹתַי יִתָּלֶה עַל הָעֵץ שֶׁמִּמֶּנּוּ גָּנַב. זֶה הַכֹּל. מָה אַתָּה אוֹמֵר?"

הַמֶּלֶךְ אָמַר "כֵּן", כִּי מֵאָז אֲסוֹנוֹ לֹא הָיָה אִכְפַּת לוֹ מִדָּבָר, פְּרָט לִבְנִיָּה, וְנַפְשׁוֹ הַמַּלְכוּתִית הִשְׁתּוֹקְקָה לִרְאוֹת אֶת גִּבְעַת הַתִּלְתָּן הַיְּרֻקָּה נֶאֱכֶלֶת עַל יְדֵי זַחֲלֵי לְבֵנִים צְהֻבּוֹת בַּעֲלֵי גַּגּוֹת צִפְחָה. הוּא לֹא הִתְלַהֵב כְּלָל מֵהָרַעְיוֹן לִבְנוֹת שְׁתֵּי חוֹמוֹת מִלְּבֵנִים אֲדֻמּוֹת, אַךְ הוּא עָשָׂה זֹאת.

הָאִשָּׁה הַזְּקֵנָה רָצְתָה שֶׁהַחוֹמוֹת וְהָאַקְרִים יִהְיוּ מְסֻדָּרִים בַּצּוּרָה הַזֹּאת:

אֲבָל זוֹ הָיְתָה טִרְחָה גְּדוֹלָה בִּמְיֻחָד לְחַשֵּׁב אֶת שֶׁטַח הָאֲדָמָה שֶׁשְּׁנֵי הַמַּעְגָּלִים הָיוּ צְרִיכִים לְהָכִיל, עַד שֶׁכָּל הַמּוֹדְדִים מָרְטוּ אֶת שַׂעֲרוֹתֵיהֶם מְלוֹא הַחֹפֶן, וּבְסוֹפוֹ שֶׁל דָּבָר הַמֶּלֶךְ אָמַר, "לְכָל הָרוּחוֹת! עֲשׂוּ זֹאת כָּךְ," וְצִיֵּר לָהֶם תָּכְנִית מִצִּדּוֹ הַשֵּׁנִי שֶׁל אֶחָד מִדַּפֵּי הַחֻקִּים הַיְּשָׁנִים שֶׁל הַמֶּמְשָׁלָה. וְכָךְ עָשׂוּ, וְזֶה נִרְאָה כָּךְ –

הַגְּבֶרֶת הַזְּקֵנָה הָיְתָה מֻטְרֶדֶת מְאוֹד כְּשֶׁגִּלְּתָה שֶׁרַק חוֹמָה אַחַת מַפְרִידָה בֵּין הַבֻּסְתָּן שֶׁלָּהּ לְבֵין הָעוֹלָם, כְּפִי שֶׁאַתֶּם רוֹאִים בַּשִּׂרְטוּט בַּמָּקוֹם שֶׁבּוֹ רִבּוּעַ 1 וְרִבּוּעַ 15 נִפְגָּשִׁים; אַךְ הַמֶּלֶךְ אָמַר שֶׁאֵין בְּאֶפְשָׁרוּתוֹ לְמַמֵּן בְּנִיָּה מְחֻדֶּשֶׁת, וְשֶׁהִיא קִבְּלָה אֶת שְׁתֵּי הַחוֹמוֹת שֶׁבִּקְּשָׁה. כָּךְ שֶׁהָיָה עָלֶיהָ לְקַבֵּל זֹאת, אַךְ הִיא עָמְדָה עַל כָּךְ שֶׁהַמֶּלֶךְ יַשִּׂיג לָהּ כֶּלֶב בּוּלְדּוֹג פִּרְאִי שֶׁיָּעוּט עַל גְּרוֹנוֹ שֶׁל כָּל מִי שֶׁיַּעֲבֹר אֶת הַחוֹמָה בַּנְּקֻדָּה הַחַלָּשָׁה שֶׁבָּהּ רִבּוּעַ 1 וְרִבּוּעַ 15 נִפְגָּשִׁים. כָּךְ שֶׁהוּא הִשִּׂיג לָהּ כַּלְבַּת בּוּלְדּוֹג אֵימְתָנִית שֶׁשְּׁמָהּ מַרְתָה, רָתַם אוֹתָהּ לִרְצוּעָה מְשֻׁבֶּצֶת אַבְנֵי חֵן וְהֵבִיא לָהּ אוֹתָהּ בְּאֹפֶן אִישִׁי.

"מַרְתָה תָּעוּט עַל כָּל מִי שֶׁדָּם מַלְכוּתִי אֵינוֹ זוֹרֵם בְּעוֹרְקָיו," אָמַר. "מוּבָן שֶׁלֹּא תָּעֵז לִנְשֹׁךְ בֶּן מַלְכוּת; אִם כִּי בְּכָל מִקְרֶה אֲנָשִׁים שֶׁדָּם מַלְכוּתִי זוֹרֵם בְּעוֹרְקֵיהֶם לֹא שׁוֹדְדִים בֻּסְתָּנִים."

הָאִשָּׁה הַזְּקֵנָה נֶאֶלְצָה לְהַסְכִּים עִם דְּבָרָיו. הִיא קָשְׁרָה אֶת מַרְתָה לַפִּנָּה הַלֹּא מוּגֶנֶת שֶׁל הַמַּעְגָּל הַפְּנִימִי, שָׁתְלָה עֵץ תַּפּוּחַ קְטַנְטַן וּבָנְתָה בַּיִת וְהִתְיַשְּׁבָה בּוֹ וְחִכְּתָה.

וְהַמֶּלֶךְ הָיָה כִּמְעַט שָׂמֵחַ. הַזְּחָלִים הַצְּהֻבִּים הַגָּעֳלִיִּים חִסְּלוּ אֶת גִּבְעַת הַתִּלְתָּן כֻּלָּהּ – לְמַעֵט אֶת הַפִּסְגָּה הַיְּרֻקָּה, בַּמָּקוֹם שֶׁהָיוּ בּוֹ עֲצֵי הַתַּפּוּחַ וּשְׁתֵּי חוֹמוֹת הַלְּבֵנִים הָאֲדֻמּוֹת וְהַבַּיִת הַקָּטָן וְהָאִשָּׁה הַזְּקֵנָה.

הַמַּלְכָּה הַמִּסְכֵּנָה בָּדְקָה אֶת מַצַּב הָרִבּוֹת וְהַמַּחְמַצִּים וְהַשְּׂמִיכוֹת הַמִּתְכַּבְּסוֹת וְנִקְיוֹנוֹת הָאָבִיב, וּמִדֵּי פַּעַם גַּם אָמְרָה לְבַעֲלָהּ –

"פוֹרְטוּנָטוּס אֲהוּבִי, אַתָּה בֶּאֱמֶת חוֹשֵׁב שֶׁנִּתָּן לִבְטֹחַ בָּעַלְמָה פִיצְרוֹי רוֹבִּינְסוֹן? הַאִם אֵי-פַּעַם נִרְאֶה שׁוּב אֶת דֵייזִי שֶׁלָּנוּ?"

וְהַמֶּלֶךְ בָּחַשׁ בְּשַׂעֲרוֹתָיו הַחֲלָקוֹת עַד שֶׁהֵן נֶעֶמְדוּ כְּמוֹ מַקְּלוֹת גְּבִינָה מִתַּחַת לְכִתְרוֹ וְעָנָה –

"יַקִּירָתִי, אַתְּ חַיֶּבֶת לִהְיוֹת סַבְלָנִית; אַתְּ יוֹדַעַת שֶׁקִּבַּלְנוּ עָלֶיהָ הַמְלָצוֹת מְעֻלּוֹת לְלֹא רְבָב."

וְאָז, יוֹם אֶחָד, הִתְרַחֵשׁ אֵרוּעַ מְשַׂמֵּחַ בַּעֲיָרַת הַלְּבֵנִים הַצְּהֻבּוֹת הַחֲדָשָׁה שֶׁהַמֶּלֶךְ בָּנָה. שִׁשָּׁה נְסִיכִים נָאִים רְכוּבִים עַל גַּבֵּי סוּסִים לְבָנִים יְפֵהפִיִּים הִגִּיעוּ וּפִלְּסוּ אֶת דַּרְכָּם בָּרְחוֹבוֹת הַמְּאֻבָּקִים הַקְּטַנִּים. רִתְמוֹת הַמִּטְעָן הָרְקוּמוֹת שֶׁלָּהֶם בָּהֲקוּ מִכֶּסֶף וּמֵאַבְנֵי חֵן נוֹצְצוֹת מַבְרִיקוֹת, וְשִׁרְיוֹן הַזָּהָב שֶׁלָּהֶם הִזְדַּהֵר לְהַפְלִיא בְּאוֹר הַשֶּׁמֶשׁ, עַד שֶׁכָּל הַיְּלָדִים הַקְּטַנִּים מָחֲאוּ כַּפַּיִם, וּפְנֵיהֶם שֶׁל הַנְּסִיכִים הָיוּ צְעִירִים וּנְעִימִים וְנָאִים כָּל כָּךְ, שֶׁכָּל הַנָּשִׁים הַזְּקֵנוֹת אָמְרוּ, "יְבֹרַךְ לִבָּם הַיָּפֶה!"

מְיֻתָּר לְצַיֵּן שֶׁמּוּבָן מֵאֵלָיו שֶׁשֵּׁשֶׁת הַנְּסִיכִים חִפְּשׂוּ אַחַר שֵׁשׁ הַנְּסִיכוֹת שֶׁבָּגְרוּ וְהָיוּ מְאֻשָּׁרוֹת בַּפְּנִימִיָּה הַמֻּבְחֶרֶת לִבְנוֹת-מְלָכִים מְכֻבָּדִים. שֵׁשֶׁת אֲבוֹתֵיהֶם הַמַּלְכוּתִיִּים, שֶׁשָּׁהוּ שָׁנִים רַבּוֹת בְּמַסָּע בַּקָּצֶה הָאַחֵר שֶׁל הָעוֹלָם, טֶרֶם שָׁמְעוּ כִּי שֵׁשׁ הַנְּסִיכוֹת נֶעֶלְמוּ, וְלָכֵן נָתְנוּ לַנְּסִיכִים אֶת כְּתָבְתָּהּ שֶׁל הָעַלְמָה פִיצְרוֹי רוֹבִּינְסוֹן וְהוֹרוּ לָהֶם לְהִנָּשֵׂא לְשֵׁשׁ הַנְּסִיכוֹת לְלֹא דִּחוּי וּלְהָבִיאָן הַבַּיְתָה.

וְאוּלָם, כְּשֶׁהִגִּיעוּ אֶל הַפְּנִימִיָּה הַמֻּבְחֶרֶת לִבְנוֹת-מְלָכִים מְכֻבָּדִים, הָיָה הַבַּיִת סָגוּר, וְכַרְטִיס עַל הַחַלּוֹן הוֹדִיעַ שֶׁהַבַּיִת הַנֶּחְשָׁק הַזֶּה מֻצָּע לְהַשְׂכָּרָה בִּתְנָאִים נוֹחִים, מְרֹהָט אוֹ רֵיק. שַׁעֲוַת הַפֵּרוֹת תַּחַת הַצֵּל שֶׁהֵטִילָה הַזְּגוּגִית עֲדַיִן מָשְׁכָה אֶת הָעַיִן מִבַּעַד לַחַלּוֹנוֹת הַמְּאֻבָּקִים. שֵׁשֶׁת הַנְּסִיכִים הֵצִיצוּ כָּל אֶחָד בְּתוֹרוֹ מִבַּעַד לַחַלּוֹן. הֵם הֻקְסְמוּ מִן הָרִהוּט, וּמַגַּע יָדָהּ הַמְּעֻדָּן שֶׁל אִשָּׁה שֶׁנִּכַּר בַּכֹּל מָשַׁךְ אוֹתָם כְּמוֹ מַגְנֵט. הֵם שָׂכְרוּ אֶת הַבַּיִת, אַךְ אֶת אֲרוּחוֹתֵיהֶם סָעֲדוּ בָּאַרְמוֹן בְּהַזְמָנָה מְיֻחֶדֶת שֶׁל הַמֶּלֶךְ.

הַמֶּלֶךְ פוֹרְטוּנָטוּס סִפֵּר לַנְּסִיכִים אֶת הַסִּפּוּר הַנּוֹרָא עַל הֵעָלְמוּתָן שֶׁל כָּל בְּנוֹת בֵּית הַסֵּפֶר; וְכָל אֶחָד מִן הַנְּסִיכִים נִשְׁבַּע בִּכְבוֹדוֹ וּבְנִצַּב חַרְבּוֹ שֶׁיִּמְצָא אֶת הַנְּסִיכָה הַמְּיֹעֶדֶת לוֹ אוֹ יָמוּת בְּנִסָּיוֹן לְמוֹצְאָהּ. מוּבָן שֶׁכָּל נָסִיךְ הָיָה אָמוּר לָשֵׂאת נְסִיכָה אַחַת מְסֻיֶּמֶת, שֶׁשְּׁמָהּ צֻיַּן בַּהוֹרָאוֹת שֶׁקִּבֵּל, וְלֹא אַחֶרֶת, הַמְּיֹעֶדֶת לְאַחֵר.

הַלַּיְלָה הָרִאשׁוֹן שֶׁבּוֹ שָׁהוּ הַנְּסִיכִים בַּבַּיִת הַמְּרֹהָט עָבַר בְּשֶׁקֶט יַחֲסִי, וְכָךְ גַּם הַלַּיְלָה הַשֵּׁנִי וְהַלַּיְלָה הַשְּׁלִישִׁי וְהַלַּיְלָה הָרְבִיעִי, הַחֲמִישִׁי וְהַשִּׁשִּׁי, אֲבָל בַּלַּיְלָה הַשְּׁבִיעִי, כְּשֶׁהַנְּסִיכִים נֶעֶרְכוּ לְמִשְׂחַק דּוּקִים בַּכִּתָּה, הֵם שָׁמְעוּ לְפֶתַע פִּתְאוֹם קוֹל שֶׁלֹּא הָיָה שֶׁל אַף אֶחָד מֵהֶם. וְהַקּוֹל אָמַר, "תִּפְתְּחוּ אֶת אַפְרִיקָה."

הַנְּסִיכִים הִסְתַּכְּלוּ לְכָאן, לְשָׁם וּלְכָל עֵבֶר – אַךְ לֹא רָאוּ אִישׁ. הֵם לֹא לָמְדוּ דָּבָר עַל גִּלּוּי אֲרָצוֹת וְלֹא יָכְלוּ לִפְתֹּחַ אֶת אַפְרִיקָה גַּם לוּ רָצוּ.

"אוֹ תַּחְתְּכוּ דֶּרֶךְ מְצָרֵי פָּנָמָה," חָזַר הַקּוֹל וְאָמַר.

בְּמִקְרֶה, אִישׁ מִבֵּין שֵׁשֶׁת הַנְּסִיכִים לֹא הָיָה מְהַנְדֵּס. הֵם הוֹדוּ בְּכָךְ.

"אִם כֵּן, חִתְכוּ אֶת סִין!" אָמַר הַקּוֹל בְּיֵאוּשׁ.

"זֶה מַזְכִּיר אֶת רוּחַ הָרְפָאִים שֶׁהָעִתּוֹנִים כָּתְבוּ עָלֶיהָ לֹא מִזְּמַן," אָמַר אַחַד הַנְּסִיכִים.

וְאָז הֵם הֵבִינוּ פִּתְאוֹם שֶׁהַקּוֹל בּוֹקֵעַ מֵאֶחָד מִצֶּמֶד הַגְּלוֹבּוּסִים הַתְּלוּיִים בְּסוֹף הַכִּתָּה. זֶה הָיָה הַגְּלוֹבּוּס הָאַרְצִי.

"אֲנִי בִּפְנִים," אָמַר הַקּוֹל; "אֲנִי לֹא יָכוֹל לָצֵאת. אָנָּא מִכֶּם, חִתְכוּ אֶת הַגְּלוֹבּוּס – אֵיפֹה שֶׁרַק תּוּכְלוּ

 – וּתְנוּ לִי לָצֵאת. דֶּרֶךְ אַפְרִיקָה יִהְיֶה הֲכִי נוֹחַ."

הַנָּסִיךְ פְּרִימוּס פָּתַח אֶת אַפְרִיקָה בְּחַרְבּוֹ, וּמִתּוֹךְ הַגְּלוֹבּוּס הִתְגַּלְגֵּל הַחוּצָה חֶצְיוֹ הָעֶלְיוֹן שֶׁל הַפְּרוֹפֵסוֹר לְקֶסֶם.

"הַחֵצִי הַשֵּׁנִי שֶׁלִּי נִמְצָא שָׁם," הוּא אָמַר וְהִצְבִּיעַ עַל הַגְּלוֹבּוּס הַשְּׁמֵימִי. "תְּנוּ לָרַגְלַיִם שֶׁלִּי לָצֵאת בְּבַקָּ -"

אֲבָל הַנָּסִיךְ סֵקוּנְדוּס אָמַר, "לֹא כָּל כָּךְ מַהֵר," וְהַנָּסִיךְ טֶרְטְיוּס שָׁאַל, "לָמָּה סָגְרוּ אוֹתְךָ?"

"סָגְרוּ אוֹתִי רַק בִּגְלַל מְעַט קֶסֶם טְרַקְלִינִי שֶׁלֹּא רָאִיתָ כָּל יָמֶיךָ עַל פְּנֵי הָאֲדָמָה," אָמַר פֶּלֶג גּוּפוֹ הָעֶלְיוֹן שֶׁל הַפְּרוֹפֵסוֹר לְקֶסֶם.

"מָה, בֶּאֱמֶת?" אָמַר הַנָּסִיךְ קְוַּארְטוּס; "וּבְכֵן, הָרַגְלַיִם שֶׁלְּךָ עוֹד לֹא יוֹצְאוֹת הַחוּצָה. אֲנַחְנוּ זְקוּקִים לְעֶזְרָתוֹ שֶׁל קוֹסֵם מֻסְמָךְ. אַתָּה תַּתְאִים."

"אֲבָל לֹא כֻּלִּי כָּאן," אָמַר הַפְּרוֹפֵסוֹר.

"יֵשׁ מִמְּךָ דַּי וְהוֹתֵר," אָמַר הַנָּסִיךְ קְוִּינְטוּס.

"שִׂים לֵב עַכְשָׁו," אָמַר הַנָּסִיךְ סֵקְסְטוּס; "אֲנַחְנוּ רוֹצִים לִמְצֹא אֶת שֵׁשׁ הַנְּסִיכוֹת שֶׁלָּנוּ. יֵשׁ לָנוּ נִחוּשׁ לֹא רַע לְגַבֵּי אֹפֶן הֵעָלְמוּתָן; אֲבָל מָה שֶׁהָיָה הָיָה. תְּסַפֵּר לָנוּ אֵיךְ לִמְצֹא אוֹתָן, וּלְאַחַר הַחֲתֻנּוֹת שֶׁלָּנוּ נָשִׁיב אֶת רַגְלֶיךָ לְאוֹר הַיּוֹם."

"הַחֵצִי הַזֶּה שֶׁלִּי עוֹמֵד לְהִתְעַלֵּף," אָמַר חֲצִי הַפְּרוֹפֵסוֹר לְקֶסֶם.

"מָה אֲנַחְנוּ אֲמוּרִים לַעֲשׂוֹת?" אָמְרוּ הַנְּסִיכִים בְּנִימָה מְאַיֶּמֶת; "אִם לֹא תְּסַפֵּר לָנוּ, לְעוֹלָם לֹא תּוּכַל לַעֲמֹד עַל רַגְלֶיךָ."

"לְכוּ לִגְנֹב תַּפּוּחִים," אָמַר חֲצִי הַפְּרוֹפֵסוֹר בְּקוֹל צָרוּד וְהִתְעַלֵּף.

הֵם הִשְׁאִירוּ אוֹתוֹ לִשְׁכַּב עַל קַרְשֵׁי הָרִצְפָּה הַחֲשׂוּפִים בֵּין הַשֻּׁלְחָנוֹת הַמֻּכְתָּמִים בִּדְיוֹ וְיָצְאוּ מִיָּד לִגְנֹב תַּפּוּחִים. אֲבָל זֶה לֹא הָיָה כָּל כָּךְ פָּשׁוּט, מִכֵּיוָן שֶׁ"רֵקְס פוֹרְטוּנָטוּס וְשׁוּת'" בָּנְתָה וּבָנְתָה וּבָנְתָה, וְתַפּוּחִים לֹא גָּדְלוּ בְּחָפְשִׁיּוּת בַּאֲזוֹרִים אֵלֶּה שֶׁל הָאָרֶץ שֶׁ"נִפְתְּחוּ" עַל יְדֵי בּוֹנִים סְפֵּקוּלַנְטִים. 

אָז לְבַסּוֹף הֵם שָׁאֲלוּ אֶת הַנָּסִיךְ הַקָּטָן דֵנִיס לְאָן הוּא הוֹלֵךְ כְּשֶׁהוּא רוֹצֶה לְהַשִּׂיג תַּפּוּחִים. וְדֵנִיס אָמַר –

"הָאִשָּׁה הַזְּקֵנָה בְּפִסְגַּת גִּבְעַת הַתִּלְתָּן מְגַדֶּלֶת תַּפּוּחִים בְּשִׁבְעַת הָאַקְרִים שֶׁלָּהּ וּבַחֲמִשָּׁה-עָשָׂר הָאַקְרִים שֶׁלָּהּ, אֲבָל כֶּלֶב בּוּלְדּוֹג אֵימְתָנִי מַשְׁגִּיחַ עַל שִׁבְעַת הָאַקְרִים, וַאֲנִי גָּנַבְתִּי אֶת כָּל הַתַּפּוּחִים בַּחֲמִשָּׁה-עָשָׂר הָאַקְרִים בְּעַצְמִי."

"נְנַסֶּה אֶת שִׁבְעַת הָאַקְרִים," אָמְרוּ הַנְּסִיכִים.

"טוֹב מְאוֹד," אָמַר דֵנִיס; "יִתְלוּ אֶתְכֶם אִם תִּתָּפְסוּ. אָז מִשּׁוּם שֶׁאֲנִי סִבַּכְתִּי אֶתְכֶם, גַּם אֲנִי אָבוֹא, וְאִם לֹא תִּקְּחוּ אוֹתִי, אֲסַפֵּר לְכֻלָּם. אָז אֵין לָכֶם בְּרֵרָה!"

שֶׁכֵּן דֵנִיס הָיָה נָסִיךְ קָטָן וְהָגוּן בְּיוֹתֵר, וְהוּא לֹא הָיָה יָכוֹל לְהַרְשׁוֹת לְעַצְמוֹ לִשְׁלֹחַ אֲחֵרִים לְסַכָּנָה, אֶלָּא אִם כֵּן הוּא מִסְתַּכֵּן בְּעַצְמוֹ, וְהוּא לֹא הָיָה חוֹשֵׁב בִּכְלָל לִגְנֹב תַּפּוּחִים, אִלְמָלֵא הָיָה זֶה מְסֻכָּן לְפָחוֹת כְּמוֹ לְהוֹבִיל צָבָא לִקְרָב.

כָּךְ שֶׁהַנְּסִיכִים נֶאֶלְצוּ לְהַסְכִּים, וּבַלַּיְלָה הַבָּא שִׁלְשֵׁל דֵנִיס מֵחַלּוֹנוֹ חֶבֶל שֶׁהֵכִין מִכָּל הַגַּרְבַּיִם שֶׁאִמּוֹ סָרְגָה לוֹ, וְהַנְּסִיכִים הַבּוֹגְרִים חִכּוּ לוֹ מִתַּחַת לַחַלּוֹן, וְכֻלָּם פָּנוּ אֶל עֵבֶר הַבֻּסְתָּן שֶׁבְּפִסְגַּת גִּבְעַת הַתִּלְתָּן.

הֵם טִפְּסוּ עַל הַחוֹמָה בַּפִּנָּה הַמַּתְאִימָה, וּמַרְתָה, כַּלְבַּת הַבּוּלְדּוֹג, שֶׁהָיְתָה כַּלְבָּה מְיֻחֶסֶת וְיָדְעָה לְזַהוֹת נָסִיךְ כְּשֶׁנִּתְקְלָה בּוֹ, כִּשְׁכְּשָׁה בִּזְנָבָהּ הַקְּצַרְצַר בְּרֹב כָּבוֹד וְאִחֲלָה לָהֶם בְּהַצְלָחָה.

הַנְּסִיכִים הִתְגַּנְּבוּ עַל הָעֵשֶׂב הָרָטֹב מִטַּל שֶׁל הַבֻּסְתָּן וּבָדְקוּ עֵץ אַחֲרֵי עֵץ: לֹא הָיוּ כָּל תַּפּוּחִים עַל הָעֵצִים.

רַק לְבַסּוֹף, בְּלֵב לִבּוֹ שֶׁל הַבֻּסְתָּן, הָיָה עֵץ שֶׁלּוֹ גֶּזַע מִנְּחשֶׁת וְעַנְפֵי פְּלִיז וַעֲלֵי כֶּסֶף. וְעָלָיו הָיוּ תְּלוּיִים שִׁבְעָה תַּפּוּחֵי זָהָב יְפֵהפִיִּים.

אָז כָּל אֶחָד מֵהַנְּסִיכִים לָקַח לוֹ תַּפּוּחַ זָהָב אֶחָד, בְּשֶׁקֶט-בְּשֶׁקֶט, וְהֵם הָלְכוּ מִשָּׁם, מְמַהֲרִים לַחְזֹר אֶל חֲצִי הַפְּרוֹפֵסוֹר לְקֶסֶם, שֶׁיֹּאמַר לָהֶם מָה צָרִיךְ לַעֲשׂוֹת עַכְשָׁו. אִישׁ לֹא פִּקְפֵּק בְּכָךְ שֶׁהַפְּרוֹפֵסוֹר דָּבַר אֱמֶת; כִּי כְּשֶׁרַגְלֶיךָ תְּלוּיוֹת בַּאֲמִירַת אֱמֶת, לֹא תְּסַפֵּר מֵרְצוֹנְךָ דְּבַר שֶׁקֶר.

הֵם הִתְגַּנְּבוּ בְּשֶׁקֶט כְּכָל שֶׁיָּכְלוּ, כָּל אֶחָד מֵהֶם עִם תַּפּוּחַ זָהָב בְּיָדוֹ, אֲבָל אָז הַנָּסִיךְ דֵנִיס לֹא הָיָה יָכוֹל לְהִתְגַּבֵּר עַל הַפִּתּוּי לִנְעֹץ אֶת שִׁנָּיו בַּתַּפּוּחַ שֶׁלּוֹ. הוּא פָּתַח אֶת פִּיו לִרְוָחָה כְּדֵי לִנְגֹּס הֵיטֵב, אַךְ בָּרֶגַע הַבָּא הוּא יִלֵּל בְּקוֹל, כִּי הַתַּפּוּחַ הָיָה קָשֶׁה כְּאֶבֶן, וְהַיֶּלֶד הַמִּסְכֵּן שָׁבַר כִּמְעַט אֶת כָּל שִׁנָּיו הַקִּדְמִיּוֹת.

הוּא זָרַק אֶת הַתַּפּוּחַ הַצִּדָּה בְּזַעַם, וְכַעֲבֹר רֶגַע נֶחְפְּזָה הָאִשָּׁה הַזְּקֵנָה לָצֵאת מִבֵּיתָהּ. הִיא צָרְחָה. מַרְתָה נָבְחָה. הַנָּסִיךְ דֵנִיס יִלֵּל. כָּל הָעֲיָרָה הִתְעוֹרְרָה, וְשֵׁשֶׁת הַנְּסִיכִים נֶעֶצְרוּ וְנִלְקְחוּ תַּחַת מִשְׁמָר כָּבֵד לַמִּגְדָּל. אֶת דֵנִיס שִׁחְרְרוּ, הוֹדוֹת לְגִילוֹ הַצָּעִיר, מָה גַּם שֶׁהוּא אִבֵּד אֶת רֹב שִׁנָּיו, שֶׁזֶּה עֹנֶשׁ חָמוּר בִּמְיֻחָד, אֲפִלּוּ עַל גְּנֵבַת תַּפּוּחִים.

בְּבֹקֶר הַמָּחֳרָת יָשַׁב הַמֶּלֶךְ בְּהֵיכַל הַצֶּדֶק, וְהָאִשָּׁה הַזְּקֵנָה וְהַנְּסִיכִים הוּבְאוּ לְפָנָיו. אַחֲרֵי שֶׁסִּפְּרוּ אֶת שֶׁהִתְרַחֵשׁ, אָמַר –

"חֲבֵרִים יְקָרִים, אֲנִי מְקַוֶּה שֶׁתִּסְלְחוּ לִי – חֻקֵּי הַכְנָסַת הָאוֹרְחִים אָמְנָם נֻקְשִׁים – אֲבָל בַּעֲסָקִים כְּמוֹ בַּעֲסָקִים, אַחֲרֵי הַכֹּל. לֹא הָיִיתִי רוֹצֶה שֶׁתִּגָּרֵם כָּל אִי-נְעִימוּת חֻקָּתִית בְּשֶׁל עִנְיָן פָּעוּט כְּמוֹ זֶה; עָלַי לִתְלוֹת אֶת כֻּלְּכֶם מָחָר בַּבֹּקֶר."

הַנְּסִיכִים הִתְרַגְּזוּ עַד מְאוֹד, אֲבָל לֹא עוֹרְרוּ מְהוּמָה. הֵם בִּקְּשׁוּ לִרְאוֹת אֶת דֵנִיס וְאָמְרוּ לוֹ מָה עָלָיו לַעֲשׂוֹת.

וְכָךְ הָלַךְ לוֹ דֵנִיס אֶל הַבַּיִת הַמְּרֹהָט שֶׁפַּעַם הָיָה פְּנִימִיָּה מֻבְחֶרֶת לִבְנוֹת-מְלָכִים מְכֻבָּדִים. הַדֶּלֶת הָיְתָה נְעוּלָה, אֲבָל דֵנִיס יָדַע אֵיךְ לְהִכָּנֵס, כִּי אֲחוֹתוֹ גִּלְּתָה לוֹ פַּעַם, בְּאַחַד הַחַגִּים. הוּא עָלָה לַגַּג וְיָרַד בַּאֲרֻבַּת הַכִּתָּה.

שָׁם, עַל רִצְפַּת הַכִּתָּה, שָׁכַב חֲצִי הַפְּרוֹפֵסוֹר לְקֶסֶם, מִתְפַּתֵּל בְּכוֹחוֹתָיו הָאַחֲרוֹנִים וּמִצְטַוֵּחַ חֲלוּשׁוֹת בְּעֶצֶב.

"מָה עָלֵינוּ לַעֲשׂוֹת עַכְשָׁו?" שָׁאַל דֵנִיס.

"לְכוּ לִגְנֹב תַּפּוּחִים," לָחַשׁ חֲצִי הַפְּרוֹפֵסוֹר בְּקוֹל עַנּוֹת חֻלְשָׁה. "שַׁחְרֵר אֶת רַגְלַי. חֲתֹךְ אֶת הַדֻּבָּה הַגְּדוֹלָה – וְאוּלַי דֶּרֶךְ שְׁבִיל הֶחָלָב יִהְיֶה לָהֶן קַל לָצֵאת הַחוּצָה."

אֲבָל דֵנִיס יָדַע הֵיטֵב מָה הוּא אָמוּר לַעֲשׂוֹת.

"לֹא עַד שֶׁנִּמְצָא אֶת הַנְּסִיכוֹת הָאֲבוּדוֹת," אָמַר. "מָה עָלֵינוּ לַעֲשׂוֹת עַכְשָׁו?"

"לֵךְ לִגְנֹב תַּפּוּחִים, אֲנִי אוֹמֵר לְךָ," אָמַר חֲצִי הַפְּרוֹפֵסוֹר בְּכַעַס; "שִׁבְעָה תַּפּוּחִים – שֶׁבַע נְשִׁיקוֹת. קְטֹף אוֹתָם. לֵךְ לְךָ, יֶלֶד חֲסַר לֵב, הַשְׁאֵר אוֹתִי פֹּה לָמוּת. סִכּוֹת וּמַסְמְרִים בְּרַגְלַי."

דֵנִיס רָץ לְבֻּסְתָּן שִׁבְעַת הָאַקְרִים בְּפִסְגַּת גִּבְעַת הַתִּלְתָּן וְשָׁם מָצָא אֶת שֵׁשֶׁת הַנְּסִיכִים תְּלוּיִים עַל עֵץ הַתַּפּוּחַ. הַתַּלְיָן הָלַךְ הַבַּיְתָה לֶאֱכֹל אֲרוּחַת עֶרֶב, וְלֹא הָיָה אִישׁ בַּסְּבִיבָה. הַנְּסִיכִים לֹא מֵתוּ.

דֵנִיס טִפֵּס עַל הָעֵץ וְאֶת הַחֲבָלִים שֶׁעֲלֵיהֶם נִתְלוּ הַנְּסִיכִים חָתַךְ בְּאֶמְצָעוּת הָאוֹלָר שֶׁל בְּנוֹ שֶׁל הַגַּנָּן. (אוֹלָרִים מֻזְכָּרִים רַבּוֹת בִּסְפָרִים מְסֻיָּמִים, וְעַכְשָׁו גַּם אַתֶּם יְכוֹלִים לְהָבִין לָמָּה כָּל כָּךְ מִתְלַהֲבִים מֵהֶם).

הַנְּסִיכִים נָפְלוּ לַקַּרְקַע, וּכְשֶׁשָּׁבוּ לְעֶשְׁתּוֹנוֹתֵיהֶם סִפֵּר לָהֶם דֵנִיס מָה עָשָׂה.

"הוֹ! מַדּוּעַ הִפַּלְתָּ אוֹתָנוּ?" שָׁאֲלוּ הַנְּסִיכִים, "חָלַמְנוּ חֲלוֹמוֹת כָּל כָּךְ שְׂמֵחִים."

"וּבְכֵן," אָמַר דֵנִיס וְסָגַר בְּאַחַת אֶת הָאוֹלָר שֶׁל בְּנוֹ שֶׁל הַגַּנָּן, "לָזֶה יִקָּרֵא כְּפִיּוּת טוֹבָה!" וְהִפְנָה אֶת גַּבּוֹ וְהָלַךְ מִשָּׁם. אֲבָל הֵם רָצוּ אַחֲרָיו בִּמְהִירוּת וְהוֹדוּ לוֹ וְהִסְבִּירוּ לוֹ שֶׁהֵם חָלְמוּ עַל טִיּוּלִים יָד בְּיָד עִם הַנְּסִיכוֹת הַיְּקָרוֹת וְהַמַּקְסִימוֹת בְּיוֹתֵר בָּעוֹלָם כֻּלּוֹ.

"וּבְכֵן", אָמַר דֵנִיס, "אֵין בָּזֶה שׁוּם טַעַם. עֲלֵיכֶם לִמְצֹא נְסִיכוֹת מֻסְמָכוֹת מִשֶּׁלָּכֶם, וַחֲצִי הַפְּרוֹפֵסוֹר אוֹמֵר, 'לְכוּ לִגְנֹב תַּפּוּחִים.'"

"אֲבָל כְּבָר לֹא נִשְׁאֲרוּ תַּפּוּחִים לִגְנֹב," אָמְרוּ הַנְּסִיכִים – וְאוּלָם, כְּשֶׁהִבִּיטוּ בָּעֵץ רָאוּ שֶׁתַּפּוּחֵי הַזָּהָב חָזְרוּ אֵלָיו כְּבֶעָבָר.

וְכָךְ כָּל אֶחָד מֵהֶם שָׁב וּבָחַר לוֹ תַּפּוּחַ. דֵנִיס בָּחַר הַפַּעַם תַּפּוּחַ שׁוֹנֶה. הוּא קִוָּה שֶׁהַפַּעַם יִהְיֶה רַךְ יוֹתֵר. בַּפַּעַם הָאַחֲרוֹנָה הוּא בָּחַר בַּתַּפּוּחַ הַגָּדוֹל בְּיוֹתֵר – אֲבָל עַכְשָׁו קָטַף אֶת הַתַּפּוּחַ הַקָּטָן בְּיוֹתֵר.

"שֶׁבַע נְשִׁיקוֹת!" הוּא קָרָא וְהֵחֵל לְנַשֵּׁק אֶת תַּפּוּחַ הַזָּהָב הַקָּטָן.

כָּל אֶחָד מֵהַנְּסִיכִים נִשֵּׁק אֶת הַתַּפּוּחַ שֶׁבְּיָדוֹ, עַד שֶׁקּוֹלָן שֶׁל הַנְּשִׁיקוֹת נִשְׁמַע כִּלְחִישַׁת רוּחַ הָעֶרֶב בְּעַלְוַת הָעֵצִים. וּמוּבָן שֶׁבַּנְּשִׁיקָה הַשְּׁבִיעִית גִּלָּה כָּל אֶחָד מִן הַנְּסִיכִים שֶׁאֵין הוּא מַחְזִיק בְּיָדוֹ תַּפּוּחַ, אֶלָּא אֶת אֶצְבְּעוֹת יָדָהּ שֶׁל נְסִיכָה חִנָּנִית. וּבַאֲשֶׁר לְדֵנִיס, הוּא קִבֵּל אֶת אֲחוֹתוֹ הַקְּטַנָּה דֵייזִי, וְהוּא שָׂמַח כָּל כָּךְ, שֶׁמִּיָּד הִבְטִיחַ שֶׁיִּתֵּן לָהּ אֶת הַשַּׁרְקָנִים שֶׁלּוֹ וְאֶת הָאֹסֶף הַשָּׁלֵם שֶׁל בּוּלֵי הַדֹּאַר מֵחוּ"ל.

"מָה שְׁמֵךְ, גְּבֶרֶת יְקָרָה וּמַקְסִימָה?" שָׁאַל הַנָּסִיךְ פְּרִימוּס.

"סֵקְסְטָה," אָמְרָה הַנְּסִיכָה. וְאָז הִתְבָּרֵר שֶׁכָּל אֶחָד מִן הַנְּסִיכִים בָּחַר בַּתַּפּוּחַ הַלֹּא נָכוֹן, כָּךְ שֶׁהַנְּסִיכָה שֶׁאָחַז בְּיָדָהּ לֹא הָיְתָה זוֹ שֶׁצֻּיְּנָה בַּהוֹרָאוֹת. סֵקוּנְדוּס קָטַף אֶת הַתַּפּוּחַ שֶׁהֶחְזִיק אֶת קְוִּינְטָה, וְטֶרְטְיוּס אָחַז בִּקְוַּארְטָה וְכָךְ הָלְאָה – וְכַצָּפוּי הַכֹּל הִסְתַּבֵּךְ לְגַמְרֵי.

וְעִם זֹאת אִישׁ לֹא רָצָה לְשַׁנּוֹת אֶת בְּחִירָתוֹ.

וְאָז יָצְאָה מִבֵּיתָהּ הָאִשָּׁה הַזְּקֵנָה וְהִסְתַּכְּלָה בָּהֶם וְצִחְקְקָה וְאָמְרָה –

"עֲלֵיכֶם לִשְׂמֹחַ בְּחֶלְקְכֶם."

"אֲנַחְנוּ שְׂמֵחִים בְּחֶלְקֵנוּ," אָמְרוּ כָּל הַשְּׁנֵים-עָשָׂר, "אֲבָל מָה בְּנוֹגֵעַ לַהוֹרִים שֶׁלָּנוּ?"

"הֵם יִצְטָרְכוּ לְהַשְׁלִים עִם הַבְּחִירָה שֶׁלָּכֶם," אָמְרָה הָאִשָּׁה הַזְּקֵנָה, "זֶה מַשֶּׁהוּ שֶׁכָּל הַהוֹרִים חַיָּבִים לִלְמֹד לַעֲשׂוֹת."

"אֲנִי חוֹשֵׁב שֶׁאַתֶּם צְרִיכִים לִלְמֹד אֵיךְ לִבְחֹר כְּמוֹ שֶׁצָּרִיךְ," אָמַר דֵנִיס; "אֲנִי הַיָּחִיד שֶׁקִּבֵּל אֶת הַנְּסִיכָה הַנְּכוֹנָה – כִּי לֹא הָיִיתִי חַמְדָן; לָקַחְתִּי אֶת הַתַּפּוּחַ הַקָּטָן בְּיוֹתֵר."

הַנְּסִיכָה הַגְּבוֹהָה בְּיוֹתֵר הֶרְאֲתָה לוֹ סִימָן אָדֹם עַל זְרוֹעָהּ, בַּמָּקוֹם שֶׁבּוֹ נָגְסוּ שִׁנָּיו הַקְּטַנּוֹת שְׁנֵי לֵילוֹת קֹדֶם לָכֵן, וְכֻלָּם צָחֲקוּ.

אַךְ הָאִשָּׁה הַזְּקֵנָה אָמְרָה –

"הֵם לֹא יְכוֹלִים לְהַחְלִיף, יַקִּירִי. כְּשֶׁנָּסִיךְ בּוֹחֵר תַּפּוּחַ זָהָב שֶׁיֵּשׁ נְסִיכָה בְּתוֹכוֹ וְנוֹשֵׁק לוֹ עַד שֶׁהִיא יוֹצֵאת, הוּא לְעוֹלָם לֹא יַחְשֹׁק בִּנְסִיכָה אַחֶרֶת, וְגַם הִיא לְעוֹלָם לֹא תַּחְשֹׁק בְּנָסִיךְ אַחֵר."

בְּעוֹדָהּ מְדַבֶּרֶת הָלְכָה הָאִשָּׁה הַזְּקֵנָה וְהִצְעִירָה עוֹד וָעוֹד וָעוֹד, וּכְשֶׁסִּיְּמָה אֶת דְּבָרֶיהָ כְּבָר הָיְתָה צְעִירָה לְמַדַּי, בַּת חֲמִשִּׁים וְחָמֵשׁ לְכָל הַיּוֹתֵר. וְזוֹ הָיְתָה הָעַלְמָה פִיצְרוֹי רוֹבִּינְסוֹן!

תַּלְמִידוֹתֶיהָ פָּסְעוּ קָדִימָה בָּזוֹ אַחַר זוֹ וְקַדּוּ לָהּ, וְהִיא הִרְשְׁתָה לָהֶן לְנַשֵּׁק אוֹתָהּ עַל לֶחְיָהּ, מַמָּשׁ כְּאִלּוּ הִגִּיעַ זְמַנָּן לְהִפָּרֵד.

וְאָז, כֻּלָּם יַחַד, וּבְשִׂמְחָה גְּדוֹלָה, יָרְדוּ אֶל הַבַּיִת הַמְּרֹהָט שֶׁהָיָה פַּעַם פְּנִימִיָּה מֻבְחֶרֶת, וּכְשֶׁחֲצִי הַפְּרוֹפֵסוֹר נָתַן אֶת דִּבְרָתוֹ שֶׁיְּוַתֵּר עַל הַקֶּסֶם וְיִבְחַר בְּמִקְצוֹעַ מְכֻבָּד, הֵם הוֹצִיאוּ אֶת רַגְלָיו מִן הַגְּלוֹבּוּס הַשְּׁמֵימִי וְהֶחְזִירוּ לוֹ אוֹתָן; וְהוּא חִבֵּר אֶת שְׁנֵי חֲצָאָיו וְהָלַךְ מִשָּׁם, נָחוּשׁ לִחְיוֹת וְלָמוּת כִּשְׁרַבְרָב הָגוּן.

"כִּשְׁרוֹנוֹתַי לֹא יְבֻזְבְּזוּ לָרִיק," אָמַר; "מְעַט אֲחִיזַת עֵינַיִם יְעִילָה מְאוֹד בְּרֹב הַמִּקְצוֹעוֹת."

כְּשֶׁהַמֶּלֶךְ בִּקֵּשׁ מֵהָעַלְמָה פִיצְרוֹי רוֹבִּינְסוֹן לִנְקֹב בַּפְּרָס הַמַּגִּיעַ לָהּ עַל הֲשָׁבַת הַנְּסִיכוֹת, הִיא אָמְרָה –

"הָשֵׁב אֶת הַשְּׁטָחִים הַיְּרֻקִּים, הוֹד מַלְכוּתְךָ."

וְכָךְ חֶבְרַת "רֵקְס פוֹרְטוּנָטוּס וְשׁוּת'" הִקְדִּישָׁה אֶת עַצְמָהּ לַהֲרִיסָה וְלַפִּנּוּי שֶׁל הָרְחוֹבוֹת הַצְּהֻבִּים שֶׁבָּנְתָה. וְכַיּוֹם הָאָרֶץ יְרֻקָּה וְיָפָה כִּמְעַט כְּמוֹ שֶׁהָיְתָה לִפְנֵי שֶׁהַנְּסִיכָה דֵייזִי וְשֵׁשׁ נְסִיכוֹת הַפְּנִימִיָּה הָפְכוּ לְתַפּוּחֵי זָהָב.

"זֶה הָיָה חָכָם מְאוֹד מִצִּדָּהּ שֶׁל הָעַלְמָה פִיצְרוֹי רוֹבִּינְסוֹן לִסְגֹּר אֶת הַפְּרוֹפֵסוֹר בִּשְׁנֵי הַגְּלוֹבּוּסִים," אָמְרָה הַמַּלְכָּה; "לְלֹא סָפֵק, יֵשׁ יִתְרוֹן לִלְקִיחַת שִׁעוּרִים פְּרָטִיִּים מִפִּי מוֹרִים מֻמְחִים בִּתְחוּמָם."

"נָכוֹן," אָמַר הַמֶּלֶךְ, "תָּמִיד אָמַרְתִּי שֶׁאִי אֶפְשָׁר לִטְעוֹת אִם מַקְפִּידִים עַל הַמְלָצוֹת מְעֻלּוֹת לְלֹא רְבָב."


דימוי: טליה בר

הוּא בְּדִיּוּק בָּנָה אַרְמוֹן כְּשֶׁהַחֲדָשׁוֹת הִגִּיעוּ, וְהוּא הִשְׁאִיר אֶת כָּל הַלְּבֵנִים מְפֻזָּרוֹת עַל הָרִצְפָּה כְּדֵי שֶׁהָאוֹמֶנֶת תְּסַדֵּר אַחֲרָיו – אֲבָל הַחֲדָשׁוֹת הָיוּ יוֹצְאוֹת דֹּפֶן לְמַדַּי. אַתֶּם מְבִינִים, נְקִישָׁה נִשְׁמְעָה בַּדֶּלֶת הַקִּדְמִית וְקוֹלוֹת דִּבְּרוּ בְּמוֹרַד הַמַּדְרֵגוֹת, וְלָיוֹנֵל חָשַׁב שֶׁזֶּה הָאִישׁ שֶׁבָּא לִבְדֹּק אֶת הַגָּז, שֶׁהָיָה אָסוּר לְהַדְלִיק אוֹתוֹ מֵאָז הַיּוֹם שֶׁבּוֹ לָיוֹנֵל קָשַׁר לְבֶרֶז הַגָּז אֶת חֶבֶל הַקְּפִיצָה שֶׁלּוֹ כְּדֵי לְהָכִין נַדְנֵדָה. 

וְאָז, דֵּי בְּמַפְתִּיעַ, נִכְנְסָה הָאוֹמֶנֶת פְּנִימָה וְאָמְרָה, "אָדוֹן לָיוֹנֵל יַקִּירִי, הֵם בָּאוּ לָקַחַת אוֹתְךָ כְּדֵי שֶׁתִּהְיֶה מֶלֶךְ."

וְהִיא מִהֲרָה לַעֲזֹר לוֹ לְהַחְלִיף חָלוּק וְלִשְׁטֹף פָּנִים וְיָדַיִם וּלְסָרֵק אֶת הַשֵּׂעָר, וּבְמֶשֶׁךְ כָּל הַזְּמַן הַזֶּה הִמְשִׁיךְ לָיוֹנֵל לְהִתְפַּתֵּל וּלְהִתְנוֹעֵעַ בְּעַצְבָּנוּת וְלוֹמַר, "אוֹי, לֹא, אוֹמֶנֶת," וַ"אֲנִי בָּטוּחַ שֶׁהָאָזְנַיִם שֶׁלִּי מַסְפִּיק נְקִיּוֹת," אוֹ "תַּעַזְבִי לִי אֶת הַשֵּׂעָר, הוּא בְּסֵדֶר גָּמוּר," וְ"אֶת זֶה אֲנִי אֶעֱשֶׂה."

"אַתָּה מִתְנַהֵג כְּאִלּוּ אַתָּה עוֹמֵד לִהְיוֹת צְלוֹפָח, לֹא מֶלֶךְ," אָמְרָה הָאוֹמֶנֶת.

כְּשֶׁהָאוֹמֶנֶת שִׁחְרְרָה אֶת לָיוֹנֵל לְרֶגַע, הוּא זִנֵּק מִמְּקוֹמוֹ בְּלִי לְחַכּוֹת לְמִטְפַּחַת הָאַף הַנְּקִיָּה שֶׁלּוֹ, וּבַחֲדַר הָאוֹרְחִים הָיוּ שְׁנֵי גֶ'נְטְלְמֵנִים חֲמוּרֵי סֵבֶר בִּגְלִימוֹת אֲדֻמּוֹת עֲטוּרוֹת פַּרְוָה, וְכִתְרֵי זָהָב מְרֻפָּדִים בִּקְטִיפָה הִזְדַּקְּרוּ בְּמֶרְכַּז רֹאשָׁם כְּמוֹ קַצֶּפֶת בְּעוּגַת רִבָּה עֲשִׁירָה בִּמְיֻחָד.

הֵם הִשְׁתַּחֲווּ מְלוֹא קוֹמָתָם לְלָיוֹנֵל, וַחֲמוּר הַסֵּבֶר מִבֵּינֵיהֶם אָמַר, "אָדוֹן יָקָר, הַמֶּלֶךְ שֶׁל אַרְצֵנוּ, סַב-סַב-סַב-סַב-סַב-סַב-סָבְךָ, מֵת, וְעַתָּה עָלֶיךָ לָבוֹא וְלִהְיוֹת מֶלֶךְ."

"כֵּן, בְּבַקָּשָׁה, אֲדוֹנִי," אָמַר לָיוֹנֵל, "מָתַי זֶה מַתְחִיל?"

"אַחַר הַצָּהֳרַיִם תֻּכְתַּר לְמֶלֶךְ," אָמַר הַגֶּ'נְטְלְמֶן חֲמוּר הַסֵּבֶר שֶׁהָיָה קְצָת פָּחוֹת חֲמוּר סֵבֶר מֵהַשֵּׁנִי.

"הַאִם תִּרְצוּ שֶׁאָבִיא אֶת הָאוֹמֶנֶת, אוֹ מָתַי תִּרְצוּ שֶׁיָּבִיאוּ אוֹתִי, וְהַאִם לֹא כְּדַאי שֶׁאֶלְבַּשׁ אֶת חֲלִיפַת הַקְּטִיפָה שֶׁלִּי עִם צַוְּארוֹן הַתַּחֲרָה?" שָׁאַל לָיוֹנֵל, שֶׁנָּהַג לָצֵאת מֵהַבַּיִת לְעִתִּים קְרוֹבוֹת כְּשֶׁהֻזְמַן לִשְׁעַת הַתֵּה.

"הָאוֹמֶנֶת שֶׁלְּךָ תּוּבָא לָאַרְמוֹן מְאֻחָר יוֹתֵר. לֹא, אֵין צֹרֶךְ לְהַחְלִיף חֲלִיפָה; הַגְּלִימוֹת הַמַּלְכוּתִיּוֹת מִמֵּילָא יַסְתִּירוּ הַכֹּל."

הַגֶּ'נְטְלְמֵנִים חֲמוּרֵי הַסֵּבֶר הוֹבִילוּ אוֹתוֹ אֶל מֶרְכָּבָה רְתוּמָה לִשְׁמוֹנָה סוּסִים לְבָנִים, שֶׁחָנְתָה בַּחֲזִית הַבַּיִת שֶׁבּוֹ גָּר לָיוֹנֵל. זֶה הָיָה בַּיִת מִסְפָּר 7, מִצִּדּוֹ הַשְּׂמָאלִי שֶׁל הָרְחוֹב כְּשֶׁפּוֹנִים לְמַעֲלֵה הָרְחוֹב.

בַּדַּקָּה הָאַחֲרוֹנָה רָץ לָיוֹנֵל בְּמַעֲלֵה הַמַּדְרֵגוֹת, נָשַׁק לָאוֹמֶנֶת וְאָמַר, "תּוֹדָה שֶׁרָחַצְתְּ אוֹתִי. חֲבָל שֶׁלֹּא נָתַתִּי לָךְ לִרְחֹץ אֶת הָאֹזֶן הַשְּׁנִיָּה. לֹא, אֵין זְמַן עַכְשָׁו. תְּנִי לִי מִטְפַּחַת אַף. לְהִתְרָאוֹת, אוֹמֶנֶת."

"לְהִתְרָאוֹת, בַּרְוָזוֹן," אָמְרָה הָאוֹמֶנֶת. "תִּהְיֶה עַכְשָׁו מֶלֶךְ קָטָן וְטוֹב, וְתֹאמַר 'בְּבַקָּשָׁה' וְ'תוֹדָה', וּזְכֹר לְהַעֲבִיר אֶת הָעוּגָה לַיְּלָדוֹת הַקְּטַנּוֹת, וְאַל תִּקַּח יוֹתֵר מִשְּׁתֵּי מָנוֹת מִכָּל דָּבָר."

וְכָךְ הָלַךְ לָיוֹנֵל לַהֲפֹךְ לְמֶלֶךְ. הוּא מֵעוֹלָם לֹא צִפָּה לִהְיוֹת מֶלֶךְ, לֹא יוֹתֵר מִשֶּׁאַתֶּם הֲיִיתֶם מְצַפִּים, כָּךְ שֶׁהַכֹּל הָיָה חָדָשׁ לוֹ – חָדָשׁ כָּל כָּךְ עַד שֶׁהוּא אֲפִלּוּ לֹא חָשַׁב עַל זֶה תּוֹךְ כְּדֵי. וּכְשֶׁהַמֶּרְכָּבָה חָלְפָה דֶּרֶךְ הָעֲיָרָה, הוּא נֶאֱלַץ לִנְשֹׁךְ אֶת לְשׁוֹנוֹ כְּדֵי לִהְיוֹת בָּטוּחַ שֶׁכָּל זֶה אֲמִתִּי, כִּי אִם הַלָּשׁוֹן שֶׁלּוֹ אֲמִתִּית, סִימָן שֶׁהוּא לֹא חוֹלֵם. חֲצִי שָׁעָה קֹדֶם לָכֵן הוּא עוֹד בָּנָה בַּלְּבֵנִים בַּחֲדַר הַיְּלָדִים; וְעַכְשָׁו – הָרְחוֹבוֹת הָיוּ מְקֻשָּׁטִים בִּדְגָלִים; בְּחַלּוֹנוֹת הַבָּתִּים נִקְבְּצוּ הֲמוֹנֵי אֲנָשִׁים שֶׁנּוֹפְפוּ בְּמִטְפְּחוֹתֵיהֶם וּפִזְּרוּ פְּרָחִים; לְכָל אֹרֶךְ הַמִּדְרָכוֹת נִצְּבוּ חַיָּלִים בְּמַדֵּי אַרְגָּמָן, וְכָל הַפַּעֲמוֹנִים שֶׁל כָּל הַכְּנֵסִיּוֹת צִלְצְלוּ כְּמוֹ מְשֻׁגָּעִים. וְהוּא שָׁמַע רִבְבוֹת אֲנָשִׁים צוֹעֲקִים, "יְחִי לָיוֹנֵל! יְחִי מַלְכֵּנוּ הַקָּטָן!" וְזֶה נִשְׁמַע כְּאִלּוּ הֵם שָׁרוּ אֶת הַמִּלִּים לִצְלִילֵי הַפַּעֲמוֹנִים.

בַּהַתְחָלָה הוּא קְצָת הִצְטַעֵר שֶׁהוּא לֹא לָבַשׁ אֶת בְּגָדָיו הַטּוֹבִים בְּיוֹתֵר, אֲבָל עַד מְהֵרָה הוּא שָׁכַח מִזֶּה. אִלּוּ הָיָה יַלְדָּה, כַּנִּרְאֶה זֶה הָיָה מַטְרִיד אוֹתוֹ כָּל הַזְּמַן.

כְּשֶׁהֵם הִמְשִׁיכוּ הָלְאָה, הַגֶּ'נְטְלְמֵנִים חֲמוּרֵי הַסֵּבֶר, שֶׁהָיוּ רֹאשׁ הַמֶּמְשָׁלָה וְשַׂר הָאוֹצָר, הִסְבִּירוּ לְלָיוֹנֵל אֶת הַדְּבָרִים שֶׁלֹּא הֵבִין.

"חָשַׁבְתִּי שֶׁאֲנַחְנוּ רֶפּוּבְּלִיקָה," אָמַר לָיוֹנֵל, "אֲנִי בָּטוּחַ שֶׁלֹּא הָיָה לָנוּ מֶלֶךְ כְּבָר דֵּי הַרְבֵּה זְמַן."

"אֲדוֹנִי, סַב-סַב-סַב-סַב-סַב-סַב-סָבְךָ מֵת כְּשֶׁסַּבָּא שֶׁלִּי הָיָה יֶלֶד קָטָן," אָמַר רֹאשׁ הַמֶּמְשָׁלָה, "וּמֵאָז עַמְּךָ הַנֶּאֱמָן חָסַךְ כֶּסֶף כְּדֵי לִקְנוֹת לְךָ כֶּתֶר – כְּכָל שֶׁהִתְאַפְשֵׁר לוֹ בְּכָל שָׁבוּעַ, אַתָּה מֵבִין, לְפִי הָאֶמְצָעִים שֶׁהָיוּ בִּידֵי הָאֲנָשִׁים – מִי שֶׁהִרְוִיחַ הֵיטֵב, חָסַךְ שִׁשָּׁה פֵּנִי בְּשָׁבוּעַ, וּמִי שֶׁלֹּא הָיָה לוֹ הַרְבֵּה כֶּסֶף, חָסַךְ חֲצִי פֵּנִי בְּשָׁבוּעַ. אַתָּה יוֹדֵעַ שֶׁזֶּה הַחֹק: הָעָם צָרִיךְ לְשַׁלֵּם עַל הַכֶּתֶר."

"אֲבָל הַאִם לְסַב-סַב-סַב-כַּמָּה-שֶׁלֹּא-יִהְיֶה-סָבִי לֹא הָיָה כֶּתֶר?"

"כֵּן, אֲבָל הוּא בִּקֵּשׁ שֶׁיְּצַפּוּ אוֹתוֹ בְּפַח כְּדֵי לֹא לַחְטֹא בְּחֵטְא הַיָּהֳרָה, וְהוּא פָּקַד שֶׁיַּעַקְרוּ מִמֶּנּוּ אֶת כָּל אַבְנֵי הַחֵן וּמָכַר אוֹתָן כְּדֵי לִקְנוֹת סְפָרִים. הוּא הָיָה אִישׁ מוּזָר; הוּא הָיָה מֶלֶךְ טוֹב מְאוֹד, אֲבָל לֹא נְטוּל פְּגָמִים – הוּא הָיָה מְשֻׁגָּע עַל סְפָרִים. מַמָּשׁ עִם נְשִׁימָתוֹ הָאַחֲרוֹנָה הוּא שָׁלַח אֶת הַכֶּתֶר לְצִפּוּי אֵצֶל הַפַּחָח – אַךְ הוּא לֹא חַי מַסְפִּיק זְמַן כְּדֵי לְשַׁלֵּם לַפַּחָח אֶת הַחֶשְׁבּוֹן."

כָּאן נִגֵּב רֹאשׁ הַמֶּמְשָׁלָה דִּמְעָה, וּבְדִיּוּק אָז הַמֶּרְכָּבָה עָצְרָה וְלָיוֹנֵל נִלְקַח מִמֶּנָּה כְּדֵי שֶׁיַּכְתִּירוּ אוֹתוֹ לְמֶלֶךְ. הַכְתָּרָה לְמֶלֶךְ הִיא עֲבוֹדָה מְעַיֶּפֶת הַרְבֵּה יוֹתֵר מִמָּה שֶׁנָּהוּג לַחְשֹׁב, וּכְשֶׁהִיא הִסְתַּיְּמָה וְלָיוֹנֵל כְּבָר לָבַשׁ אֶת הַגְּלִימָה הַמַּלְכוּתִית כְּשָׁעָה אוֹ שְׁעָתַיִם וְיָדוֹ כְּבָר נֻשְּׁקָה עַל יְדֵי כָּל מִי שֶׁהָיָה צָרִיךְ לְנַשְּׁקָהּ, הוּא הָיָה מֻתָּשׁ לְמַדַּי – וְשָׂמַח מְאוֹד לְהַגִּיעַ לַחֲדַר הַיְּלָדִים שֶׁבָּאַרְמוֹן.

הָאוֹמֶנֶת הָיְתָה שָׁם, וְהַתֵּה הָיָה מוּכָן. הָיוּ שָׁם עוּגַת קִימֶל וְעוּגַת שְׁזִיפִים, וְרִבָּה וְקָלִי חַם בְּחֶמְאָה, וּמַעֲרֶכֶת כְּלֵי תֵּה יְפֵהפִיָּה וְעָלֶיהָ פְּרָחִים בְּאָדֹם וּבְזָהָב וּבְכָחֹל, וְתֵה אֲמִתִּי, וְכַמָּה סְפָלִים שֶׁרַק תִּרְצֶה.

אַחֲרֵי הַתֵּה אָמַר לָיוֹנֵל, "אֲנִי חוֹשֵׁב שֶׁכְּדַאי לִי לֶאֱהֹב סֵפֶר. תּוּכְלִי לְהָבִיא לִי סֵפֶר, אוֹמֶנֶת?"

"חֵי אֱלֹהִים," אָמְרָה הָאוֹמֶנֶת. "מָה אַתָּה חוֹשֵׁב לְעַצְמְךָ, שֶׁרַק מִפְּנֵי שֶׁאַתָּה מֶלֶךְ אַתָּה כְּבָר לֹא צָרִיךְ לְהִשְׁתַּמֵּשׁ בָּרַגְלַיִם? רוּץ וּמְצָא לְךָ סְפָרִים בְּעַצְמְךָ."

וְכָךְ יָרַד לָיוֹנֵל אֶל הַסִּפְרִיָּה. רֹאשׁ הַמֶּמְשָׁלָה וְשַׂר הָאוֹצָר הָיוּ שָׁם, וּכְשֶׁלָּיוֹנֵל נִכְנַס הֵם הִשְׁתַּחֲווּ מְלוֹא קוֹמָתָם וְהֵחֵלּוּ לִשְׁאֹל אוֹתוֹ בְּצוּרָה מְנֻמֶּסֶת מְאוֹד מַדּוּעַ, בְּשֵׁם שָׁמַיִם, הוּא הִגִּיעַ לְהַפְרִיעַ לָהֶם עַכְשָׁו – כְּשֶׁלָּיוֹנֵל הִזְדַּעֵק, "הוֹ! אֵלּוּ סְפָרִים נִפְלָאִים! הֵם שֶׁלָּכֶם?"

"הֵם שֶׁלְּךָ, הוֹד מַלְכוּתוֹ," עָנָה שַׂר הָאוֹצָר, "הֵם הָיוּ רְכוּשׁוֹ שֶׁל הַמֶּלֶךְ הַמָּנוֹחַ, סַב-סַב-סַב -"

"כֵּן, אֲנִי יוֹדֵעַ, "קָטַע אוֹתוֹ לָיוֹנֵל. "טוֹב, אֶקְרָא אֶת כֻּלָּם. אֲנִי אוֹהֵב לִקְרֹא. אֲנִי כָּל כָּךְ שָׂמֵחַ שֶׁלָּמַדְתִּי לִקְרֹא."

"אִם יֻרְשֶׁה לִי לְיַעֵץ לְהוֹד מַלְכוּתוֹ," אָמַר רֹאשׁ הַמֶּמְשָׁלָה, "לֹא כְּדַאי שֶׁתִּקְרָא אֶת הַסְּפָרִים הָאֵלֶּה. סַב-סַב -" "כֵּן?" שָׁאַל לָיוֹנֵל בִּמְהִירוּת.

"הוּא הָיָה מֶלֶךְ טוֹב מְאוֹד – הוֹ, כֵּן! בֶּאֱמֶת מֶלֶךְ נַעֲלֶה בְּדַרְכּוֹ, אַךְ הוּא הָיָה קְצָת, וּבְכֵן, מוּזָר."

"מְשֻׁגָּע?" שָׁאַל לָיוֹנֵל בַּעֲלִיצוּת.

"לֹא, לֹא," נִדְהֲמוּ שְׁנֵי הַגֶּ'נְטְלְמֵנִים. "לֹא מְשֻׁגָּע; אַךְ אִם יֻתַּר לִי לְהִתְבַּטֵּא כָּךְ, הוּא הָיָה – אְהְמְ, קְצָת חָכָם יָתֵר עַל הַמִּדָּה. וְלֹא הָיִיתָ רוֹצֶה שֶׁהַמֶּלֶךְ הַקָּטָן שֶׁלִּי יִתְקָרֵב לַסְּפָרִים שֶׁלּוֹ."

לָיוֹנֵל נִרְאָה מְבֻלְבָּל.

"הָעֻבְדָּה הִיא," הִמְשִׁיךְ שַׂר הָאוֹצָר הַנִּסְעָר בְּעוֹדוֹ מְמוֹלֵל אֶת זְקָנוֹ הָאָדֹם, "אֶת סַב-סַב -"

"הַמְשֵׁךְ," אָמַר לָיוֹנֵל.

"כִּנּוּ לְעִתִּים קוֹסֵם."

"וְהוּא לֹא הָיָה קוֹסֵם?"

"בָּרוּר שֶׁלֹּא – מֶלֶךְ מְכֻבָּד בְּיוֹתֵר הָיָה סַב-סַב -"

"אֲנִי מֵבִין."

"אֲבָל לֹא הָיִיתִי נוֹגֵעַ בַּסְּפָרִים שֶׁלּוֹ."

"רַק בָּזֶה," יִלֵּל לָיוֹנֵל וְהִנִּיחַ אֶת יָדָיו עַל כְּרִיכָתוֹ שֶׁל סֵפֶר חוּם גָּדוֹל שֶׁהָיָה מֻנָּח עַל שֻׁלְחַן הַכְּתִיבָה. עַל כְּרִיכַת הָעוֹר הַחוּמָה הָיוּ סִימָנֵי דְּפוּס מֻזְהָבִים וְאַבְזָמִים מֻזְהָבִים שֶׁבָּהֶם הָיוּ מְשֻׁבָּצוֹת אַבְנֵי טוּרְקִיז וְאַבְנֵי אֹדֶם. פִּנּוֹתָיו שֶׁל הַסֵּפֶר הָיוּ מְרֻקָּעוֹת בְּזָהָב שֶׁהֵגֵן עַל הָעוֹר מִפְּנֵי הִתְבַּלּוּת מִשִּׁמּוּשׁ.                                                                                        

"אֲנִי חַיָּב לְהִתְבּוֹנֵן בּוֹ," אָמַר לָיוֹנֵל, כִּי עַל כְּרִיכַת הַסֵּפֶר הָיָה כָּתוּב בְּאוֹתִיּוֹת גְּדוֹלוֹת: "סֵפֶר הַיְּצוּרִים".

שַׂר הָאוֹצָר אָמַר, "אַל תִּהְיֶה מֶלֶךְ קָטָן וְטִפְּשִׁי."

אַךְ לָיוֹנֵל הִתִּיר אֶת אַבְזְמֵי הַזָּהָב וּפָתַח אֶת הָעַמּוּד הָרִאשׁוֹן וְרָאָה שָׁם פַּרְפַּר יְפֵהפֶה, בְּחוּם וְצָהֹב וְכָחֹל, מְצֻיָּר לְהַפְלִיא כְּאִלּוּ הָיָה מַמָּשׁ חַי.

"וָאוּ!" אָמַר לָיוֹנֵל, "זֶה נִפְלָא, נָכוֹן? לָמָּה?…"

אַךְ בְּעוֹדוֹ מְדַבֵּר, רִפְרֵף הַפַּרְפַּר הַיְּפֵהפֶה בִּכְנָפָיו רַבּוֹת-הַצְּבָעִים עַל גַּבֵּי הַדַּף הַמַּצְהִיב מִיּשֶׁן שֶׁל הַסֵּפֶר וְעוֹפֵף מַעְלָה וְהַחוּצָה מִבַּעַד לַחַלּוֹן.

"וּבְכֵן!" אָמַר רֹאשׁ הַמֶּמְשָׁלָה בָּרֶגַע שֶׁהִצְלִיחַ לְהִתְגַּבֵּר עַל הַתַּדְהֵמָה שֶׁאָחֲזָה בּוֹ וְנָטְלָה מִמֶּנּוּ אֶת יְכֹלֶת הַדִּבּוּר, "זֶה קֶסֶם, זֶה מָה שֶׁזֶּה הָיָה."

אֲבָל עוֹד בְּטֶרֶם דִּבֵּר, הָפַךְ הַמֶּלֶךְ אֶת הַדַּף הַבָּא, וּבוֹ הִתְגַּלְּתָה צִפּוֹר יְפֵהפִיָּה שֶׁנּוֹצוֹתֶיהָ זָהֲרוּ בְּכָל גָּוֶן כָּחֹל אֶפְשָׁרִי. מִתַּחְתֶּיהָ הָיָה כָּתוּב "הַצִּפּוֹר הַכְּחֻלָּה שֶׁל גַּן עֵדֶן", וּכְשֶׁהַמֶּלֶךְ בָּהָה מֻקְסָם בַּתְּמוּנָה הַנִּפְלָאָה, רִפְרְפָה הַצִּפּוֹר הַכְּחֻלָּה בִּכְנָפֶיהָ עַל גַּבֵּי הַדַּף הַמַּצְהִיב מִיּשֶׁן, פָּרְשָׂה אוֹתָן וְהִתְעוֹפְפָה מִתּוֹךְ הַסֵּפֶר.

אָז מִהֵר רֹאשׁ הַמֶּמְשָׁלָה לְהַרְחִיק אֶת הַסֵּפֶר מִן הַמֶּלֶךְ וְסָגַר אוֹתוֹ עַל הַעַמּוּד הָרֵיק שֶׁעַד לֹא מִזְּמַן הֵכִיל אֶת הַצִּפּוֹר. הוּא הִנִּיחַ אֶת הַסֵּפֶר עַל מַדָּף גָּבוֹהַּ מְאוֹד. וְשַׂר הָאוֹצָר טִלְטֵל אֶת הַמֶּלֶךְ כַּהֹגֶן וְאָמַר, "אַתָּה מֶלֶךְ קָטָן, שׁוֹבָב וְלֹא מְמֻשְׁמָע," וְהָיָה כָּעוּס בְּיוֹתֵר.

"לֹא נִרְאֶה לִי שֶׁגָּרַמְתִּי שׁוּם נֶזֶק," אָמַר לָיוֹנֵל. הוּא שָׂנֵא שֶׁטִּלְטְלוּ אוֹתוֹ, כְּמוֹ כָּל הַיְּלָדִים; הוּא הָיָה מַעֲדִיף שֶׁיִּסְטְרוּ לוֹ.

"שׁוּם נֶזֶק?" אָמַר שַׂר הָאוֹצָר. "הָהּ! מָה אַתָּה יוֹדֵעַ בִּכְלָל? הַשְּׁאֵלָה הִיא אִם אַתָּה יוֹדֵעַ מָה עָשׂוּי לִהְיוֹת בָּעַמּוּד הַבָּא? נָחָשׁ אוֹ תּוֹלַעַת, אוֹ נָדָל אַרְסִי אוֹ אוֹיֵב הַמַּמְלָכָה אוֹ מַשֶּׁהוּ כָּזֶה."

"וּבְכֵן, אֲנִי מִצְטַעֵר שֶׁהִכְעַסְתִּי אוֹתְךָ," אָמַר לָיוֹנֵל, "בּוֹא, קַח נְשִׁיקָה וְנִהְיֶה חֲבֵרִים." וְהוּא נָשַׁק לְרֹאשׁ הַמֶּמְשָׁלָה, וְהֵם הִתְיַשְּׁבוּ לְשַׂחֵק "אִיקְס עִגּוּל" בִּזְמַן שֶׁשַּׂר הָאוֹצָר הָלַךְ לְסַדֵּר אֶת הַחֶשְׁבּוֹנוֹת שֶׁלּוֹ.

אֲבָל כְּשֶׁלָּיוֹנֵל כְּבָר הָיָה בַּמִּטָּה, הוּא לֹא הָיָה יָכוֹל לְהֵרָדֵם כִּי חָשַׁב עַל הַסֵּפֶר, וּכְשֶׁהַיָּרֵחַ הַמָּלֵא זָרַח בִּמְלוֹא הֲדָרוֹ וְיִפְעָתוֹ, הוּא קָם, יָרַד וְהִתְגַּנֵּב אֶל הַסִּפְרִיָּה וְטִפֵּס וְלָקַח אֶת "סֵפֶר הַיְּצוּרִים".

הוּא לָקַח אִתּוֹ אֶת הַסֵּפֶר הַחוּצָה, לַמִּרְפֶּסֶת, שֶׁבָּהּ אוֹר הַיָּרֵחַ הָיָה בָּהִיר כְּמוֹ אוֹר יוֹם, וּפָתַח אוֹתוֹ וְרָאָה אֶת הַדַּפִּים הָרֵיקִים שֶׁבְּתַחְתִּיתָם נִכְתַּב "פַּרְפַּר" וְ"הַצִּפּוֹר הַכְּחֻלָּה שֶׁל גַּן עֵדֶן", וְאָז הוּא הָפַךְ אֶת הַדַּף. הָיָה שָׁם מַשֶּׁהוּ אָדֹם יָשׁוּב לְמַרְגְּלוֹת עֵץ דֶּקֶל, וּמִתַּחְתָּיו הָיָה כָּתוּב "דְּרָקוֹן". הַדְּרָקוֹן לֹא זָז, וְהַמֶּלֶךְ סָגַר אֶת הַסֵּפֶר בִּמְהִירוּת וְחָזַר לְמִטָּתוֹ.

אֲבָל לְמָחֳרָת הוּא רָצָה לְהָצִיץ שׁוּב, אָז הוּא לָקַח אֶת הַסֵּפֶר הַחוּצָה לְגַן הָאַרְמוֹן, וּכְשֶׁהִתִּיר אֶת הָאַבְזָמִים הַמְּשֻׁבָּצִים אַבְנֵי טוּרְקִיז וְאֹדֶם, הַסֵּפֶר נִפְתַּח לְגַמְרֵי לְבַדּוֹ בַּתְּמוּנָה שֶׁמִּתַּחְתֶּיהָ הָיָה כָּתוּב "דְּרָקוֹן", וְהַשֶּׁמֶשׁ הֵאִירָה יְשִׁירוֹת עַל הַעַמּוּד. וְאָז, דֵּי בְּפִתְאוֹמִיּוּת, יָצָא מִן הַסֵּפֶר דְּרָקוֹן גָּדוֹל אָדֹם וּפָרַשׂ כַּנְפֵי אַרְגָּמָן עֲצוּמוֹת וְעָף דֶּרֶךְ הַגַּן לַגְּבָעוֹת הַמְּרֻחָקוֹת, וְלָיוֹנֵל נִשְׁאַר כְּשֶׁהַעַמּוּד הָרֵיק לְפָנָיו, וְהַעַמּוּד הָיָה רֵיק לְמַדַּי, חוּץ מֵעֵץ הַדֶּקֶל הַיָּרֹק וְהַמִּדְבָּר הַצָּהֹב וּמְעַט קִוְקוּוִים אֲדֻמִּים קְטַנִּים בַּמָּקוֹם שֶׁבּוֹ הַמִּכְחוֹל יָצָא מִגְּבוּלוֹת הָעִפָּרוֹן שֶׁתָּחַם אֶת הַדְּרָקוֹן הָאָדֹם.

וְאָז לָיוֹנֵל הֵבִין שֶׁהַמַּצָּב לֹא טוֹב. הוּא הָיָה מֶלֶךְ פָּחוֹת מֵעֶשְׂרִים וְאַרְבַּע שָׁעוֹת וּכְבָר הִצְלִיחַ לְשַׁחְרֵר דְּרָקוֹן אָדֹם שֶׁאִיֵּם עַל חַיֵּי נְתִינָיו הַנֶּאֱמָנִים שָׁם בַּחוּץ. וְהֵם חָסְכוּ כֶּסֶף בְּמֶשֶׁךְ זְמַן רַב כָּל כָּךְ כְּדֵי לִקְנוֹת לוֹ כֶּתֶר וְהַכֹּל! לָיוֹנֵל פָּרַץ בְּבֶכִי.

רֹאשׁ הַמֶּמְשָׁלָה, שַׂר הָאוֹצָר וְהָאוֹמֶנֶת בָּאוּ כֻּלָּם בְּרִיצָה לִרְאוֹת מָה קָרָה. וּכְשֶׁהֵם רָאוּ אֶת הַסֵּפֶר, הֵם הֵבִינוּ, וְשַׂר הָאוֹצָר אָמַר, "אַתָּה מֶלֶךְ קָטָן וְשׁוֹבָב! קְחִי אוֹתוֹ לַמִּטָּה, אוֹמֶנֶת, וְאִמְרִי לוֹ לַחְשֹׁב הֵיטֵב עַל מָה שֶׁעָשָׂה!"

"אוּלַי, אֲדוֹנִי," אָמַר רֹאשׁ הַמֶּמְשָׁלָה, "כְּדַאי שֶׁקֹּדֶם לָכֵן נְבָרֵר מָה בְּדִיּוּק הוּא עָשָׂה."

וְאָז לָיוֹנֵל אָמַר בְּשֶׁטֶף שֶׁל דְּמָעוֹת, "זֶה דְּרָקוֹן אָדֹם, וְהוּא עָף לְעֵבֶר הַגְּבָעוֹת, וַאֲנִי כָּל כָּךְ מִצְטַעֵר, הוֹ, בְּבַקָּשָׁה, סִלְחוּ לִי!"

אֲבָל לְרֹאשׁ הַמֶּמְשָׁלָה וּלְשַׂר הָאוֹצָר הָיוּ דְּבָרִים אֲחֵרִים לַחְשֹׁב עֲלֵיהֶם מִלְּבַד לִסְלֹחַ לְלָיוֹנֵל. הֵם מִהֲרוּ לְהִתְיַעֵץ בַּמִּשְׁטָרָה וְלִרְאוֹת מָה אֶפְשָׁר לַעֲשׂוֹת. כֻּלָּם עָשׂוּ מָה שֶׁיָּכְלוּ. הֵם יָשְׁבוּ בִּוְעָדוֹת וְעָמְדוּ עַל הַמִּשְׁמָר וְשָׁכְבוּ בְּשֶׁקֶט לֶאֱרֹב לַדְּרָקוֹן, אֲבָל הוּא נִשְׁאַר אֵי-שָׁם בַּגְּבָעוֹת, וְלֹא הָיָה מָה לַעֲשׂוֹת בְּנוֹגֵעַ לָזֶה. הָאוֹמֶנֶת הַנֶּאֱמָנָה לֹא הִזְנִיחָה בֵּינְתַיִם אֶת חוֹבוֹתֶיהָ. אוּלַי הִיא עָשְׂתָה יוֹתֵר מֵאֲחֵרִים, כִּי הִיא סָטְרָה לַמֶּלֶךְ וְשָׁלְחָה אוֹתוֹ לִישֹׁן בְּלִי כּוֹס הַתֵּה שֶׁלּוֹ, וּכְשֶׁהֶחְשִׁיךְ הִיא לֹא נָתְנָה לוֹ נֵר שֶׁיּוּכַל לִקְרֹא לְאוֹרוֹ.

"אַתָּה מֶלֶךְ קָטָן וְשׁוֹבָב," אָמְרָה, "וְאַף אֶחָד לֹא אוֹהֵב אוֹתְךָ."

לְמָחֳרָת הַדְּרָקוֹן עֲדַיִן הָיָה בְּשֶׁקֶט, אֲבָל אֵלֶּה מִבֵּין הַנְּתִינִים שֶׁל לָיוֹנֵל שֶׁהָיְתָה לָהֶם נֶפֶשׁ פִּיּוּטִית בִּמְיֻחָד הִצְלִיחוּ לִרְאוֹת דֵּי בְּבֵרוּר אֶת צִבְעוֹ הָאַרְגְּמָנִי שֶׁל הַדְּרָקוֹן מְנַצְנֵץ דֶּרֶךְ הָעֵצִים הַיְּרֻקִּים. וְאָז לָיוֹנֵל חָבַשׁ אֶת כִּתְרוֹ וְיָשַׁב עַל כֵּס הַמְּלוּכָה שֶׁלּוֹ וְאָמַר שֶׁהוּא רוֹצֶה לְחוֹקֵק כַּמָּה חֻקִּים.

וּכְדַאי לוֹמַר שֶׁגַּם אִם רֹאשׁ הַמֶּמְשָׁלָה, שַׂר הָאוֹצָר וְהָאוֹמֶנֶת לֹא סָמְכוּ בִּמְיֻחָד עַל שִׁקּוּל הַדַּעַת שֶׁל לָיוֹנֵל, וַאֲפִלּוּ הָיוּ מְסֻגָּלִים לִסְטֹר לוֹ וְלִשְׁלֹחַ אוֹתוֹ לַמִּטָּה, בָּרֶגַע שֶׁהוּא הִתְיַשֵּׁב עַל כֵּס הַמְּלוּכָה וְחָבַשׁ אֶת הַכֶּתֶר לְרֹאשׁוֹ, הוּא הָפַךְ לְמִי שֶׁאֵינוֹ טוֹעֶה לְעוֹלָם – זֹאת אוֹמֶרֶת, כָּל מָה שֶׁאָמַר הָיָה נָכוֹן, וְהוּא לֹא הָיָה מְסֻגָּל לִטְעוֹת. כָּךְ שֶׁכְּשֶׁאָמַר, "צָרִיךְ לִהְיוֹת חֹק שֶׁיֶּאֱסֹר עַל אֲנָשִׁים לִפְתֹּחַ סְפָרִים בְּבָתֵּי הַסֵּפֶר אוֹ בְּכָל מָקוֹם אַחֵר," הָיְתָה לוֹ תְּמִיכָה שֶׁל לְפָחוֹת מַחֲצִית מִנְּתִינָיו, וְהַמַּחֲצִית הָאַחֶרֶת – הַמְּבֻגָּרִים מִבֵּין הַנְּתִינִים – הֶעֱמִידָה פָּנִים שֶׁהוּא צוֹדֵק לְגַמְרֵי.

וְאָז הוּא חוֹקַק חֹק שֶׁלְּכֻלָּם תָּמִיד חַיָּב לִהְיוֹת מַסְפִּיק אֹכֶל. וְזֶה רִצָּה אֶת כֻּלָּם, לְמַעֵט אֶת אֵלֶּה שֶׁתָּמִיד הָיָה לָהֶם יוֹתֵר מִדַּי. 

וּלְאַחַר שֶׁחֻקִּים נָאִים נוֹסָפִים נֶחְקְקוּ וְנִכְתְּבוּ, הָלַךְ לָיוֹנֵל הַבַּיְתָה וּבָנָה בָּתֵּי בֹּץ וְהָיָה מְאֻשָּׁר מְאוֹד. וְהוּא אָמַר לָאוֹמֶנֶת, "אֲנָשִׁים יֹאהֲבוּ אוֹתִי עַכְשָׁו, כִּי חוֹקַקְתִּי לְמַעֲנָם חֻקִּים חֲדָשִׁים וְיָפִים."

אֲבָל הָאוֹמֶנֶת אָמְרָה, "אַל תִּרְתֹּם אֶת הָעֲגָלָה לִפְנֵי הַסּוּסִים, יַקִּירִי, עוֹד לֹא רָאִיתָ לְמָה הַדְּרָקוֹן מְסֻגָּל."

לְמָחֳרָת הָיָה יוֹם שַׁבָּת. וְאַחַר הַצָּהֳרַיִם הוֹפִיעַ פִּתְאוֹם הַדְּרָקוֹן בַּצִּבּוּר בִּמְלוֹא אַדְמוּמִיּוּתוֹ הַנּוֹרָאָה וְעָט עַל שַׂחְקָנֵי כַּדּוּרֶגֶל, עַל שׁוֹפְטִים, עַל שְׁעָרִים וְעַל הַכֹּל וְנָשָׂא אוֹתָם מִשָּׁם.

וְאָז הָאֲנָשִׁים זָעֲמוּ מְאוֹד וְאָמְרוּ, "כְּבָר הָיָה עָדִיף שֶׁהָיִינוּ נִשְׁאָרִים רֶפּוּבְּלִיקָה. וַאֲנַחְנוּ עוֹד חָסַכְנוּ כָּל הַשָּׁנִים הָאֵלֶּה כְּדֵי לִקְנוֹת לוֹ כֶּתֶר וְהַכֹּל!"

וַאֲנָשִׁים חֲכָמִים הֵנִידוּ בְּרָאשֵׁיהֶם וְנִבְּאוּ יְרִידָה בַּחִבָּה הַלְּאֻמִּית לִסְפּוֹרְט. וְאָכֵן, מֵאוֹתוֹ רֶגַע וְאֵילָךְ כַּדּוּרֶגֶל כְּבָר לֹא הָיָה עֲנַף סְפּוֹרְט מְקֻבָּל כָּל כָּךְ.

לָיוֹנֵל עָשָׂה כָּל שֶׁבִּיכָלְתּוֹ לִהְיוֹת מֶלֶךְ טוֹב בְּמַהֲלַךְ הַשָּׁבוּעַ, וְהָאֲנָשִׁים הֵחֵלּוּ לִסְלֹחַ לוֹ עַל שֶׁנָּתַן לַדְּרָקוֹן לִבְרֹחַ מֵהַסֵּפֶר. "אַחֲרֵי הַכֹּל," הֵם אָמְרוּ, "כַּדּוּרֶגֶל הוּא מִשְׂחָק מְסֻכָּן, וְאוּלַי יִהְיֶה חָכָם לְהִמָּנַע מִמֶּנּוּ."

הָיוּ גַּם רַבִּים שֶׁחָשְׁבוּ שֶׁשַּׂחְקָנֵי הַכַּדּוּרֶגֶל, שֶׁהֵם קְשׁוּחִים וְקָשִׁים מִטִּיבָם, הִתְנַגְּדוּ כָּל כָּךְ לַדְּרָקוֹן, שֶׁהוּא הִסְתַּלֵּק לְמָקוֹם אַחֵר שֶׁבּוֹ הֵם נֶאֶלְצוּ לְשַׂחֵק רַק "סָבְתָא סוֹרֶגֶת" וּמִשְׂחָקִים שֶׁלֹּא גּוֹרְמִים לְךָ לִהְיוֹת קָשֶׁה וְקָשׁוּחַ.

בֵּינְתַיִם נוֹעֲדוּ חַבְרֵי הַמֶּמְשָׁלָה בְּשַׁבָּת אַחַר הַצָּהֳרַיִם כְּדֵי לִבְחֹן אֶת עִנְיַן הַדְּרָקוֹן. אֲבָל, לְרֹעַ הַמַּזָּל, הַדְּרָקוֹן, שֶׁזֶּה עַתָּה הָלַךְ לִישֹׁן, הִתְעוֹרֵר כִּי זֶה הָיָה יוֹם שַׁבָּת, וּבָחַן בִּזְהִירוּת אֶת הַמֶּמְשָׁלָה וְאַחַר כָּךְ כְּבָר לֹא נִשְׁאֲרוּ חַבְרֵי מֶמְשָׁלָה. אָז נִסּוּ לִבְחֹר מֵחָדָשׁ בְּחַבְרֵי מֶמְשָׁלָה, אֲבָל הַתַּפְקִיד הַזֶּה הָפַךְ אֵיכְשֶׁהוּ לְלֹא מְבֻקָּשׁ מַמָּשׁ כְּמוֹ שֶׁקָּרָה לְשַׂחְקָנֵי כַּדּוּרֶגֶל, וְאִישׁ לֹא רָצָה לְהִבָּחֵר לַמֶּמְשָׁלָה. אָז הָיָה עֲלֵיהֶם לְהִסְתַּדֵּר בְּלִי מֶמְשָׁלָה. כְּשֶׁהִגִּיעָה הַשַּׁבָּת הַבָּאָה, כֻּלָּם הָיוּ עַצְבָּנִיִּים בְּמִקְצָת, אֲבָל הַדְּרָקוֹן הָאָדֹם הָיָה שָׁקֵט לְמַדַּי בְּאוֹתוֹ יוֹם וְאָכַל רַק בֵּית יְתוֹמִים.

לָיוֹנֵל הָיָה אֻמְלָל מְאוֹד-מְאוֹד. הוּא חָשׁ שֶׁחֹסֶר הַמִּשְׁמַעַת שֶׁלּוֹ הוּא שֶׁהֵמִיט אֶת הַצָּרוֹת עַל הַמֶּמְשָׁלָה וְעַל בֵּית הַיְּתוֹמִים וְעַל שַׂחְקָנֵי הַכַּדּוּרֶגֶל, וְהוּא חָשׁ שֶׁמֵּחוֹבָתוֹ לְנַסּוֹת וְלַעֲשׂוֹת מַשֶּׁהוּ. הַשְּׁאֵלָה הִיא מָה?

הַצִּפּוֹר הַכְּחֻלָּה שֶׁיָּצְאָה מִן הַסֵּפֶר שָׁרָה יָפָה לְהַפְלִיא בְּגַן הַוְּרָדִים שֶׁל הָאַרְמוֹן, וְהַפַּרְפַּר הָיָה מְאֻלָּף בְּיוֹתֵר וְעָמַד עַל כְּתֵפוֹ כְּשֶׁטִּיֵּל בֵּין הַחֲבַצָּלוֹת הַגְּבוֹהוֹת, כָּךְ שׁלָּיוֹנֵל הֵבִין שֶׁלֹּא כָּל הַיְּצוּרִים בְּ"סֵפֶר הַיְּצוּרִים" מְרֻשָּׁעִים כְּמוֹ הַדְּרָקוֹן וְחָשַׁב, "וּמָה יִקְרֶה אִם אֶמְצָא יְצוּר אַחֵר שֶׁיִּלָּחֵם בַּדְּרָקוֹן?"

אָז הוּא לָקַח אֶת "סֵפֶר הַיְּצוּרִים" אֶל גַּן הַוְּרָדִים וּפָתַח אֶת הָעַמּוּד שֶׁלְּיַד הָעַמּוּד שֶׁבּוֹ הָיָה הַדְּרָקוֹן, אֲבָל רַק קְצָת, כְּדֵי לִרְאוֹת מָה כָּתוּב שָׁם. הוּא רָאָה רַק אֶת הַמִּלָּה "קוֹרָה", אַךְ הוּא  הִרְגִּישׁ שֶׁהָעַמּוּד תּוֹפֵחַ וּמִתְרוֹמֵם עַל יְדֵי יְצוּר שֶׁמְּנַסֶּה לָצֵאת הַחוּצָה, וְרַק כְּשֶׁהוֹרִיד אֶת הַסֵּפֶר וְהִתְיַשֵּׁב עָלָיו בְּחָזְקָה, הִצְלִיחַ לִסְגֹּר אוֹתוֹ. אַחַר כָּךְ חִזֵּק אֶת הָאַבְזָמִים הַמְּשֻׁבָּצִים אַבְנֵי טוּרְקִיז וְאֹדֶם וְקָרָא לְשַׂר הָאוֹצָר, שֶׁהָיָה חוֹלֶה מֵאָז שַׁבָּת, וְלָכֵן לֹא נֶאֱכַל עִם שְׁאַר חַבְרֵי הַמֶּמְשָׁלָה, וְשָׁאַל אוֹתוֹ, "אֵילוּ שֵׁמוֹת שֶׁל יְצוּרִים מִסְתַּיְּמִים בְּ'קוֹרָה'?"

שַׂר הָאוֹצָר עָנָה, "הַמַּנְטִיקוֹרָה, כַּמּוּבָן."

"אֵיזֶה מִין יְצוּר זֶה?" שָׁאַל הַמֶּלֶךְ.

"הוּא הָאוֹיֵב הַמֻּשְׁבָּע שֶׁל הַדְּרָקוֹנִים," אָמַר שַׂר הָאוֹצָר. "הוּא שׁוֹתֶה אֶת הַדָּם שֶׁלָּהֶם. הוּא צָהֹב, וְיֵשׁ לוֹ גּוּף שֶׁל אַרְיֵה וּפָנִים שֶׁל אָדָם. הַלְוַאי שֶׁהָיוּ לִי כַּמָּה מַנְטִיקוֹרוֹת כָּאן עַכְשָׁו. אֲבָל, לְרֹעַ מַזָּלֵנוּ, הָאַחֲרוֹן שֶׁבִּבְנֵי הַמִּין הַזֶּה מֵת לִפְנֵי מְאוֹת שָׁנִים."

וְאָז הַמֶּלֶךְ רָץ וּפָתַח אֶת הָעַמּוּד שֶׁבּוֹ רָאָה שֶׁכָּתוּב "קוֹרָה", וְהָיְתָה בּוֹ תְּמוּנָה שֶׁל מַנְטִיקוֹרָה, צָהֹב כֻּלּוֹ וּבַעַל גּוּף שֶׁל אַרְיֵה וּפָנִים שֶׁל אָדָם, בְּדִיּוּק כְּמוֹ שֶׁשַּׂר הָאוֹצָר אָמַר. וּמִתַּחַת לַתְּמוּנָה הָיָה כָּתוּב "מַנְטִיקוֹרָה".

כַּעֲבֹר כַּמָּה דַּקּוֹת יָצָא הַמַּנְטִיקוֹרָה הַיַּשְׁנוּנִי מִן הַסֵּפֶר, מְשַׁפְשֵׁף אֶת עֵינָיו בְּכַפּוֹתָיו וּמְיַלֵּל בְּאֹפֶן מְעוֹרֵר רַחֲמִים. הוּא נִרְאָה טִפֵּשׁ מְאוֹד, וּכְשֶׁלָּיוֹנֵל דָּחַף אוֹתוֹ קַלּוֹת וְאָמַר לוֹ, "לֵךְ לְךָ לְהִלָּחֵם בַּדְּרָקוֹן," הוּא הִכְנִיס אֶת זְנָבוֹ בֵּין רַגְלָיו וּפָשׁוּט בָּרַח מִשָּׁם. הוּא הָלַךְ וְהִתְחַבֵּא מֵאֲחוֹרֵי בִּנְיַן הָעִירִיָּה, וּבַלַּיְלָה, כְּשֶׁהָאֲנָשִׁים יָשְׁנוּ, הוּא יָצָא וְאָכַל אֶת כָּל הַחֲתַלְתּוּלִים בָּעִיר. וְאָז הוּא יִלֵּל יוֹתֵר מִתָּמִיד. וּבְבֹקֶר שַׁבָּת, כְּשֶׁהָאֲנָשִׁים הִתְלַבְּטוּ אִם לָצֵאת הַחוּצָה, כִּי הַדְּרָקוֹן לֹא הָיָה מוֹפִיעַ בְּשָׁעוֹת קְבוּעוֹת, יָצָא הַמַּנְטִיקוֹרָה לָרְחוֹבוֹת וְשָׁתָה אֶת כָּל הֶחָלָב שֶׁהֻשְׁאַר בְּכַדֵּי הֶחָלָב לְצִדֵּי הַדְּלָתוֹת וְיֹעַד לַתֵּה שֶׁל הַבֹּקֶר וְאָכַל גַּם אֶת כָּל הַכַּדִּים.

וּבְדִיּוּק כְּשֶׁסִּיֵּם אֶת הַכַּד הָאַחֲרוֹן, שֶׁהָיָה הַקָּטָן שֶׁבָּהֶם, מְשִׂימָה שֶׁלֹּא דָּרְשָׁה מִמֶּנּוּ מַאֲמָץ רַב כִּי עַצְבֵיהֶם שֶׁל הַחַלְבָנִים כְּבָר הָיוּ מְרוּטִים לְגַמְרֵי, הוֹפִיעַ הַדְּרָקוֹן הָאָדֹם בְּמוֹרַד רְחוֹב וְחִפֵּשׂ אֶת הַמַּנְטִיקוֹרָה. הוּא הִתְחַבֵּא כְּשֶׁרָאָה אֶת הַדְּרָקוֹן מַגִּיעַ, מִכֵּיוָן שֶׁלֹּא הָיָה כְּלָל מֵהַסּוּג הַנִּלְחָם בִּדְרָקוֹנִים; וּמִשֶּׁלֹּא רָאָה אַף לֹא דֶּלֶת פְּתוּחָה אַחַת, מָצָא לוֹ הַיְּצוּר הַמִּסְכֵּן וְהָרָדוּף מִקְלָט בְּבֵית הַדֹּאַר הַכְּלָלִי, וְשָׁם מָצָא אוֹתוֹ הַדְּרָקוֹן, מְנַסֶּה לְהִסְתַּתֵּר מִתַּחַת לַעֲרֵמַת הַדֹּאַר שֶׁל עֶשֶׂר בַּבֹּקֶר. הַדְּרָקוֹן הִתְנַפֵּל מִיָּד עַל הַמַּנְטִיקוֹרָה, וַעֲרֵמַת הַדֹּאַר לֹא הֵגֵנָּה עָלָיו כְּלָל. הַיְּלָלוֹת נִשְׁמְעוּ בְּכָל רַחֲבֵי הָעִיר. נִדְמֶה שֶׁכָּל הַחֲתַלְתּוּלִים וְהֶחָלָב שֶׁהַמַּנְטִיקוֹרָה אָכַל הִגְבִּירוּ לְהַפְלִיא אֶת עָצְמַת הַיְּלָלָה שֶׁלּוֹ. וְאָז נָפְלָה דְּמָמָה עֲצוּבָה, וְהָאֲנָשִׁים שֶׁחַלּוֹנוֹת בָּתֵּיהֶם הִשְׁקִיפוּ לַכִּוּוּן הַהוּא, רָאוּ אֶת הַדְּרָקוֹן יוֹרֵד בְּמַדְרֵגוֹת בֵּית הַדֹּאַר הַכְּלָלִי יוֹרֵק אֵשׁ וְעָשָׁן, קְוֻצּוֹת פַּרְוָה שֶׁל מַנְטִיקוֹרָה וּפִסּוֹת מִכְתָּבִים רְשׁוּמִים. הָעִנְיָנִים הֶחְמִירוּ מְאוֹד. כָּל כַּמָּה שֶׁהַמֶּלֶךְ הָפַךְ הַשָּׁבוּעַ לְפּוֹפּוּלָרִי, בְּשַׁבָּת דָּאַג הַדְּרָקוֹן לְעַרְעֵר שׁוּב אֶת נֶאֱמָנוּתוֹ שֶׁל הָעָם כְּלַפָּיו.

הַדְּרָקוֹן הָיָה מִטְרָד נוֹרָאִי בְּמַהֲלַךְ הַשַּׁבָּת כֻּלָּהּ, לְמַעֵט שָׁעָה אַחַת בַּצָּהֳרַיִם שֶׁבָּהּ הָיָה חַיָּב לָנוּחַ מִתַּחַת לְעֵץ, שֶׁאִם לֹא כֵן, הָיָה עוֹלֶה בָּאֵשׁ בִּגְלַל חֻמָּהּ שֶׁל הַשֶּׁמֶשׁ. אַתֶּם מְבִינִים, מֵעֶצֶם טִיבוֹ הָיָה לוֹ חַם נוֹרָא.

לְבַסּוֹף הִגִּיעָה שַׁבָּת שֶׁבָּהּ הַדְּרָקוֹן נִכְנַס לַחֲדַר הַיְּלָדִים הַמַּלְכוּתִי וְחָטַף אֶת סוּס הַנַּדְנֵדָה שֶׁל הַמֶּלֶךְ. וְאָז הַמֶּלֶךְ בָּכָה בְּמֶשֶׁךְ שִׁשָּׁה יָמִים, וּבַיּוֹם הַשְּׁבִיעִי הוּא הָיָה עָיֵף כָּל כָּךְ שֶׁהוּא נֶאֱלַץ לְהַפְסִיק. הוּא שָׁמַע אֶת הַצִּפּוֹר הַכְּחֻלָּה שָׁרָה בֵּין הַוְּרָדִים וְרָאָה אֶת הַפַּרְפַּר מְרַפְרֵף בֵּין הַחֲבַצָּלוֹת וְאָמַר, "אוֹמֶנֶת, שִׁטְפִי לִי אֶת הַפָּנִים בְּבַקָּשָׁה. אֲנִי לֹא מִתְכַּוֵּן לִבְכּוֹת יוֹתֵר."

הָאוֹמֶנֶת שָׁטְפָה לוֹ אֶת הַפָּנִים וְאָמְרָה לוֹ לֹא לִהְיוֹת מֶלֶךְ קָטָן וְטִפְּשִׁי. "בֶּכִי," אָמְרָה, "מֵעוֹלָם לֹא עָזַר בֶּאֱמֶת לְמִישֶׁהוּ."

"אֲנִי לֹא יוֹדֵעַ," אָמַר הַמֶּלֶךְ הַקָּטָן. "נִדְמֶה לִי שֶׁאֲנִי רוֹאֶה טוֹב יוֹתֵר וְשׁוֹמֵעַ טוֹב יוֹתֵר אַחֲרֵי שֶׁבָּכִיתִי בְּמֶשֶׁךְ שָׁבוּעַ. וְעַכְשָׁו, אוֹמֶנֶת יְקָרָה שֶׁלִּי, אֲנִי יוֹדֵעַ שֶׁאֲנִי צוֹדֵק, אָז תְּנִי לִי נְשִׁיקָה בְּמִקְרֶה שֶׁלֹּא אֶחְזֹר לְעוֹלָם. אֲנִי מֻכְרָח לְנַסּוֹת וּלְהַצִּיל אֶת הָעָם."

"וּבְכֵן, אִם אַתָּה מֻכְרָח, אַתָּה מֻכְרָח," אָמְרָה הָאוֹמֶנֶת, "אֲבָל אַל תִּקְרַע אֶת הַבְּגָדִים וְאַל תַּרְטִיב אֶת כַּפּוֹת הָרַגְלַיִם."

וְכָךְ הוּא הָלַךְ.

הַצִּפּוֹר הַכְּחֻלָּה שָׁרָה בִּמְתִיקוּת רַבָּה מֵאֵי-פַּעַם, וְהַפַּרְפַּר זָרַח בְּאוֹר בָּהִיר מֵאֵי-פַּעַם כְּשֶׁלָּיונֵל נָשָׂא פַּעַם נוֹסֶפֶת אֶת "סֵפֶר הַיְּצוּרִים" לְגַן הַוְּרָדִים וּפָתַח אוֹתוֹ – בִּמְהִירוּת רַבָּה, כְּדֵי שֶׁלֹּא יִבָּהֵל וִישַׁנֶּה אֶת דַּעְתּוֹ. הַסֵּפֶר נִפְתַּח לִרְוָחָה, כִּמְעַט בָּאֶמְצַע, בְּעַמּוּד שֶׁבְּתַחְתִּיתוֹ הָיָה כָּתוּב "הִיפּוֹגְרִיף", וְלִפְנֵי שֶׁלָּיונֵל הִסְפִּיק לִרְאוֹת מָה מְצֻיָּר בַּתְּמוּנָה, רִפְרְפוּ שְׁתֵּי כְּנָפַיִם עֲנָקִיּוֹת וְנִשְׁמְעוּ רְקִיעַת פְּרָסוֹת וּנְהָמָה מְתוּקָה, רַכָּה וִידִידוּתִית, וּמִן הַסֵּפֶר יָצָא סוּס לָבָן יְפֵהפֵה בַּעַל רַעֲמָה לְבָנָה אֲרֻכָּה-אֲרֻכָּה וְזָנָב לָבָן אָרֹךְ-אָרֹךְ וּכְנָפַיִם אַדִּירוֹת כְּכַנְפֵי בַּרְבּוּר וְהָעֵינַיִם הָרַכּוֹת וְהַיָּפוֹת בָּעוֹלָם, וְהוּא עָמַד שָׁם בֵּין הַוְּרָדִים.

הַהִיפּוֹגְרִיף חִכֵּךְ אֶת אַפּוֹ הַמִּשְׁיִי הָרַךְ הַלָּבָן וְהַחֲלָבִי בִּכְתֵפוֹ שֶׁל הַמֶּלֶךְ הַקָּטָן, וְהַמֶּלֶךְ הַקָּטָן חָשַׁב, "חוּץ מֵהַכְּנָפַיִם, אַתָּה דּוֹמֶה מְאוֹד לְסוּס הַנַּדְנֵדָה הַמִּסְכֵּן, הַיָּקָר וְהָאָבוּד שֶׁלִּי." וְשִׁירָהּ שֶׁל הַצִּפּוֹר הַכְּחֻלָּה הָיָה רוֹעֵם מֵאֵי-פַּעַם וּמָתוֹק מְאוֹד.

וּלְפֶתַע פִּתְאוֹם הִבְחִין הַמֶּלֶךְ בַּשָּׁמַיִם בִּדְמוּתוֹ הַמְּרֻשַּׁעַת הַהוֹלֶכֶת וּגְדֵלָה שֶׁל הַדְּרָקוֹן הָאָדֹם וְיָשָׁר יָדַע מָה צָרִיךְ לַעֲשׂוֹת. הוּא תָּפַס אֶת "סֵפֶר הַיְּצוּרִים" וְקָפַץ עַל גַּבּוֹ הַיָּפֶה וְהֶעָדִין שֶׁל הַהִיפּוֹגְרִיף, וּבְעוֹדוֹ רוֹכֵן לְפָנִים הוּא לָחַשׁ לָאֹזֶן הַלְּבָנָה הַמְּחֻדֶּדֶת, "עוּף, הִיפּוֹגְרִיף יָקָר, עוּף כַּמָּה שֶׁיּוֹתֵר מַהֵר לִישִׁימוֹן חַלּוּקֵי הָאֶבֶן."

וּכְשֶׁהַדְּרָקוֹן רָאָה אוֹתָם עָפִים, הוּא הִסְתּוֹבֵב וְעָף בְּעִקְבוֹתֵיהֶם כְּשֶׁכְּנָפָיו הָאַדִּירוֹת מִתְנַפְנְפוֹת כְּמוֹ עֲנָנִים בְּעֵת שְׁקִיעָה, וְאִלּוּ כְּנָפָיו הַלְּבָנוֹת הָרְחָבוֹת שֶׁל הַהִיפּוֹגְרִיף צְחֹרוֹת כַּשֶּׁלֶג, כַּעֲנָנִים בְּלֵיל יָרֵחַ.

כְּשֶׁאַנְשֵׁי הָעִיר רָאוּ אֶת הַדְּרָקוֹן עָף בְּעִקְבוֹת הַהִיפּוֹגְרִיף וְהַמֶּלֶךְ, יָצְאוּ כֻּלָּם מֵהַבָּתִּים כְּדֵי לְהַבִּיט, וּכְשֶׁרָאוּ שֶׁהֵם נֶעֱלָמִים, הֵם כְּבָר חָשְׁבוּ עַל הַגָּרוּעַ מִכֹּל וְהֵחֵלּוּ לְתַכְנֵן מָה יִלְבְּשׁוּ בִּתְקוּפַת הָאֵבֶל הַצְּפוּיָה לַמַּמְלָכָה.

אֲבָל הַדְּרָקוֹן לֹא הִשִּׂיג אֶת הַהִיפּוֹגְרִיף. הַכְּנָפַיִם הָאֲדֻמּוֹת הָיוּ גְּדוֹלוֹת מִן הַכְּנָפַיִם הַלְּבָנוֹת, אַךְ הֵן לֹא הָיוּ חֲזָקוֹת כְּמוֹהֶן, כָּךְ שֶׁהַסּוּס הַלָּבָן הַמְּכֻנָּף עָף הַרְחֵק-הַרְחֵק-הַרְחֵק בְּעוֹד הַדְּרָקוֹן דּוֹלֵק בְּעִקְבוֹתָיו, עַד שֶׁהִגִּיעוּ לְלִבּוֹ שֶׁל יְשִׁימוֹן חַלּוּקֵי הָאֶבֶן.

יְשִׁימוֹן חַלּוּקֵי הָאֶבֶן נִרְאָה כְּמוֹ אוֹתָם חוֹפֵי יָם שֶׁאֵין בָּהֶם חוֹל, אֶלָּא רַק אֲבָנִים עֲגֻלּוֹת חֲלָקוֹת, וְהוּא מִשְׂתָּרֵעַ עַל פְּנֵי קִילוֹמֶטְרִים רַבִּים לְלֹא עֵשֶׂב וּלְלֹא עֵצִים.

לָיוֹנֵל קָפַץ מִגַּבּוֹ שֶׁל הַסּוּס הַלָּבָן בְּלֵב לִבּוֹ שֶׁל הַיְּשִׁימוֹן וְהִנִּיחַ בִּזְרִיזוּת אֶת "סֵפֶר הַיְּצוּרִים" פָּתוּחַ עַל חַלּוּקֵי הָאֶבֶן, וְאָז מִהֵר לִקְפֹּץ בַּחֲזָרָה אֶל גַּב הַסּוּס, וּבְדִיּוּק אָז הִגִּיעַ הַדְּרָקוֹן. הוּא עָף בִּכְבֵדוּת רַבָּה וְתָר נוֹאָשׁוֹת אַחֲרֵי עֵץ, מִכֵּיוָן שֶׁהַשָּׁעָה הָיְתָה קְרוֹבָה לַחֲצוֹת הַיּוֹם וְהַשֶּׁמֶשׁ זָרְחָה כְּמוֹ מַטְבֵּעַ זָהָב בַּשָּׁמַיִם הַכְּחֻלִּים, אֲבָל לֹא הָיָה אַף לֹא עֵץ אֶחָד בַּסְּבִיבָה לְאֹרֶךְ מֵאָה וַחֲמִשִּׁים קִילוֹמֶטְרִים.

הַסּוּס הַלָּבָן הַמְּכֻנָּף עָף סְבִיב הַדְּרָקוֹן בְּעוֹד זֶה קָרַס עַל חַלּוּקֵי הָאֶבֶן. הוּא הִתְחַמֵּם כַּהֹגֶן; חֲלָקִים מִמֶּנּוּ אֲפִלּוּ הֵחֵלּוּ לְהַעֲלוֹת עָשָׁן. הוּא יָדַע שֶׁהוּא עָלוּל לַעֲלוֹת בָּאֵשׁ כָּל רֶגַע אִם הוּא לֹא יִכָּנֵס תַּחַת עֵץ. הוּא נוֹפֵף בִּטְפָרָיו אֶל עֵבֶר הַמֶּלֶךְ וְהַהִיפּוֹגְרִיף, אַךְ הָיָה חַלָּשׁ מִכְּדֵי לְהַגִּיעַ אֲלֵיהֶם, וְחוּץ מִזֶּה, הוּא לֹא הֵעֵז לְהַגְזִים כִּי פָּחַד שֶׁיִּתְחַמֵּם עוֹד יוֹתֵר.

וְאָז הוּא רָאָה אֶת "סֵפֶר הַיְּצוּרִים" נָח עַל חַלּוּקֵי הָאֶבֶן, פָּתוּחַ בְּעַמּוּד שֶׁבְּתַחְתִּיתוֹ כָּתוּב "דְּרָקוֹן". הוּא הִבִּיט וְהִסֵּס, וְהוּא הִבִּיט שׁוּב, וְאָז, בְּהִתְפַּתְּלוּת נִרְגֶּזֶת אַחֲרוֹנָה, דָּחַק הַדְּרָקוֹן אֶת עַצְמוֹ בַּחֲזָרָה אֶל הַתְּמוּנָה וְהִתְיַשֵּׁב מִתַּחַת לְעֵץ הַדֶּקֶל, וְהָעַמּוּד נֶחְרַךְ מְעַט כְּשֶׁעָשָׂה זֹאת.

בָּרֶגַע שֶׁלַָּיוֹנֵל רָאָה שֶׁהַדְּרָקוֹן נֶאֱלַץ לְהִתְיַשֵּׁב מִתַּחַת לְעֵץ הַדֶּקֶל שֶׁלּוֹ מִכֵּיוָן שֶׁזֶּה הָיָה הָעֵץ הַיָּחִיד בַּסְּבִיבָה, הוּא קָפַץ מֵעַל סוּסוֹ וְסָגַר אֶת הַסֵּפֶר בִּטְפִיחָה.

"יוּהוּוּוּ!" צָהַל, "עַכְשָׁו בֶּאֱמֶת עָשִׂינוּ אֶת זֶה!" 

וְהוּא הִדֵּק הֵיטֵב אֶת אַבְזְמֵי הַסֵּפֶר, הַמְּשֻׁבָּצִים בְּאַבְנֵי טוּרְקִיז וְאֹדֶם.

"הוֹ, הִיפּוֹגְרִיף יָקָר שֶׁלִּי," קָרָא, "אַתָּה הָאַמִּיץ בְּיוֹתֵר, הַיָּקָר בְּיוֹתֵר, הַיָּפֶה בְּיוֹתֵר."

"שְׁשְׁשְׁשְׁ," הִסָּה אוֹתוֹ הַהִיפּוֹגְרִיף בִּצְנִיעוּת. "אַתָּה לֹא רוֹאֶה שֶׁאֲנַחְנוּ לֹא לְבַד?"

וּבֶאֱמֶת הָיָה סְבִיבָם קָהָל לֹא קָטָן בִּישִׁימוֹן חַלּוּקֵי הָאֶבֶן: רֹאשׁ הַמֶּמְשָׁלָה וְחַבְרֵי הַמֶּמְשָׁלָה וְשַׂחְקָנֵי הַכַּדּוּרֶגֶל וּבֵית הַיְּתוֹמִים וְהַמַּנְטִיקוֹרָה וְסוּס הַנַּדְנֵדָה וְכָל מִי שֶׁנֶּאֱכַל עַל יְדֵי הַדְּרָקוֹן. עֲלֵיכֶם לְהָבִין, זֶה הָיָה בִּלְתִּי אֶפְשָׁרִי לַדְּרָקוֹן לָקַחַת אֶת כֻּלָּם אִתּוֹ אֶל בֵּין דַּפֵּי הַסֵּפֶר – הַמָּקוֹם הָיָה צַר אֲפִלּוּ לִדְרָקוֹן אֶחָד – כָּךְ שֶׁמּוּבָן שֶׁהָיָה עָלָיו לְהַשְׁאִיר אוֹתָם בַּחוּץ.

***

כֻּלָּם הִגִּיעוּ הַבַּיְתָה אֵיכְשֶׁהוּ, וְכֻלָּם חַיִּים בְּאשֶׁר וּבְעשֶׁר עַד עֶצֶם הַיּוֹם הַזֶּה.

כְּשֶׁהַמֶּלֶךְ שָׁאַל אֶת הַמַּנְטִיקוֹרָה אֵיפֹה הוּא רוֹצֶה לִחְיוֹת, הוּא הִתְחַנֵּן שֶׁיֻּרְשֶׁה לוֹ לַחְזֹר לְתוֹךְ הַסֵּפֶר. "אֲנִי לֹא מְעֻנְיָן בְּחַיִּים צִבּוּרִיִּים," אָמַר.

הוּא יָדַע כַּמּוּבָן אֶת הַדֶּרֶךְ לָעַמּוּד שֶׁלּוֹ, כָּךְ שֶׁלֹּא הָיְתָה סַכָּנָה שֶׁיִּפְתַּח אֶת הַסֵּפֶר בָּעַמּוּד הַלֹּא נָכוֹן וִישַׁחְרֵר דְּרָקוֹן אוֹ מַשֶּׁהוּ אַחֵר. אָז הוּא חָזַר אֶל הַתְּמוּנָה שֶׁלּוֹ וּמֵאָז לֹא יָצָא הַחוּצָה שׁוּב: מִשּׁוּם כָּךְ מֵעוֹלָם לֹא רְאִיתֶם בִּימֵי חַיֵּיכֶם מַנְטִיקוֹרָה אֶלָּא בְּסִפְרֵי תְּמוּנוֹת. וּמוּבָן שֶׁהוּא הִשְׁאִיר אֶת הַחֲתַלְתּוּלִים בַּחוּץ, כִּי לֹא הָיָה לָהֶם מָקוֹם בַּסֵּפֶר – וְגַם אֶת כַּדֵּי הֶחָלָב.

וְאָז סוּס הַנַּדְנֵדָה הִתְחַנֵּן שֶׁיֻּרְשֶׁה לוֹ לָלֶכֶת וְלִחְיוֹת בָּעַמּוּד שֶׁל הַהִיפּוֹגְרִיף בְּ"סֵפֶר הַיְּצוּרִים". "אֶשְׂמַח מְאוֹד," אָמַר, "לִחְיוֹת בְּמָקוֹם שֶׁבּוֹ דְּרָקוֹנִים לֹא יוּכְלוּ לְהַשִּׂיג אוֹתִי."

כָּךְ שֶׁהַהִיפּוֹגְרִיף הַיְּפֵהפֶה וּלְבֶן הַכְּנָפַיִם הֶרְאָה לוֹ אֶת הַדֶּרֶךְ פְּנִימָה, וְשָׁם הוּא נִשְׁאַר עַד שֶׁהַמֶּלֶךְ הוֹצִיא אוֹתוֹ הַחוּצָה כְּדֵי שֶׁנֶּכְדֵי-נֶכְדֵי-נֶכְדֵי-נֶכְדֵי-נְכָדָיו יוּכְלוּ לְשַׂחֵק אִתּוֹ.

וּבַאֲשֶׁר לַהִיפּוֹגְרִיף, הוּא קִבֵּל אֶת מִשְׂרַת סוּס הַנַּדְנֵדָה הָאִישִׁי שֶׁל הַמֶּלֶךְ – מִשְׂרָה שֶׁנִּשְׁאֲרָה פְּנוּיָה עִם פְּרִישָׁתוֹ שֶׁל סוּס הָעֵץ. וְהַצִּפּוֹר הַכְּחֻלָּה שָׁרָה, וְהַפַּרְפַּר מְרַפְרֵף בֵּין הַחֲבַצָּלוֹת וְהַוְּרָדִים שֶׁל גַּן הָאַרְמוֹן עַד עֶצֶם הַיּוֹם הַזֶּה.


*דימוי: טליה בר

הכֹּל הֵחֵל כְּשֶׁלְּאֵפִי נִכְנַס מַשֶּׁהוּ לָעַיִן. זֶה בֶּאֱמֶת כָּאַב מְאוֹד, וְהַתְּחוּשָׁה הָיְתָה כְּאִלּוּ חָדַר לְתוֹכָהּ גֵּץ אָדֹם לוֹהֵט – רַק שֶׁהָיוּ לוֹ גַּם רַגְלַיִם וּכְנָפַיִם כְּמוֹ לִזְבוּב. אֵפִי שִׁפְשְׁפָה וּבָכְתָה, לֹא בֶּכִי שֶׁל מַמָּשׁ, אֶלָּא מִין דָּבָר שֶׁהָעַיִן עוֹשָׂה – בְּלִי שֶׁתַּרְגִּישׁ אֻמְלָלָה בִּמְיֻחָד – וְאָז הִיא הָלְכָה לְאָבִיהָ כְּדֵי שֶׁיּוֹצִיא אֶת מָה שֶׁנִּכְנַס לָהּ לָעַיִן. אַבָּא שֶׁל אֵפִי הָיָה רוֹפֵא, כָּךְ שֶׁמּוּבָן שֶׁיָּדַע לְהוֹצִיא דְּבָרִים מֵהָעֵינַיִם – וְהוּא עָשָׂה זֹאת בִּתְבוּנָה, בְּאֶמְצָעוּת מִבְרֶשֶׁת רַכָּה טְבוּלָה בְּשֶׁמֶן קִיק.

כְּשֶׁהוֹצִיא אֶת הַדָּבָר הַחוּצָה, אָמַר, "זֶה מְסַקְרֵן מְאוֹד." עַד אָז נִכְנְסוּ לְעִתִּים קְרוֹבוֹת לָעֵינַיִם שֶׁל אֵפִי לֹא מְעַט דְּבָרִים, וְאָבִיהָ הִתְיַחֵס לָזֶה בְּטִבְעִיּוּת – מְיַגֵּעַ בְּמִדַּת-מָה, מֵעִיד עַל שׁוֹבְבוּת מְסֻיֶּמֶת, וּבְכָל זֹאת טִבְעִי לְגַמְרֵי. הוּא מֵעוֹלָם לֹא חָשַׁב קֹדֶם לָכֵן שֶׁזֶּה מְסַקְרֵן.

אֵפִי עֶמְדָּה, מַצְמִידָה אֶת הַמִּטְפַּחַת שֶׁלָּהּ לָעַיִן, וְאָמְרָה, "אֲנִי לֹא מַאֲמִינָה שֶׁזֶּה יָצָא הַחוּצָה." אֲנָשִׁים נוֹהֲגִים לְהַגִּיד מִשְׁפָּטִים כָּאֵלֶּה כְּשֶׁנִּכְנָסִים לָהֶם דְּבָרִים לָעַיִן.

הָרוֹפֵא נָשָׂא אֶת הַמִּבְרֶשֶׁת בִּזְהִירוּת רַבָּה לַצַּד הַשֵּׁנִי שֶׁל הַחֶדֶר וְהִכְנִיס אֶת הַקָּצֶה שֶׁלָּהּ מִתַּחַת לַמִּיקְרוֹסְקוֹפּ שֶׁלּוֹ וְאָז סוֹבֵב אֶת בָּרְגֵי הַפְּלִיז שֶׁל הַמִּיקְרוֹסְקוֹפּ וְהֵצִיץ בּוֹ מִלְּמַעְלָה בְּאַחַת מֵעֵינָיו.

"שֶׁכָּכָה יִהְיֶה לִי טוֹב", הוּא אָמַר, "בְּחַיַּי, שֶׁכָּכָה יִהְיֶה לִי טוֹב! אַרְבַּע גַּפַּיִם מְפֻתָּחוֹת הֵיטֵב, אֵיבָר אָרֹךְ דְּמוּי זָנָב, חָמֵשׁ בְּהוֹנוֹת, בָּאֳרָכִים מִשְׁתַּנִּים, כְּמוֹ שֶׁל לְטָאוֹת, וְעִם זֹאת יֵשׁ סִימָנִים לִכְנָפַיִם." הַיְּצוּר הִתְפַּתֵּל קְצָת בְּשֶׁמֶן הַקִּיק תַּחַת עֵינוֹ הַבּוֹחֶנֶת, וְהָאָב הִמְשִׁיךְ, "כֵּן, כָּנָף דְּמוּיַת כְּנַף עֲטַלֵּף. מִין חָדָשׁ, אֵין סָפֵק. אֵפִי, רוּצִי לַפְּרוֹפֵסוֹר וּבַקְּשִׁי מִמֶּנּוּ לְהוֹאִיל בְּטוּבוֹ לְהִכָּנֵס אֵלַי לְכַמָּה רְגָעִים."

"תּוּכַל לָתֵת לִי שִׁשָּׁה פֵּנִי, אַבָּא," אָמְרָה אֵפִי, "כִּי הֵבֵאתִי לְךָ מִין חָדָשׁ. טִפַּלְתִּי בּוֹ הֵיטֵב בָּעַיִן שֶׁלִּי, וְהָעַיִן שֶׁלִּי בֶּאֱמֶת כּוֹאֶבֶת."

הָרוֹפֵא שָׂמַח כָּל כָּךְ בַּמִּין הֶחָדָשׁ, עַד שֶׁהוּא נָתַן לְאֵפִי שִׁילִינְג שָׁלֵם, וְעַתָּה הִגִּיעַ גַּם הַפְּרוֹפֵסוֹר. הוּא נִשְׁאַר לַאֲרוּחַת צָהֳרַיִם, וְהוּא וְהָרוֹפֵא הִתְוַכְּחוּ בְּשִׂמְחָה בְּמֶשֶׁךְ כָּל אַחַר הַצָּהֳרַיִם עַל הַשֵּׁם וְעַל הַמִּשְׁפָּחָה שֶׁל הַדָּבָר שֶׁיָּצָא מֵהָעַיִן שֶׁל אֵפִי.

אֲבָל בִּשְׁעַת הַתֵּה קָרָה דָּבָר נוֹסָף. אָחִיהָ שֶׁל אֵפִי, הָארִי, דָּג מַשֶּׁהוּ מֵהַתֵּה שֶׁלּוֹ, שֶׁנֶּחְשַׁד בַּהַתְחָלָה כְּצַבְתָן. הוּא כְּבָר כִּמְעַט שָׁמַט אוֹתוֹ עַל הָרִצְפָּה וְעָמַד לְסַיֵּם אֶת חַיָּיו, כְּשֶׁהַדָּבָר הִתְנַעֵר בְּתוֹךְ הַכַּף – פָּרַשׂ שְׁתֵּי כְּנָפַיִם רְטֻבּוֹת וְצָנַח עַל הַמַּפָּה. שָׁם הוּא הִתְיַשֵּׁב, חוֹבֵט בְּעַצְמוֹ בְּכַפָּתוֹ וּמוֹתֵחַ אֶת כְּנָפָיו, וְהָארִי אָמַר, "הוֹ! זֶה טְרִיטוֹן פִּצְפּוֹן."

הַפְּרוֹפֵסוֹר רָכַן לְפָנִים עוֹד בְּטֶרֶם יַסְפִּיק הָרוֹפֵא לְדַבֵּר. "אֶתֵּן לְךָ חֲצִי כֶּתֶר תְּמוּרָתוֹ, הָארִי בַּחוּרִי," אָמַר בִּמְהִירוּת רַבָּה, וְאָז אָסַף אוֹתוֹ בִּזְהִירוּת בְּמִטְפַּחְתּוֹ.

"זֶה מִין חָדָשׁ," אָמַר, "וּמְשֻׁבָּח יוֹתֵר מִשֶּׁלְּךָ, דּוֹקְטוֹר."

זוֹ הָיְתָה לְטָאָה זְעִירָה, כְּסֶנְטִימֵטֶר וַחֲצִי  אָרְכָּהּ, בַּעֲלַת קַשְׂקַשִּׂים וּכְנָפַיִם.

וְכָךְ הָיוּ עַתָּה, הֵן לָרוֹפֵא וְהֵן לַפְּרוֹפֵסוֹר, מִינִים חֲדָשִׁים מִשֶּׁל עַצְמָם, וּשְׁנֵיהֶם הָיוּ שְׂבֵעֵי רָצוֹן. אַךְ לֹא עָבַר זְמַן רַב, וּשְׁנֵי הַמִּינִים הַחֲדָשִׁים אִבְּדוּ פִּתְאוֹם מֵעֶרְכָּם. בַּבֹּקֶר שֶׁלְּמָחֳרָת, כְּשֶׁנַּעַר הַמִּטְבָּח צִחְצֵחַ אֶת מַגְּפֵי הָרוֹפֵא, הוּא הִפִּיל לְפֶתַע פִּתְאוֹם אֶת הַמִּבְרָשׁוֹת וְאֶת הַמַּגָּף וְאֶת מִשְׁחַת הַנַּעֲלַיִם וְצָוַח שֶׁהוּא עוֹלֶה בָּאֵשׁ.

מִתּוֹךְ הַמַּגָּף יָצְאָה בִּזְחִילָה לְטָאָה גְּדוֹלָה כַּחֲתַלְתּוּל, בַּעֲלַת כְּנָפַיִם גְּדוֹלוֹת וּמַבְרִיקוֹת.

"הוֹ!" אָמְרָה אֵפִי, "אֲנִי יוֹדַעַת מָה זֶה. זֶה דְּרָקוֹן, כְּמוֹ זֶה שֶׁגּ'וֹרְג' הַקָּדוֹשׁ הָרַג."

וְאֵפִי צָדְקָה. בְּאוֹתוֹ אַחַר הַצָּהֳרַיִם נִנְשַׁךְ בַּגִּנָּה כֶּלֶב גָּדוֹל שָׁעָה שֶׁנִּסָּה לִרְדֹּף אַחֲרֵי דְּרָקוֹן בְּגֹדֶל אַרְנֶבֶת. בַּבֹּקֶר שֶׁלְּמָחֳרָת הָיוּ כָּל הָעִתּוֹנִים מְלֵאִים בִּ"לְטָאוֹת מְכֻנָּפוֹת" פִּלְאִיּוֹת שֶׁהוֹפִיעוּ בְּכָל רַחֲבֵי הָאָרֶץ. בָּעִתּוֹנִים לֹא קָרְאוּ לָהֶן דְּרָקוֹנִים, כִּי מוּבָן שֶׁאִישׁ לֹא מַאֲמִין בִּדְרָקוֹנִים בְּיָמֵינוּ – וּבְכָל אֹפֶן, הָעִתּוֹנִים לֹא רָצוּ שֶׁאִישׁ יַחְשֹׁב שֶׁהֵם טִפְּשִׁים עַד כְּדֵי כָּךְ שֶׁהֵם מַאֲמִינִים בְּאַגָּדוֹת. תְּחִלָּה דֻּבַּר עַל דְּרָקוֹנִים אֲחָדִים, אֲבָל בְּתוֹךְ שָׁבוּעַ-שְׁבוּעַיִם הָאָרֶץ פָּשׁוּט מָלְאָה דְּרָקוֹנִים בְּכָל הַגְּדָלִים, וּמִדֵּי פַּעַם הָיָה אֶפְשָׁר לִרְאוֹת אוֹתָם עָפִים בִּנְחִילִים כְּשֶׁל דְּבוֹרִים. הֵם כֻּלָּם דָּמוּ זֶה לָזֶה, רַק בִּגְדָלִים שׁוֹנִים. הֵם הָיוּ יְרֻקִּים, בַּעֲלֵי קַשְׂקַשִּׂים, אַרְבַּע רַגְלַיִם וְזָנָב אָרֹךְ וּכְנָפַיִם שֶׁדָּמוּ לְכַנְפֵי עֲטַלֵּף, אַךְ בְּגָוֶן צְהַבְהַב חִוֵּר שָׁקוּף לְמֶחֱצָה.

הֵם נָשְׁפוּ אֵשׁ וְעָשָׁן, כַּיָּאֶה לִדְרָקוֹנִים רְאוּיִים לִשְׁמָם, וַעֲדַיִן הָעִתּוֹנִים הֶעֱמִידוּ פָּנִים שֶׁהֵם לְטָאוֹת, עַד שֶׁעוֹרֵךְ אַחַד הָעִתּוֹנִים נֶחְטַף וְנִשָּׂא עַל יְדֵי דְּרָקוֹן גָּדוֹל בְּיוֹתֵר, וְלֹא נִשְׁאַר מִי שֶׁיַּגִּיד לְאַנְשֵׁי הָעִתּוֹן בְּמָה לֹא לְהַאֲמִין. וְאָז, כְּשֶׁהַפִּיל הַגָּדוֹל בְּיוֹתֵר בְּגַן הַחַיּוֹת נִשָּׂא עַל יְדֵי דְּרָקוֹן, הִפְסִיקוּ הָעִתּוֹנִים לְהַעֲמִיד פָּנִים – וּבַכּוֹתָרוֹת הָרָאשִׁיּוֹת נִכְתַּב "מַגֵּפָה מַבְהִילָה שֶׁל דְּרָקוֹנִים".

אֵין לָכֶם מֻשָּׂג כַּמָּה מַבְהִיל זֶה הָיָה, וּבָהּ-בָּעֵת גַּם מַרְגִּיז. הַדְּרָקוֹנִים הַגְּדוֹלִים הָיוּ אֲיֻמִּים כַּמּוּבָן, אֲבָל בָּרֶגַע שֶׁגִּלִּיתָ שֶׁדְּרָקוֹנִים תָּמִיד הוֹלְכִים לִישֹׁן מֻקְדָּם כִּי הֵם פּוֹחֲדִים מֵאֲוִיר הַלַּיְלָה הַמַּקְפִּיא, הָיָה עָלֶיךָ רַק לְהִשָּׁאֵר בַּבַּיִת בְּמֶשֶׁךְ כָּל הַיּוֹם כְּדֵי לְהִשָּׁמֵר מִפְּנֵיהֶם. אַךְ הַדְּרָקוֹנִים הַקְּטַנִּים הָיוּ מִטְרָד שֶׁל מַמָּשׁ. דְּרָקוֹנִים קְטַנִּים כְּצַבְתָנִים נִכְנְסוּ לַמָּרָק, וְהֵם נִכְנְסוּ לַחֶמְאָה. דְּרָקוֹנִים גְּדוֹלִים כִּכְלָבִים נִכְנְסוּ לָאַמְבַּטְיָה, וְהָאֵשׁ וְהֶעָשָׁן שֶׁבְּתוֹכָם גָּרְמוּ לָהֶם לִפְלֹט קִיטוֹר אִם בֶּרֶז הַמַּיִם הַקָּרִים הֻשְׁאַר פָּתוּחַ, כָּךְ שֶׁאֲנָשִׁים שֶׁלֹּא שָׂמוּ לֵב לְכָךְ נִצְרְבוּ כַּהֹגֶן. דְּרָקוֹנִים שֶׁגָּדְלָם כְּיוֹנָה הָיוּ נִכְנָסִים לְסַלֵּי תְּפִירָה אוֹ לִמְגֵרוֹת וְנוֹשְׁכִים אוֹתְךָ דַּוְקָא כְּשֶׁנִּזְקַקְתָּ בִּדְחִיפוּת לְמַחַט אוֹ לְמִטְפַּחַת. מֵהַדְּרָקוֹנִים הַגְּדוֹלִים כִּכְבָשִׂים הָיָה קַל בְּיוֹתֵר לְהִמָּנַע, כִּי הָיָה אֶפְשָׁר לִרְאוֹת אוֹתָם מִתְקָרְבִים. אַךְ כְּשֶׁהֵם הִתְעוֹפְפוּ פְּנִימָה מִבַּעַד לַחַלּוֹנוֹת אוֹ הִצְטַנְּפוּ מִתַּחַת לַכְּסָתוֹת וְגִלִּיתָ אוֹתָם רֶגַע לִפְנֵי שֶׁעָמַדְתָּ לָלֶכֶת לִישֹׁן – זוֹ הָיְתָה הַפְתָּעָה לֹא נְעִימָה. דְּרָקוֹנִים בַּגֹּדֶל הַזֶּה לֹא אָכְלוּ אֲנָשִׁים, רַק חַסָּה, אַךְ הֵם תָּמִיד חָרְכוּ אֶת הַסְּדִינִים וְאֶת הַצִּפִּיּוֹת.

כַּמּוּבָן, מוֹעֶצֶת הַמָּחוֹז וְהַמִּשְׁטָרָה עָשׂוּ כָּל שֶׁבִּיכָלְתָּן: לֹא הָיָה טַעַם לְהַצִּיעַ אֶת יָדָהּ שֶׁל הַנְּסִיכָה לְמִי שֶׁיַּצְלִיחַ לַהֲרֹג דְּרָקוֹן. כָּל זֶה הָיָה טוֹב וְיָפֶה בִּזְמַנִּים עֲבָרוּ – כְּשֶׁהָיוּ רַק דְּרָקוֹן אֶחָד וּנְסִיכָה אַחַת; כָּעֵת הָיוּ הַרְבֵּה יוֹתֵר דְּרָקוֹנִים מִנְּסִיכוֹת – אַף עַל פִּי שֶׁמִּשְׁפַּחַת הַמְּלוּכָה לֹא הָיְתָה מֵהַקְּטַנּוֹת. וְחוּץ מִזֶּה, זֶה הָיָה בִּזְבּוּז מֻחְלָט לְהַצִּיעַ נְסִיכוֹת כִּפְרָס עַל הֲרִיגַת דְּרָקוֹנִים, כִּי מִמֵּילָא כֻּלָּם הָרְגוּ דְּרָקוֹנִים כְּכָל יְכָלְתָּם, וְלֹא עַל מְנַת לִזְכּוֹת בִּפְרָס, אֶלָּא פָּשׁוּט כְּדֵי לְהִפָּטֵר מֵהַיְּצוּרִים הַזְּדוֹנִיִּים. מוֹעֶצֶת הַמָּחוֹז לָקְחָה עַל עַצְמָהּ לְהַעֲלוֹת בָּאֵשׁ אֶת כָּל הַדְּרָקוֹנִים שֶׁיּוּבְאוּ לְמִשְׂרְדֵיהֶם בֵּין הַשָּׁעוֹת עֶשֶׂר לִשְׁתַּיִם, וּבְכָל יְמוֹת הַשָּׁבוּעַ הָיָה נִתָּן לְהַבְחִין בַּעֲגָלוֹת, בִּקְרוֹנוֹת וּבְמַשָּׂאִיּוֹת עֲמוּסִים בִּדְרָקוֹנִים מֵתִים מַמְתִּינִים בְּתוֹר אָרֹךְ בָּרְחוֹב שֶׁבּוֹ שָׁכְנוּ בִּנְיְנֵי מוֹעֶצֶת הַמָּחוֹז. נְעָרִים הֵבִיאוּ מְרִיצוֹת גְּדוּשׁוֹת דְּרָקוֹנִים מֵתִים, וִילָדִים בְּדַרְכָּם מִבֵּית הַסֵּפֶר הַבַּיְתָה נִקְרְאוּ לְהַשְׁלִיךְ חֹפֶן אוֹ שְׁנַיִם שֶׁל דְּרָקוֹנִים קְטַנִּים שֶׁהֵבִיאוּ עִמָּם בַּיַּלְקוּטִים אוֹ שֶׁנִּצְרְרוּ בְּמִטְפְּחוֹת הַכִּיס שֶׁלָּהֶם. וְאָז הֵקִימָה הַמִּשְׁטָרָה מִגְדָלִים עֲנָקִיִּים מִקּוֹרוֹת עֵץ וּמִבַּד קַנְבָס שֶׁכֻּסּוּ בְּדֶבֶק פָּטֵנְט. כְּשֶׁהַדְּרָקוֹנִים עָפוּ מוּל הַמִּגְדָּלִים הַלָּלוּ, הֵם נִדְבְּקוּ אֲלֵיהֶם מִיָּד, כְּמוֹ שֶׁזְּבוּבִים נִדְבָּקִים לִנְיָרוֹת דְּבִיקִים בַּמִּטְבָּח. לְאַחַר שֶׁהַמִּגְדָּלִים כֻּסּוּ לְגַמְרֵי בִּדְרָקוֹנִים, הֶעֱלָה אוֹתָם מְפַקֵּחַ הַמִּשְׁטָרָה בָּאֵשׁ וְשָׂרַף אֶת הַמִּגְדָּלִים וְאֶת הַדְּרָקוֹנִים כֻּלָּם.

וּבְכָל זֹאת נִרְאָה כִּי יֵשׁ יוֹתֵר דְּרָקוֹנִים מֵאֵי-פַּעַם. הַחֲנוּיוֹת מָלְאוּ בְּמִינֵי רַעֲלֵי-פָּטֵנְט נֶגֶד דְּרָקוֹנִים וּבְסַבּוֹן אַנְטִי-דְּרָקוֹנִי וּבְוִילוֹנוֹת חֲסִינֵי דְּרָקוֹנִים לְחַלּוֹנוֹת, וּבֶאֱמֶת כָּל מָה שֶׁהָיָה אֶפְשָׁר לַעֲשׂוֹת נַעֲשָׂה.

אֲבָל נִרְאָה כִּי יֵשׁ יוֹתֵר דְּרָקוֹנִים מֵאֵי-פַּעַם.

לֹא הָיָה פָּשׁוּט לָדַעַת מָה יַרְעִיל דְּרָקוֹן, כִּי, כְּפִי שֶׁאַתֶּם מְבִינִים, הֵם אָכְלוּ כָּל כָּךְ הַרְבֵּה דְּבָרִים שׁוֹנִים. הַסּוּג הַגָּדוֹל בְּיוֹתֵר אָכַל פִּילִים, כָּל עוֹד הָיוּ בַּנִּמְצָא, וּבַהֶמְשֵׁךְ – סוּסִים וּפָרוֹת. דְּרָקוֹנִים בְּגֹדֶל מְסֻיָּם אָכְלוּ רַק חֲבַצְּלוֹת עֲמָקִים, וּדְרָקוֹנִים בְּגֹדֶל שְׁלִישִׁי הֶעֱדִיפוּ לֶאֱכֹל רַק רָאשֵׁי מֶמְשָׁלָה, אִם הָיוּ לָהֶם, אַךְ הָיָה נִתָּן לְהַאֲכִיל אוֹתָם בְּקַלּוּת גַּם בִּמְשָׁרְתִים בְּמַדֵּי מְשָׁרְתִים. דְּרָקוֹנִים בְּגֹדֶל אַחֵר חָיוּ רַק עַל לְבֵנִים, וּשְׁלוֹשָׁה מֵהֶם אָכְלוּ שְׁנֵי שְׁלִישִׁים מִבֵּית הַחוֹלִים שֶׁל לַמְבֶּת' בְּמַהֲלַךְ אַחַר צָהֳרַיִם אֶחָד.

אֲבָל אֵפִי פָּחֲדָה בְּעִקָּר מֵהַדְּרָקוֹנִים שֶׁהָיוּ גְּדוֹלִים כְּחַדְרֵי אֹכֶל, כִּי דְּרָקוֹנִים בַּגֹּדֶל הַזֶּה אָכְלוּ יְלָדוֹת וִילָדִים קְטַנִּים.

תְּחִלָּה הָיוּ אֵפִי וְאָחִיהָ מְרֻצִּים לְמַדַּי מֵהַשִּׁנּוּי בְּחַיֵּיהֶם. זֶה הָיָה מְשַׁעֲשֵׁעַ מְאוֹד לָשֶׁבֶת כָּל הַלַּיְלָה וּבִמְקוֹם לָלֶכֶת לִישֹׁן, לְשַׂחֵק בַּגִּנָּה הַמּוּאֶרֶת בְּנוּרוֹת חַשְׁמַל. וְזֶה הָיָה מַצְחִיק כָּל כָּךְ לִשְׁמֹעַ אֶת אִמָּא אוֹמֶרֶת, כְּשֶׁהָלְכוּ לַמִּטָּה, "לַיְלָה טוֹב, יְקָרִים שֶׁלִּי, שְׁנוּ הֵיטֵב כָּל הַיּוֹם וְאַל תָּקוּמוּ מֻקְדָּם מִדַּי. אָסוּר לָכֶם לָקוּם לִפְנֵי שֶׁמַּחְשִׁיךְ. לֹא תִּרְצוּ שֶׁדְּרָקוֹנִים מַגְעִילִים יִתְפְּסוּ אֶתְכֶם."

אֲבָל אַחֲרֵי זְמַן-מָה הֵם הִתְעַיְּפוּ מִכָּל זֶה. הֵם רָצוּ לִרְאוֹת אֶת הַפְּרָחִים וְאֶת הָעֵצִים גְּדֵלִים בַּשָּׂדוֹת וְלִרְאוֹת אֶת קַרְנֵי הַשֶּׁמֶשׁ הַיָּפוֹת מִחוּץ לַדְּלָתוֹת, וְלֹא רַק דֶּרֶךְ חַלּוֹנוֹת זְכוּכִית וּוִילוֹנוֹת-פָּטֵנְט חֲסִינֵי דְּרָקוֹנִים. וְהֵם רָצוּ לְשַׂחֵק בַּדֶּשֶׁא, שֶׁבּוֹ לֹא הֻתַּר לָהֶם לְשַׂחֵק בַּגַּן הַמּוּאָר בְּנוּרוֹת חַשְׁמַל בִּגְלַל טַל הַלַּיְלָה.

וְהֵם רָצוּ כָּל כָּךְ לָצֵאת הַחוּצָה, וְלוּ רַק פַּעַם אַחַת, לְאוֹר הַיּוֹם הַיְּפֵהפֶה, הַבָּהִיר, הַמְּסֻכָּן. כָּךְ שֶׁהֵם הִתְחִילוּ לְנַסּוֹת וְלַחְשֹׁב עַל סִבָּה שֶׁבְּעֶטְיָהּ הֵם פָּשׁוּט יִהְיוּ מֻכְרָחִים לָצֵאת הַחוּצָה. אִם כִּי הֵם לֹא אָהֲבוּ שֶׁלֹּא לְצַיֵּת לְאִמָּם.

אֲבָל בֹּקֶר אֶחָד הָיְתָה אִמָּם עֲסוּקָה בַּהֲכָנַת רַעַל דְּרָקוֹנִים חָדָשׁ לְפִזּוּר בַּמַּרְתְּפִים, וַאֲבִיהֶם חָבַשׁ אֶת יָדוֹ שֶׁל נַעַר הַמִּטְבָּח, שֶׁנִּשְׂרַט עַל יְדֵי אֶחָד מֵהַדְּרָקוֹנִים שֶׁאָהֲבוּ לֶאֱכֹל רָאשֵׁי מֶמְשָׁלָה, כָּךְ שֶׁאִישׁ לֹא זָכַר לְהַגִּיד לַיְּלָדִים, "אַל תָּקוּמוּ לִפְנֵי שֶׁמַּחְשִׁיךְ."

"נֵלֵךְ עַכְשָׁו," אָמַר הָארִי. "זֶה לֹא יֵחָשֵׁב חֹסֶר צִיּוּת. וַאֲנִי יוֹדֵעַ בְּדִיּוּק מָה עָלֵינוּ לַעֲשׂוֹת."

"מָה עָלֵינוּ לַעֲשׂוֹת?" שָׁאֲלָה אֵפִי.

"אֲנַחְנוּ צְרִיכִים לְהָעִיר אֶת ג'וֹרְג' הַקָּדוֹשׁ כַּמּוּבָן", אָמַר הָארִי. "הוּא הָיָה הָאָדָם הַיָּחִיד בָּעֲיָרָה שֶׁלּוֹ שֶׁיָּדַע אֵיךְ לְטַפֵּל בִּדְרָקוֹנִים. הָאֲנָשִׁים מִסִּפּוּרֵי הָאַגָּדוֹת הָאֲחֵרִים לֹא נֶחְשָׁבִים, אֲבָל ג'וֹרְג' הַקָּדוֹשׁ הוּא אָדָם אֲמִתִּי, וְהוּא רַק יָשֵׁן, וְהוּא מְחַכֶּה שֶׁיָּעִירוּ אוֹתוֹ. הַיּוֹם אֵין אַף אֶחָד שֶׁלֹּא מַאֲמִין בְּג'וֹרְג' הַקָּדוֹשׁ. שָׁמַעְתִּי אֶת אַבָּא אוֹמֵר כָּכָה."

"אֲנַחְנוּ מַאֲמִינִים," אָמְרָה אֵפִי.

"בֶּטַח שֶׁאֲנַחְנוּ מַאֲמִינִים. אַתְּ לֹא מְבִינָה, אֵפ, שֶׁבְּדִיּוּק בִּגְלַל זֶה נוּכַל לְהָעִיר אוֹתוֹ? אִי אֶפְשָׁר לְהָעִיר אֲנָשִׁים אִם אַתָּה לֹא מַאֲמִין בָּהֶם, נָכוֹן?"

אֵפִי אָמְרָה שֶׁלֹּא, אֲבָל אֵיפֹה יוּכְלוּ לִמְצֹא אֶת ג'וֹרְג' הַקָּדוֹשׁ?

"אֲנַחְנוּ חַיָּבִים לָלֶכֶת וּלְחַפֵּשׂ," אָמַר הָארִי בְּאֹמֶץ. "אַתְּ צְרִיכָה לִלְבּשׁ גְּלִימָה חֲסִינַת דְּרָקוֹנִים עֲשׂוּיָה מֵחֹמֶר כְּמוֹ שֶׁל הַוִּילוֹנוֹת, וַאֲנִי אֶמְרַח אֶת עַצְמִי בְּרַעַל דְּרָקוֹנִים וְ-"

אֵפִי מָחֲאָה כַּפַּיִם, נִתְּרָה בְּשִׂמְחָה וְקָרְאָה, "הוֹ, הָארִי! אֲנִי יוֹדַעַת אֵיפֹה נוּכַל לִמְצֹא אֶת ג'וֹרְג'. בִּכְנֵסִיַּת ג'וֹרְג' הַקָּדוֹשׁ כַּמּוּבָן!"

"הְמְמְ," אָמַר הָארִי, שֶׁהִצְטַעֵר שֶׁלֹּא חָשַׁב עַל כָּךְ בְּעַצְמוֹ, "יֵשׁ לָךְ קְצָת הִגָּיוֹן לִפְעָמִים, יַחֲסִית לְבַת."

כָּךְ שֶׁבְּאַחַר הַצָּהֳרַיִם הַבָּא, מֻקְדָּם לְמַדַּי, הַרְבֵּה לִפְנֵי שֶׁקַּרְנֵי הַשֶּׁמֶשׁ הַשּׁוֹקַעַת בִּשְּׂרוּ אֶת בּוֹאוֹ שֶׁל הַלַּיְלָה, כְּשֶׁכֻּלָּם הָיוּ עֵרִים וְעוֹבְדִים, קָמוּ שְׁנֵי הַיְּלָדִים מֵהַמִּטָּה. אֵפִי עָטְפָה אֶת עַצְמָהּ בִּרְדִיד מַלְמָלָה חֲסִינַת דְּרָקוֹנִים – לֹא הָיָה זְמַן לְהָכִין גְּלִימָה – וְהָארִי מָרַח עַל עַצְמוֹ הֲמוֹן רַעַל-פָּטֵנְט אַנְטִי-דְּרָקוֹנִי. הָרַעַל הָיָה בָּטוּחַ לְשִׁמּוּשׁ לְנָכִים וּלְתִינוֹקוֹת, כָּךְ שֶׁהָארִי הִרְגִּישׁ מוּגָן לְמַדַּי.

וְאָז הֵם שִׁלְּבוּ יָדַיִם וְיָצְאוּ אֶל כְּנֵסִיַּת ג'וֹרְג' הַקָּדוֹשׁ. כְּפִי שֶׁאַתֶּם יוֹדְעִים, יֵשׁ הַרְבֵּה מְאוֹד כְּנֵסִיּוֹת ג'וֹרְג' הַקָּדוֹשׁ, אַךְ לְמַרְבֵּה הַמַּזָּל הֵם בָּחֲרוּ בַּפְּנִיָּה שֶׁהוֹבִילָה לַכְּנֵסִיָּה הַנְּכוֹנָה וְהָלְכוּ לָהֶם לְאוֹר הַשֶּׁמֶשׁ הַבָּהִיר, חָשִׁים אַמִּיצִים וְהַרְפַּתְקָנִים מְאוֹד.

לֹא הָיְתָה נֶפֶשׁ חַיָּה בָּרְחוֹבוֹת, לְמַעֵט דְּרָקוֹנִים, וְהַמָּקוֹם פָּשׁוּט שָׁרַץ דְּרָקוֹנִים. הַמַּזָּל הָיָה שֶׁלֹּא הָיוּ דְּרָקוֹנִים בַּגֹּדֶל שֶׁאָכַל יְלָדוֹת וִילָדִים קְטַנִּים, אַחֶרֶת הַסִּפּוּר הַזֶּה הָיָה כַּנִּרְאֶה מִסְתַּיֵּם כָּאן. הָיוּ דְּרָקוֹנִים עַל הַמִּדְרָכוֹת, וּדְרָקוֹנִים בַּדְּרָכִים, דְּרָקוֹנִים שֶׁהִתְעַנְּגוּ לָהֶם עַל מַדְרֵגוֹת הַכְּנִיסָה שֶׁל מִבְנֵי צִבּוּר, וּדְרָקוֹנִים שֶׁטִּפְּחוּ אֶת כַּנְפֵיהֶם עַל הַגַּגּוֹת בְּשֶׁמֶשׁ אַחַר הַצָּהֳרַיִם הַחַמָּה. הָעֲיָרָה הוֹרִיקָה מִדְּרָקוֹנִים. גַּם כְּשֶׁהַיְּלָדִים יָצְאוּ מֵהָעֲיָרָה וּפָסְעוּ בַּשְּׁבִילִים, הֵם הִבְחִינוּ שֶׁהַשָּׂדוֹת מִשְּׁנֵי צִדֵּיהֶם יְרֻקִּים מִתָּמִיד מִקַּשְׂקַשֵּׂי רַגְלַיִם וּזְנָבוֹת, וְכַמָּה מִן הַדְּרָקוֹנִים הַקְּטַנִּים בְּיוֹתֵר הֵכִינוּ לְעַצְמָם קִנֵּי אַסְבֵּסְט בִּמְשׂוּכוֹת הַגָּדֵר הַחַיָּה שֶׁל שִׂיחֵי הָעֻזְרָד הַפּוֹרְחִים.

אֵפִי אָחֲזָה בְּחָזְקָה בְּיָדוֹ שֶׁל אָחִיהָ, וּפַעַם אַחַת, כְּשֶׁדְּרָקוֹן שָׁמֵן צָנַח לָהּ לְיַד הָאֹזֶן, הִיא הִזְדַּעֲקָה, וְקוֹלָהּ הִבְרִיחַ לַהֲקָה שְׁלֵמָה שֶׁל דְּרָקוֹנִים יְרֻקִּים שֶׁעָלְתָה מִן הַשָּׂדֶה וְהִתְפַּזְּרָה בַּשָּׁמַיִם. הַיְּלָדִים יָכְלוּ לִשְׁמֹעַ אֶת טִרְטוּר הַכְּנָפַיִם שֶׁלָּהֶם בִּמְעוֹפָם.

"הוֹ, אֲנִי רוֹצָה הַבַּיְתָה," אָמְרָה אֵפִי.

"אַל תִּהְיִי טִפְּשֹׁנֶת," אָמַר הָארִי, "הֲרֵי לֹא שָׁכַחְתְּ אֶת שִׁבְעַת הַקְּדוֹשִׁים הַגִּבּוֹרִים וְאֶת כָּל הַנְּסִיכִים. אֲנָשִׁים שֶׁעוֹמְדִים לִהְיוֹת מְשַׁחְרְרֵי הַמַּמְלָכָה לְעוֹלָם לֹא צוֹרְחִים וְאוֹמְרִים שֶׁהֵם רוֹצִים הַבַּיְתָה."

"וְזֶה מָה שֶׁאֲנַחְנוּ?" שָׁאֲלָה אֵפִי, "כְּלוֹמַר, מְשַׁחְרְרִים?"

"חַכִּי וְתִרְאִי," אָמַר אָחִיהָ, וְהֵם הִמְשִׁיכוּ בְּדַרְכָּם.

כְּשֶׁהִגִּיעוּ לִכְנֵסִיַּת ג'וֹרְג' הַקָּדוֹשׁ, הֵם מָצְאוּ אֶת הַדֶּלֶת פְּתוּחָה וְנִכְנְסוּ הַיְשֵׁר פְּנִימָה, אֲבָל ג'וֹרְג' הַקָּדוֹשׁ לֹא הָיָה שָׁם, כָּךְ שֶׁהֵם הִקִּיפוּ אֶת חֲצַר הַכְּנֵסִיָּה מִבַּחוּץ וּמָצְאוּ אֶת קֶבֶר הָאֶבֶן הֶעָצוּם שֶׁל ג'וֹרְג' הַקָּדוֹשׁ, וְעָלָיו דְּמוּתוֹ הַחֲצוּבָה בַּשַּׁיִשׁ, עִם הַשִּׁרְיוֹן וְהַקַּסְדָּה, וְיָדָיו מְשֻׁלָּבוֹת עַל חָזֵהוּ.

"אֵיךְ נוּכַל לְהָעִיר אוֹתוֹ?" אָמְרוּ. וְאָז הָארִי פָּנָה אֶל ג'וֹרְג' הַקָּדוֹשׁ, אַךְ הוּא לֹא עָנָה; וְהוּא קָרָא אֵלָיו, אֲבָל ג'וֹרְג' הַקָּדוֹשׁ לֹא הֶרְאָה שׁוּם סִימָן שֶׁשָּׁמַע; וְאָז הוּא פָּשׁוּט נִסָּה לְהָעִיר אֶת קוֹטֵל הַדְּרָקוֹן הָאַגָּדִי עַל יְדֵי נִעוּר כִּתְפֵי הַשַּׁיִשׁ שֶׁלּוֹ. אֲבָל ג'וֹרְג' הַקָּדוֹשׁ לֹא שָׂם לֵב.

אַחַר כָּךְ הֵחֵלָּה אֵפִי לִבְכּוֹת, וְהִיא כָּרְכָה אֶת יָדֶיהָ סְבִיב צַוָּארוֹ שֶׁל ג'וֹרְג' הַקָּדוֹשׁ כְּכָל שֶׁרַק יָכְלָה, כִּי גַּב הַשַּׁיִשׁ שֶׁלּוֹ הָיָה רָחָב מְאוֹד, וְהִיא נָשְׁקָה לִפְנֵי הַשַּׁיִשׁ וְאָמְרָה, "הוֹ, ג'וֹרְג' הַקָּדוֹשׁ הַיָּקָר, הַטּוֹב וְהַמֵּיטִיב, אָנָּא, הִתְעוֹרֵר וַעֲזֹר לָנוּ."

וּבְאוֹתוֹ הָרֶגַע פָּקַח ג'וֹרְג' הַקָּדוֹשׁ אֶת עֵינָיו בְּיַשְׁנוּנִיּוּת וְהִתְמַתֵּחַ וְאָמַר, "מָה קָרָה, יַלְדָּה קְטַנָּה?"

אָז הַיְּלָדִים סִפְּרוּ לוֹ הַכֹּל; הוּא נִפְנָה אֲלֵיהֶם בְּגוּף הַשַּׁיִשׁ שֶׁלּוֹ וְנִשְׁעַן עַל מַרְפֵּק אֶחָד כְּדֵי לְהַקְשִׁיב. אַךְ כְּשֶׁשָּׁמַע שֶׁיֵּשׁ כָּל כָּךְ הַרְבֵּה דְּרָקוֹנִים, הוּא הֵנִיד בְּרֹאשׁוֹ.

"זֶה לֹא טוֹב," הוּא אָמַר, "הֵם הַרְבֵּה יוֹתֵר מִדַּי בִּשְׁבִיל ג'וֹרְג' הַזָּקֵן וְהַמִּסְכֵּן. הֲיִיתֶם צְרִיכִים לְהָעִיר אוֹתִי קֹדֶם. תָּמִיד הָיִיתִי בְּעַד קְרָב הוֹגֵן – אָדָם אֶחָד, דְּרָקוֹן אֶחָד – זֶה הַמּוֹטוֹ שֶׁלִּי."

בְּדִיּוּק אָז חָלְפָה לַהֲקַת דְּרָקוֹנִים מֵעַל רָאשֵׁיהֶם, וְג'וֹרְג' הַקָּדוֹשׁ שָׁלַף אֶת חַרְבּוֹ. אֲבָל אָז הוּא הֵנִיד שׁוּב בְּרֹאשׁוֹ וְהֶחְזִיר אֶת חַרְבּוֹ לִנְדָנָהּ כְּשֶׁלַּהֲקַת הַדְּרָקוֹנִים הָלְכָה וְקָטְנָה בַּמֶּרְחָק.

"אֲנִי לֹא יָכוֹל לַעֲשׂוֹת כְּלוּם," אָמַר. "דְּבָרִים הִשְׁתַּנּוּ מֵאָז תְּקוּפָתִי. אַנְדְרוּ הַקָּדוֹשׁ סִפֵּר לִי עַל זֶה. הֵעִירוּ אוֹתוֹ בְּמַהֲלַךְ שְׁבִיתַת הַמְּהַנְדְּסִים, וְהוּא בָּא לְדַבֵּר אִתִּי. הוּא אָמַר שֶׁהַכֹּל נַעֲשֶׂה עַל יְדֵי מְכוֹנוֹת עַכְשָׁו; בֶּטַח יֵשׁ אֵיזוֹ דֶּרֶךְ לְהַסְדִּיר אֶת עִנְיַן הַדְּרָקוֹנִים. דֶּרֶךְ אַגַּב, מָה מֶזֶג הָאֲוִיר אֶצְלְכֶם בַּזְּמַן הָאַחֲרוֹן?"

דְּבָרָיו נִרְאוּ כָּל כָּךְ חַסְרֵי אִכְפַּתִּיּוּת וְאַכְזָרִיִּים, שֶׁהָארִי לֹא הָיָה מְסֻגָּל לַעֲנוֹת, אַךְ אֵפִי אָמְרָה בְּסַבְלָנוּת, "מֶזֶג הָאֲוִיר נָאֶה מְאוֹד. אַבָּא אוֹמֵר שֶׁזֶּה מֶזֶג הָאֲוִיר הַחַם בְּיוֹתֵר שֶׁנִּרְאָה אֵי-פַּעַם בָּאָרֶץ הַזֹּאת."

"אֲהָהּ, כָּךְ חָשַׁבְתִּי," אָמַר הַקָּדוֹשׁ, מְהֻרְהָר. "וּבְכֵן, הַדָּבָר הַיָּחִיד שֶׁעָשׂוּי לַעֲזֹר… דְּרָקוֹנִים לֹא סוֹבְלִים קֹר וְלַחוּת, זֶה הַדָּבָר הַיָּחִיד. אִם תּוּכְלוּ לִמְצֹא אֶת הַבְּרָזִים."

ג'וֹרְג' הַקָּדוֹשׁ הֵחֵל לְהִתְיַשֵּׁב עַל לוּחַ הָאֶבֶן שֶׁלּוֹ.

"לַיְלָה טוֹב, אֲנִי מִצְטַעֵר מְאוֹד שֶׁאֲנִי לֹא יָכוֹל לַעֲזֹר לָכֶם," אָמַר, מְפַהֵק מֵאֲחוֹרֵי כַּף יָדוֹ הַמְּשֻׁיֶּשֶׁת.

"הוֹ, אֲבָל אַתָּה כֵּן יָכוֹל," זָעֲקָה אֵפִי, "אֱמֹר לָנוּ, אֵילוּ בְּרָזִים?"

"הוֹ, כְּמוֹ בָּאַמְבַּטְיָה," אָמַר ג'וֹרְג' הַקָּדוֹשׁ בְּיַשְׁנוּנִיּוּת. "וְיֵשׁ גַּם מַרְאָה שֶׁמַּרְאָה אֶת כָּל הָעוֹלָם וּמָה קוֹרֶה. דֵנִיס הַקָּדוֹשׁ סִפֵּר לִי עָלֶיהָ; אָמַר שֶׁהִיא דָּבָר יְפֵהפֶה. מִצְטַעֵר שֶׁאֲנִי לֹא… לַיְלָה טוֹב."

וְהוּא נָפַל לְאָחוֹר לְתוֹךְ הַשַּׁיִשׁ שֶׁלּוֹ וּבִן-רֶגַע נִרְדַּם שׁוּב.

"לְעוֹלָם לֹא נִמְצָא אֶת הַבְּרָזִים," אָמַר הָארִי. "זֶה לֹא הָיָה אָיֹם וְנוֹרָא אִם ג'וֹרְג' הַקָּדוֹשׁ הָיָה מִתְעוֹרֵר בְּדִיּוּק כְּשֶׁהָיָה פֹּה בְּקִרְבַת מָקוֹם דְּרָקוֹן בְּגֹדֶל שֶׁאוֹכֵל קְדוֹשִׁים?"

אֵפִי הֵסִירָה מֵעָלֶיהָ אֶת הָרְדִיד חֲסִין הַדְּרָקוֹנִים. "לֹא פָּגַשְׁנוּ דְּרָקוֹנִים בְּגֹדֶל שֶׁל חַדְרֵי אֹכֶל כְּשֶׁהִגַּעְנוּ לְכָאן," אָמְרָה. "אֲנִי מַאֲמִינָה שֶׁאֲנַחְנוּ בְּטוּחִים לְמַדַּי."

וְאָז הִיא כִּסְּתָה אֶת ג'וֹרְג' הַקָּדוֹשׁ בָּרְדִיד, וְהָארִי מָרַח רַעַל דְּרָקוֹנִים עַל הַשִּׁרְיוֹן שֶׁל ג'וֹרְג' הַקָּדוֹשׁ כְּכָל שֶׁהָיָה יָכוֹל, רַק לְיֶתֶר בִּטָּחוֹן.

"כְּדַאי שֶׁנִּתְחַבֵּא בַּכְּנֵסִיָּה עַד שֶׁיַּחְשִׁיךְ," אָמַר, "וְאָז…"

אֲבָל בְּאוֹתוֹ רֶגַע הוּטַל עֲלֵיהֶם צֵל קוֹדֵר, וְהֵם רָאוּ שֶׁזֶּה דְּרָקוֹן בְּדִיּוּק בַּגֹּדֶל שֶׁל חֲדַר הָאֹכֶל שֶׁלָּהֶם בַּבַּיִת.

אָז הֵם הֵבִינוּ שֶׁהַכֹּל אָבוּד. הַדְּרָקוֹן הִסְתַּעֵר עֲלֵיהֶם וְתָפַס אֶת שְׁנֵי הַיְּלָדִים בִּטְפָרָיו; הוּא תָּפַס אֶת אֵפִי בַּחֲגוֹרַת הַמֶּשִׁי הַיְּרֻקָּה שֶׁלָּהּ, וְאֶת הָארִי – בִּנְקֻדָּה קְטַנָּה בְּגַב הַזָּ'קֵט שֶׁלּוֹ – וְאָז פָּרַשׂ אֶת כְּנָפָיו הַצְּהֻבּוֹת הַגְּדוֹלוֹת וְעָלָה לָאֲוִיר, חוֹרֵק כְּמוֹ כִּרְכָּרָה יָד שְׁלִישִׁית עִם בְּלָמִים תְּקוּעִים.

"הוֹ! הָארִי," אָמְרָה אֵפִי, "אֲנִי תּוֹהָה מָתַי הוּא יֹאכַל אוֹתָנוּ!" הַדְּרָקוֹן עָף עַל פְּנֵי יְעָרוֹת וְשָׂדוֹת בַּחֲבָטוֹת כְּנָפַיִם אַדִּירוֹת שֶׁכָּל אַחַת מֵהֶן קִדְּמָה אוֹתוֹ בִּכְאַרְבָּעִים מֶטְרִים.

הָארִי וְאֵפִי יָכְלוּ לִרְאוֹת אֶת הָאָרֶץ לְמַטָּה, שִׂיחִים וּנְהָרוֹת וּכְנֵסִיּוֹת וְחַוּוֹת מִתְרַחֲקִים בִּמְהִירוּת מִתַּחְתֵּיהֶם, הַרְבֵּה יוֹתֵר מַהֵר מִכְּפִי שֶׁרוֹאִים כְּשֶׁנּוֹסְעִים בְּרַכֶּבֶת אֶקְסְפְּרֵס מְהִירָה.

וַעֲדַיִן הַדְּרָקוֹן הִמְשִׁיךְ לָעוּף. הַיְּלָדִים רָאוּ דְּרָקוֹנִים אֲחֵרִים בָּאֲוִיר, אֲבָל הַדְּרָקוֹן שֶׁהָיָה גָּדוֹל כַּחֲדַר אֹכֶל לֹא עָצַר לְדַבֵּר אִתָּם, רַק הִמְשִׁיךְ לָעוּף בְּהַתְמָדָה.

"הוּא יוֹדֵעַ לְאָן מוּעָדוֹת פָּנָיו," אָמַר הָארִי. "הוֹ, אִם רַק יוֹרִיד אוֹתָנוּ לִפְנֵי שֶׁיַּגִּיעַ לְשָׁם!"

אֲבָל הַדְּרָקוֹן אָחַז בָּהֶם חָזָק, וְהוּא עָף וְעָף עַד שֶׁלְּבַסּוֹף, כְּשֶׁהַיְּלָדִים כְּבָר הָיוּ דֵּי מְסֻחְרָרִים, הוּא נָחַת בַּחֲרִיקַת קַשְׂקַשִּׂים בְּפִסְגַּת הַר. וְהוּא שָׁכַב שָׁם עַל צִדּוֹ הַקַּשְׂקַשִּׂי הַיָּרֹק, מִתְנַשֵּׁם וּקְצַר נְשִׁימָה לְמַדַּי בִּגְלַל הַדֶּרֶךְ הָאֲרֻכָּה שֶׁעָשָׂה. אַךְ טְפָרָיו לֹא הִרְפּוּ מֵחֲגוֹרָתָהּ שֶׁל אֵפִי וּמֵהַנְּקֻדָּה הַקְּטַנָּה בְּגַב הַזָּ'קֵט שֶׁל הָארִי.

אָז לָקְחָה אֵפִי אֶת הַסַּכִּין שֶׁהָארִי נָתַן לָהּ לְיוֹם הַהֻלֶּדֶת. הוּא עָלָה רַק שִׁשָּׁה פֵּנִי, וְהָיָה לָהּ אוֹתוֹ רַק כְּחֹדֶשׁ יָמִים, וְהִיא לֹא הִצְלִיחָה לְהַשְׁחִיז בּוֹ דָּבָר, פְּרָט לְעֶפְרוֹנוֹת הַצִּפְחָה שֶׁלָּהּ, אֲבָל אֵיכְשֶׁהוּ הִיא הִצְלִיחָה לַחְתֹּךְ בְּאֶמְצָעוּתוֹ אֶת הַחֲגוֹרָה שֶׁלָּהּ מִקָּדִימָה וְהִשְׁתַּחֲלָה מִחוּצָה לָהּ, מַשְׁאִירָה בֵּין  טְפָרָיו שֶׁל הַדְּרָקוֹן לוּלְאַת מֶשִׁי יְרֻקָּה. וְאוּלַם הַסַּכִּין הַזֶּה לֹא הָיָה מְסֻגָּל לַחְתֹּךְ אֶת זְנַב הַזָּ'קֵט שֶׁל הָארִי, וְאַחֲרֵי שֶׁאֵפִי נִסְּתָה זְמַן-מָה לַעֲשׂוֹת זֹאת, הִיא וִתְּרָה. אַךְ בְּעֶזְרָתָהּ הִצְלִיחַ הָארִי לְהִשְׁתַּחֵל הַחוּצָה מִן הַשַּׁרְווּלִים, כָּךְ שֶׁלַּדְּרָקוֹן נוֹתָר רַק הַזָּ'קֵט בֵּין טְפָרָיו. אָז הִתְגַּנְּבוּ הַיְּלָדִים עַל קְצוֹת הָאֶצְבָּעוֹת לְסֶדֶק בֵּין הַסְּלָעִים וְנִכְנְסוּ פְּנִימָה. הוּא הָיָה צַר בְּהַרְבֵּה מִכְּדֵי שֶׁהַדְּרָקוֹן יוּכַל לְהִכָּנֵס אֵלָיו, כָּךְ שֶׁהֵם נִשְׁאֲרוּ שָׁם וְהִמְתִּינוּ לַעֲשׂוֹת לוֹ פַּרְצוּפִים כְּשֶׁיָּנוּחַ כָּל צָרְכּוֹ וְיַתְחִיל לַחְשֹׁב לֶאֱכֹל אוֹתָם. הוּא בֶּאֱמֶת כָּעַס מְאוֹד-מְאוֹד כְּשֶׁהֵם עָשׂוּ לוֹ פַּרְצוּפִים, וְנָשַׁף לְעֶבְרָם אֵשׁ וְעָשָׁן, אֲבָל הֵם רָצוּ עָמֹק יוֹתֵר אֶל תּוֹךְ הַמְּעָרָה כָּךְ שֶׁהוּא לֹא הִצְלִיחַ לְהַשִּׂיג אוֹתָם, וּכְשֶׁהוּא הִתְעַיֵּף מִלִּנְשֹׁף, הוּא הִסְתַּלֵּק.

אֲבָל הֵם פָּחֲדוּ לָצֵאת מֵהַמְּעָרָה, כָּךְ שֶׁהֵם נִכְנְסוּ עָמֹק יוֹתֵר פְּנִימָה, וּפִתְאוֹם קִירוֹת הַמְּעָרָה נִפְתְּחוּ וְהִתְרַחֲבוּ, וְהָאֲדָמָה הָפְכָה לְחוֹל רַךְ, וּכְשֶׁהֵם הִגִּיעוּ לְסוֹפָהּ שֶׁל הַמְּעָרָה, הֵם הִגִּיעוּ לְדֶלֶת שֶׁעָלֶיהָ הָיָה כָּתוּב: חֲדַר בְּרָזִים כְּלַל-עוֹלָמִי. פְּרָטִי. הַכְּנִיסָה אֲסוּרָה לְכֻלָּם.

הֵם פָּתְחוּ אֶת הַדֶּלֶת מִיָּד רַק כְּדֵי לְהָצִיץ פְּנִימָה, וְאָז נִזְכְּרוּ בְּמָה שֶׁגּ'וֹרְג' הַקָּדוֹשׁ אָמַר.

"מַצָּבֵנוּ לֹא יָכוֹל לִהְיוֹת גָּרוּעַ יוֹתֵר," אָמַר הָארִי, "כִּי הַדְּרָקוֹן מְחַכֶּה לָנוּ בַּחוּץ. בּוֹאִי נִכָּנֵס פְּנִימָה."

הֵם נִכְנְסוּ בְּאֹמֶץ אֶל חֲדַר הַבְּרָזִים וְסָגְרוּ אֶת הַדֶּלֶת מֵאֲחוֹרֵיהֶם.

עַתָּה הֵם הָיוּ בְּמִין חֶדֶר שֶׁקִּירוֹתָיו נֶחְצְבוּ בָּאֶבֶן, וּלְכָל אֹרֶךְ צִדּוֹ הָאֶחָד הָיוּ בְּרָזִים, וְעַל כָּל הַבְּרָזִים הָיוּ תָּוִיּוֹת כְּמוֹ שֶׁרוֹאִים בְּחַדְרֵי אַמְבַּטְיָה. וּמִכֵּיוָן שֶׁשְּׁנֵיהֶם יָדְעוּ לִקְרֹא מִלִּים שֶׁיֵּשׁ בָּהֶן שְׁתֵּי הֲבָרוֹת וְלִפְעָמִים אֲפִלּוּ שָׁלוֹשׁ, הֵם הֵבִינוּ מִיָּד שֶׁהֵם הִגִּיעוּ לַמָּקוֹם שֶׁמִּמֶּנּוּ מְכַוְּנִים אֶת מֶזֶג הָאֲוִיר. הָיוּ שִׁשָּׁה בְּרָזִים גְּדוֹלִים שֶׁעַל הַתָּוִיּוֹת שֶׁלָּהֶם נִכְתַּב "אוֹר שֶׁמֶשׁ", "רוּחַ", "גֶּשֶׁם", "שֶׁלֶג", "בָּרָד", "קֶרַח", וְהַרְבֵּה בְּרָזִים קְטַנִּים שֶׁעַל הַתָּוִיּוֹת שֶׁלָּהֶם נִכְתַּב "בָּהִיר עַד מְמֻזָּג", "גָּשׁוּם", "רוּחַ קַלָּה מִדָּרוֹם", "מֶזֶג אֲוִיר נָעִים עַד סוֹעֵר לַיְּבוּלִים", "מַחְלִיק", "מֶזֶג אֲוִיר טוֹב וּבָהִיר", "רוּחַ דְּרוֹמִית", "רוּחַ מַעֲרָבִית", "רוּחַ מִזְרָחִית" וְכֵן הָלְאָה. הַבֶּרֶז הַגָּדוֹל שֶׁעַל תָּוִיתוֹ נִרְשַׁם "אוֹר שֶׁמֶשׁ" הָיָה פָּתוּחַ עַד הַסּוֹף. הֵם לֹא רָאוּ כָּל אוֹר שֶׁמֶשׁ – הַמְּעָרָה הוּאֲרָה דֶּרֶךְ צֹהַר עֲשׂוּי זְכוּכִית כְּחֻלָּה – וְלָכֵן הֵם הֵנִיחוּ שֶׁאוֹר הַשֶּׁמֶשׁ נִמְזַג לָעוֹלָם בְּאֹפֶן אַחֵר, כְּמוֹ לְמָשָׁל בַּבֶּרֶז שֶׁשּׁוֹטֵף אֶת הַחֲלָקִים הַתַּת-קַרְקָעִיִּים שֶׁל כִּיּוֹרֵי הַפָּטֵנְט בַּמִּטְבָּח.

וְאָז הֵם רָאוּ שֶׁצִּדּוֹ הָאֶחָד שֶׁל הַחֶדֶר עֲשׂוּי מַרְאַת זְכוּכִית, וּכְשֶׁהִבַּטְתָּ בָּהּ יָכֹלְתָּ לִרְאוֹת כָּל מָה שֶׁהִתְרַחֵשׁ בָּעוֹלָם – וּבְעֵת וּבְעוֹנָה אַחַת, שֶׁלֹּא כְּמוֹ בְּרֹב הַמַּרְאוֹת. הֵם רָאוּ אֶת הָעֲגָלוֹת הַמְּבִיאוֹת אֶת הַדְּרָקוֹנִים הַמֵּתִים לְמִשְׂרְדֵי מוֹעֶצֶת הַמָּחוֹז, וְהֵם רָאוּ אֶת ג'וֹרְג' הַקָּדוֹשׁ יָשֵׁן מִתַּחַת לָרְדִיד חֲסִין הַדְּרָקוֹנִים. וְהֵם רָאוּ אֶת אִמָּם בּוֹכָה בַּבַּיִת עַל יְלָדֶיהָ שֶׁנֶּעֶלְמוּ בְּאוֹר הַיּוֹם הָאָיֹם וּמֵטִיל הָאֵימָה, וּפוֹחֶדֶת שֶׁדְּרָקוֹן יֹאכַל אוֹתָם, וְהֵם רָאוּ אֶת כָּל אַנְגְלִיָּה, כְּמוֹ מַפַּת פָּזֶל עֲנָקִית – יְרֻקָּה בַּאֲזוֹרֵי הַשָּׂדוֹת וְחוּמָה בֶּעָרִים וּשְׁחֹרָה בַּמְּקוֹמוֹת שֶׁמְּכִינִים בָּהֶם פֶּחָם וּכְלֵי חֶרֶס וְסַכּוּ"ם וּדְשָׁנִים כִימִיִּים. עַל פְּנֵי כָּל הַמַּפָּה, עַל הַחֲלָקִים הַשְּׁחֹרִים, הַחוּמִים וְהַיְּרֻקִּים, הָיְתָה רֶשֶׁת יְרֻקָּה שֶׁל דְּרָקוֹנִים. וְהֵם רָאוּ שֶׁעֲדַיִן יֵשׁ אוֹר יוֹם, וְשֶׁהַדְּרָקוֹנִים עֲדַיִן לֹא הָלְכוּ לִישֹׁן.

אֵפִי אָמְרָה, "דְּרָקוֹנִים לֹא אוֹהֲבִים קֹר," וְנִסְּתָה לְכַבּוֹת אֶת אוֹר הַשֶּׁמֶשׁ, אֲבָל הַבֶּרֶז הָיָה מְקֻלְקָל, וּבִגְלַל זֶה הָיָה כָּל כָּךְ הַרְבֵּה מֶזֶג אֲוִיר חַם וְהַדְּרָקוֹנִים שִׂגְשְׂגוּ. אָז הֵם הֵנִיחוּ לְבֶרֶז אוֹר הַשֶּׁמֶשׁ וּפָתְחוּ אֶת בֶּרֶז הַשֶּׁלֶג עַד הַסּוֹף וְהָלְכוּ לְהַבִּיט בַּמַּרְאָה. וְהֵם רָאוּ אֶת הַדְּרָקוֹנִים בּוֹרְחִים לְכָל הַכִּוּוּנִים כְּמוֹ נְמָלִים שֶׁאִם אַתָּה אַכְזָרִי מַסְפִּיק, אַתָּה שׁוֹפֵךְ מַיִם עַל הַתֵּל שֶׁלָּהֶן – אַךְ מוּבָן שֶׁאַתָּה לֹא אַכְזָרִי עַד כְּדֵי כָּךְ. וְהַשֶּׁלֶג יָרַד וְיָרַד.

וְאָז פָּתְחָה אֵפִי אֶת בֶּרֶז הַגֶּשֶׁם כִּמְעַט עַד הַסּוֹף, וְהַדְּרָקוֹנִים הִתְפַּתְּלוּ פָּחוֹת עַכְשָׁו, וּלְאַט-לְאַט כַּמָּה מֵהֶם נִשְׁכְּבוּ בְּשֶׁקֶט, כָּךְ שֶׁהַיְּלָדִים הֵבִינוּ שֶׁהַמַּיִם כִּבּוּ אֶת הָאֵשׁ שֶׁבְּתוֹכָם וְעַכְשָׁו הֵם מֵתִים, וְאָז הֵם סוֹבְבוּ אֶת בֶּרֶז הַבָּרָד חֲצִי סִיבוּב כִּי פָּחֲדוּ לִשְׁבֹּר חַלּוֹנוֹת שֶׁל אֲנָשִׁים – וְאַחֲרֵי זְמַן-מָה לֹא נִרְאוּ עוֹד דְּרָקוֹנִים מִתְנוֹעֲעִים.

וְאָז הֵבִינוּ הַיְּלָדִים שֶׁהֵם בֶּאֱמֶת מְשַׁחְרְרֵי הַמַּמְלָכָה.

"הֵם יִבְנוּ אַנְדַּרְטָה לִכְבוֹדֵנוּ," אָמַר הָארִי, "גְּבוֹהָה כְּמוֹ זוֹ שֶׁל נֶלְסוֹן! כָּל הַדְּרָקוֹנִים מֵתִים."

"אֲנִי מְקַוָּה שֶׁהַדְּרָקוֹן שֶׁחִכָּה לָנוּ בַּחוּץ מֵת!" אָמְרָה אֵפִי, "וּלְגַבֵּי הָאַנְדַּרְטָה, הָארִי, אֲנִי לֹא כָּל כָּךְ בְּטוּחָה. מָה הֵם יַעֲשׂוּ עִם כָּל כָּךְ הַרְבֵּה דְּרָקוֹנִים מֵתִים? יִקַּח שָׁנִים עַל גַּבֵּי שָׁנִים לִקְבֹּר אוֹתָם, וְאוּלַי עַכְשָׁו, כְּשֶׁהֵם לְגַמְרֵי רְטֻבִּים, הֵם לֹא יִשָּׂרְפוּ בִּכְלָל? הַלְוַאי שֶׁהַגֶּשֶׁם יִשְׁטֹף אוֹתָם לַיָּם."

אֲבָל זֶה לֹא קָרָה, וְהַיְּלָדִים הֵחֵלּוּ לַחְשׁשׁ שֶׁהֵם לֹא כָּל כָּךְ חֲכָמִים אַחֲרֵי הַכֹּל…

"מְעַנְיֵן לְמָה מְשַׁמֵּשׁ הַדָּבָר הָעַתִּיק הַזֶּה," אָמַר הָארִי. הוּא מָצָא בֶּרֶז יָשָׁן חָלוּד שֶׁנִּרְאָה כְּאִלּוּ לֹא הִשְׁתַּמְּשׁוּ בּוֹ שָׁנִים אֲרֻכּוֹת. הַתָּוִית שֶׁלּוֹ הָיְתָה מְכֻסָּה בְּטִנֹּפֶת וּבְקוּרֵי עַכָּבִישׁ. כְּשֶׁאֵפִי נִקְּתָה אוֹתוֹ מְעַט בִּקְצֵה הַחֲצָאִית שֶׁלָּהּ – כִּי בְּאֹפֶן מְסַקְרֵן לְמַדַּי, שְׁנֵי הַיְּלָדִים יָצְאוּ הַחוּצָה בְּלִי מִטְפְּחוֹת הַכִּיס שֶׁלָּהֶם – הִיא גִּלְּתָה שֶׁעַל הַתָּוִית שֶׁלּוֹ נִכְתַּב "בִּזְבּוּז".

"בּוֹא נְסוֹבֵב אוֹתוֹ", אָמְרָה. "אוּלַי הוּא יַעֲלִים אֶת הַדְּרָקוֹנִים."

הַבֶּרֶז הָיָה נֻקְשֶׁה מְאוֹד כִּי לֹא הִשְׁתַּמְּשׁוּ בּוֹ זְמַן רַב כָּל כָּךְ, אֲבָל יַחַד הֵם הִצְלִיחוּ לִפְתֹּחַ אוֹתוֹ וְאָז רָצוּ לַמַּרְאָה לִבְדֹּק מָה אֵרַע.

וּמָה שֶׁאֵרַע הוּא שֶׁחֹר עָגֹל גָּדוֹל שָׁחֹר נוֹצָר בְּלֵב מַפַּת אַנְגְלִיָּה, וְשׁוּלֵי הַמַּפָּה נָטוּ כְּלַפֵּי מַעְלָה כָּךְ שֶׁהַגֶּשֶׁם יָרַד דֶּרֶךְ הַחֹר.

"הוֹ! הֵידָד, הֵידָד, הֵידָד !" זָעֲקָה אֵפִי וּמִהֲרָה בַּחֲזָרָה אֶל הַבְּרָזִים וְסוֹבְבָה אֶת כָּל אֵלֶּה שֶׁנִּרְאוּ רְטֻבִּים. "גָּשׁוּם", "מֶזֶג אֲוִיר טוֹב וְנוֹחַ", "מֶזֶג אֲוִיר נָעִים עַד סוֹעֵר לִיבוּלֵי הַשָּׂדֶה" וַאֲפִלּוּ "רוּחַ דְּרוֹמִית" וְ"רוּחַ דְּרוֹמִית-מַעֲרָבִית", כִּי הִיא שָׁמְעָה אֶת אָבִיהָ אוֹמֵר פַּעַם שֶׁאֵלּוּ רוּחוֹת שֶׁמְּבִיאוֹת גֶּשֶׁם.

וְעַתָּה יָרְדוּ מַטְּחֵי מַבּוּל עַל הָאָרֶץ, וִירִיעוֹת שֶׁל גֶּשֶׁם נִשְׁפְּכוּ אֶל הַחֹר הֶעָגֹל הַגָּדוֹל שֶׁבְּמֶרְכַּז הַמַּפָּה, וְהַדְּרָקוֹנִים נִשְׁטְפוּ לָהֶם בְּמוֹרַד צִנּוֹר הַ"בִּזְבּוּז" בְּגוּשִׁים גְּדוֹלִים גְּדוֹלִים וִירֻקִּים וְהִתְפַּזְּרוּ בִּקְבוּצוֹת יְרֻקּוֹת שֶׁל דְּרָקוֹנִים יְחִידִים וְשֶׁל תְּרֵיסְרֵי דְּרָקוֹנִים מִכָּל הַגְּדָלִים הָאֶפְשָׁרִיִּים, הָחֵל בְּאֵלֶּה שֶׁנָּשְׂאוּ פִּילִים וְכַלֵּה בְּאֵלֶּה שֶׁמָּצָאתָ בְּכוֹס הַתֵּה שֶׁלְּךָ.

כָּעֵת לֹא נוֹתְרוּ עוֹד דְּרָקוֹנִים. הַיְּלָדִים סָגְרוּ אֶת בֶּרֶז הַ"בִּזְבּוּז", וְהֵם סָגְרוּ לְמֶחֱצָה אֶת בֶּרֶז "אוֹר הַשֶּׁמֶשׁ" – הוּא הָיָה שָׁבוּר, כָּךְ שֶׁלֹּא יָכְלוּ לִסְגֹּר אוֹתוֹ לְגַמְרֵי – וְהֵם סוֹבְבוּ אֶת "בָּהִיר עַד מְמֻזָּג" וְאֶת "גָּשׁוּם", וּשְׁנֵי הַבְּרָזִים נִתְקְעוּ, כָּךְ שֶׁלֹּא הָיָה נִתָּן לִסְגֹּר גַּם אוֹתָם, וְזֶה מַסְבִּיר אֶת מֶזֶג הָאֲוִיר בְּאַנְגְלִיָּה.

                                                               ***

אֵיךְ הֵם חָזְרוּ הַבַּיְתָה? בְּרַכֶּבֶת הֶהָרִים שֶׁל סְנוֹדוֹן כַּמּוּבָן.

וְהַאִם הָאֻמָּה הָיְתָה אֲסִירַת תּוֹדָה לָהֶם? וּבְכֵן, הָאֻמָּה הָיְתָה רְטֻבָּה מְאוֹד. וּבַזְּמַן שֶׁחָלַף עַד שֶׁהָאֻמָּה הִתְיַבְּשָׁה, הִיא הֵחֵלָּה לְהִתְעַנְיֵן בַּהַמְצָאָה הַחֲדָשָׁה שֶׁל הֲכָנַת מָאפִינְס בְּמַצְנֵם חַשְׁמַלִּי, וְכָל הַדְּרָקוֹנִים כִּמְעַט שֶׁנִּשְׁכְּחוּ. דְּרָקוֹנִים אֵינָם כֹּה חֲשׁוּבִים אַחֲרֵי שֶׁהֵם מֵתִים וְנֶעֱלָמִים, וְאַתֶּם כְּבָר יוֹדְעִים שֶׁמֵּעוֹלָם לֹא הֻצַּע פְּרָס עַל הַעֲלָמָתָם.

וּמָה אַבָּא וְאִמָּא אָמְרוּ כְּשֶׁאֵפִי וְהָארִי חָזְרוּ הַבַּיְתָה?

יַקִּירַי, זוֹ שְׁאֵלָה מִסּוּג הַשְּׁאֵלוֹת הַטִּפְּשִׁיּוֹת שֶׁאַתֶּם, יְלָדִים, תָּמִיד שׁוֹאֲלִים. בְּכָל מִקְרֶה, וְרַק הַפַּעַם, לֹא אִכְפַּת לִי לְסַפֵּר לָכֶם.

אִמָּא אָמְרָה, "הוֹ, יַקִּירַי, יַקִּירַי, אַתֶּם בְּסֵדֶר – אַתֶּם בְּסֵדֶר! יְלָדִים שׁוֹבָבִים – אֵיךְ יְכָלְתֶּם לִהְיוֹת כָּל כָּךְ לֹא מְמֻשְׁמָעִים? לְכוּ לִישֹׁן מִיָּד."

וַאֲבִיהֶם הָרוֹפֵא אָמַר, "הַלְוַאי שֶׁיָּדַעְתִּי מָה אַתֶּם עוֹמְדִים לַעֲשׂוֹת! הָיִיתִי רוֹצֶה לִשְׁמֹר לְעַצְמִי מִין אֶחָד לְדֻגְמָה. זָרַקְתִּי אֶת זֶה שֶׁהוֹצֵאתִי מֵהָעַיִן שֶׁל אֵפִי. חָשַׁבְתִּי לְהַשִּׂיג אֶחָד טוֹב יוֹתֵר. לֹא צָפִיתִי אֶת הַהִכָּחֲדוּת הַמִּיָּדִית שֶׁל כָּל הַזַּן."

הַפְּרוֹפֵסוֹר לֹא אָמַר כְּלוּם, אֲבָל הוּא חִכֵּךְ אֶת יָדָיו. הוּא שָׁמַר אֶת הַדֻּגְמָה שֶׁלּוֹ – אֶת הַדְּרָקוֹן בְּגֹדֶל צַבְתָן שֶׁתְּמוּרָתוֹ נָתַן לְהָארִי חֲצִי כֶּתֶר – וְהוּא שׁוֹמֵר עָלָיו עַד עֶצֶם הַיּוֹם הַזֶּה.

אַתֶּם חַיָּבִים לְבַקֵּשׁ מִמֶּנּוּ שֶׁיַּרְאֶה לָכֶם אוֹתוֹ!

 


*דימוי: טליה בר

 "ווֹלוֹדְיָה הִגִּיעַ!" צָעַק מִישֶׁהוּ בֶּחָצֵר.

"אָדוֹן ווֹלוֹדִיצְ'קָה הִגִּיעַ!" צָוְחָה נָטַלְיָה וְרָצָה אֶל חֲדַר הַהֲסָבָה. "הוֹ, אֱלֹהִים אַדִּירִים!"

כָּל בְּנֵי מִשְׁפַּחַת קוֹרוֹלְיוֹב, שֶׁצִּפּוּ זֶה שָׁעוֹת לְבוֹאוֹ שֶׁל ווֹלוֹדְיָה שֶׁלָּהֶם, זִנְּקוּ אֶל הַחַלּוֹנוֹת. לְיַד הַכְּנִיסָה עָמְדָה מִזְחֶלֶת רְחָבָה, וּשְׁלִישִׁיַּת הַסּוּסִים הַלְּבָנִים הֶעֶלְתָה אֵדֵי עֲרָפֶל סְמִיכִים. הַמִּזְחֶלֶת הָיְתָה רֵיקָה, שֶׁכֵּן ווֹלוֹדְיָה כְּבָר עָמַד בַּמְּבוֹאָה וּפָרַם בְּאֶצְבָּעוֹת אֲדֻמּוֹת וּקְפוּאוֹת אֶת קֶשֶׁר הַבַּרְדָּס שֶׁלּוֹ. מְעִיל הַגִּימְנַסְיָה שֶׁלּוֹ, כּוֹבַע הַמִּצְחִיָּה, הָעַרְדָּלַיִם וְהַשֵּׂעָר עַל רַקּוֹתָיו הָיוּ מְכֻסִּים כְּפוֹר, וְהוּא הִדִּיף כֻּלּוֹ, מִכַּף רֶגֶל וְעַד רֹאשׁ, נִיחוֹחַ כֹּה מְגָרֶה שֶׁל צִנָּה, שֶׁכָּל הַמַּבִּיט בּוֹ הִרְגִּישׁ צֹרֶךְ לוֹמַר "בְּרְרְרְ!" אִמּוֹ וְדוֹדָתוֹ אָצוּ לְחַבְּקוֹ וּלְנַשְּׁקוֹ, נָטַלְיָה נָפְלָה לְרַגְלָיו וְהֵחֵלָּה לַחְלֹץ מֵעָלָיו בִּמְשִׁיכָה אֶת מַגְּפֵי הַלֶּבֶד, אַחֲיוֹתָיו צָוְחוּ בְּהִתְרַגְּשׁוּת, הַדְּלָתוֹת חָרְקוּ וְנִטְרְקוּ, וְאִלּוּ אָבִיו שֶׁל ווֹלוֹדְיָה, בַּאֲפֻדָּה לְלֹא מִקְטֹרֶן וּמִסְפָּרַיִם בְּיָדָיו, רָץ אֶל הַמְּבוֹאָה וְקָרָא בְּבֶהָלָה:

"וַהֲרֵי צִפִּינוּ לְךָ כְּבָר אֶתְמוֹל! הַנְּסִיעָה הָיְתָה טוֹבָה? עָבְרָה בְּשָׁלוֹם? אֱלֹהִים יִשְׁמֹר, תְּנוּ לוֹ כְּבָר לְבָרֵךְ אֶת אָבִיו לְשָׁלוֹם! מָה, אֲנִי לֹא אַבָּא שֶׁלּוֹ אוֹ מָה?"

"הַב! הַב!" שָׁאַג בְּקוֹל בָּס מִילוֹרְד, כֶּלֶב שָׁחֹר עֲנָקִי, וּזְנָבוֹ הִקִּישׁ נִמְרָצוֹת בַּקִּירוֹת וּבָרָהִיטִים.

הַכֹּל הָפַךְ לִכְדֵי הֲמֻלָּה שְׂמֵחָה אַדִּירָה שֶׁנִּמְשְׁכָה כִּשְׁתֵּי דַּקּוֹת. כְּשֶׁגַּל הַשִּׂמְחָה הָרִאשׁוֹן חָלַף, הִבְחִינוּ בְּנֵי מִשְׁפַּחַת קוֹרוֹלְיוֹב שֶׁמִּלְּבַד ווֹלוֹדְיָה, הָיָה בַּמְּבוֹאָה אָדָם קָטָן נוֹסָף עָטוּף בְּמִטְפָּחוֹת, בִּרְדִידִים וּבְבַרְדָּסִים וּמְכֻסֶּה כְּפוֹר; הוּא עָמַד לְלֹא נִיעַ בְּפִנָּה בְּתוֹךְ הַצֵּל שֶׁהֵטִיל מְעִיל גָּדוֹל מִפַּרְוַת שׁוּעָל.

"ווֹלוֹדִיצְ'קָה, וּמִי זֶה?" שָׁאֲלָה הָאֵם בְּלַחַשׁ.

"אָה!" נִזְכַּר ווֹלוֹדְיָה. "זֶה, יֵשׁ לִי הַכָּבוֹד לְהַצִּיג אֶת יְדִידִי עֲדָשִׁימוֹב, תַּלְמִיד כִּתָּה ב'… הֵבֵאתִי אוֹתוֹ לְהִתְאָרֵחַ אֶצְלֵנוּ."

"נָעִים מְאוֹד, בְּרוּכִים הַבָּאִים!" אָמַר הָאָב בְּשִׂמְחָה. "סְלַח לִי שֶׁאֲנִי בְּבִגְדֵי בַּיִת, לְלֹא מִקְטֹרֶן… בְּבַקָּשָׁה! נָטַלְיָה, עִזְרִי לְמַר עֲדָשִׁימוֹב לִפְשֹׁט אֶת הַמְּעִיל! אֱלֹהִים יִשְׁמֹר, שֶׁמִּישֶׁהוּ יְסַלֵּק כְּבָר אֶת הַכֶּלֶב הַזֶּה! הוּא מַמָּשׁ עֹנֶשׁ!"

כַּעֲבֹר זְמַן קָצָר הֵסֵבּוּ לַשֻּׁלְחָן ווֹלוֹדְיָה וִידִידוֹ עֲדָשִׁימוֹב, הֲלוּמִים מִקַּבָּלַת הַפָּנִים הָרוֹעֶשֶׁת וַעֲדַיִן סְמוּקִים מִקֹּר, וְשָׁתוּ תֵּה. הַשֶּׁמֶשׁ הַחָרְפִּית, שֶׁהִסְתַּנְּנָה בְּעַד הַשֶּׁלֶג וְעִטּוּרֵי הַכְּפוֹר שֶׁעַל הַחַלּוֹנוֹת, רָטְטָה עַל גַּבֵּי הַמֵּחַם וְרָחֲצָה אֶת קַרְנֶיהָ הַצְּלוּלוֹת בַּקְּעָרָה לִשְׁטִיפַת כְּלֵי הַתֵּה. בַּחֶדֶר הָיָה חַם, וְהַנְּעָרִים חָשׁוּ כֵּיצַד בְּתוֹךְ גּוּפָם הַקָּפוּא מְדַגְדְּגִים הַחֹם וְהַקֹּר זֶה אֶת זֶה, אֵינָם רוֹצִים לְוַתֵּר זֶה לָזֶה.

"הִנֵּה, עוֹד מְעַט חַג הַמּוֹלָד!" אָמַר הָאָב בְּקוֹל זִמְרָה וְגִלְגֵּל סִיגַרְיָה מִטַּבָּק כָּתֹם כֵּהֶה. "וַהֲרֵי לֹא מִזְּמַן הָיָה קַיִץ,  וְאִמָּא בָּכְתָה כְּשֶׁנִּפְרְדָה מִמְּךָ! וְהִנֵּה אַתָּה שׁוּב כָּאן… הַזְּמַן, יַקִּירִי, חוֹלֵף בִּמְהִירוּת! לֹא תַּסְפִּיק לְמַצְמֵץ, וּכְבָר תִּקְפֹּץ עָלֶיךָ הַזִּקְנָה. מַר פָּשׁוֹשִׁימוֹב, אֱכֹל, אָנָּא מִמְּךָ, אַל תִּתְבַּיֵּשׁ! אֵינֶנּוּ נוֹהֲגִים עַל פִּי כְּלָלֵי הַטֶּקֶס."

שְׁלוֹשׁ אַחֲיוֹתָיו שֶׁל ווֹלוֹדְיָה – קַטְיָה, סוֹנְיָה וּמָאשָׁה, הַבּוֹגֶרֶת שֶׁבָּהֶן בַּת אַחַת-עֶשְׂרֵה – יָשְׁבוּ לַשֻּׁלְחָן וְלֹא יָכְלוּ לְהַתִּיק אֶת מַבָּטָן מִמַּכָּרָן הֶחָדָשׁ. עֲדָשִׁימוֹב הָיָה בֶּן גִּילוֹ שֶׁל ווֹלוֹדְיָה וּבַעַל קוֹמָה זֵהָה, אַךְ לֹא הָיָה עֲגַלְגַּל וּלְבַנְבַּן כָּמוֹהוּ, כִּי אִם רָזֶה, שָׁחוּם וּפָנָיו מְנֻמָּשׁוֹת. שְׂעָרוֹ הָיָה קָשֶׁה וְזִיפִי, עֵינָיו צָרוֹת, שְׂפָתָיו עָבוֹת, וּבִכְלָלוּתוֹ שֶׁל דָּבָר, הָיָה מְכֹעָר עַד מְאוֹד, וְאִלְמָלֵא מַדֵּי הַגִּימְנַסְיָה, עַל סְמַךְ הוֹפָעָתוֹ הַחִיצוֹנִית הָיָה אֶפְשָׁר לַחְשֹׁב אוֹתוֹ בְּטָעוּת לִבְנָהּ שֶׁל מְשָׁרֶתֶת. הוּא הָיָה עַגְמוּמִי, שָׁתַק כָּל הָעֵת וְלֹא חִיֵּךְ אַף לֹא פַּעַם אַחַת. הַבָּנוֹת צָפוּ בּוֹ וּמִיָּד הֵבִינוּ שֶׁלִּפְנֵיהֶן כְּכָל הַנִּרְאֶה אָדָם חָכָם וּמַשְׂכִּיל עַד מְאוֹד. הוּא הִרְהֵר בְּלִי הֶרֶף בִּדְבַר-מָה וְהָיָה טָרוּד כָּל כָּךְ בְּמַחְשְׁבוֹתָיו, שֶׁכַּאֲשֶׁר נִשְׁאַל שְׁאֵלָה, הוּא נִרְעַד, נִעֵר אֶת רֹאשׁוֹ וּבִקֵּשׁ שֶׁיַּחְזְרוּ עָלֶיהָ.

הַבָּנוֹת הִבְחִינוּ שֶׁוּוֹלוֹדְיָה, שֶׁהָיָה בְּדֶרֶךְ כְּלָל נַעַר עַלִּיז וְדַבְּרָן, מִעֵט הַפַּעַם בְּדִבּוּר, לֹא חִיֵּךְ כְּלָל וְדוֹמֶה שֶׁלֹּא שָׂמַח לְבַקֵּר בַּבַּיִת. בְּעֵת שְׁתִיַּת הַתֵּה הוּא פָּנָה לְאַחֲיוֹתָיו פַּעַם אַחַת בִּלְבַד, וְגַם אָז בִּדְבָרִים מְשֻׁנִּים. הוּא הִצְבִּיעַ עַל הַמֵּחַם וְאָמַר:

"וּבְקָלִיפוֹרְנְיָה שׁוֹתִים גִ'ין בִּמְקוֹם תֵּה."

גַּם הוּא הָיָה טָרוּד בְּמַחְשָׁבוֹת מִשֶּׁלּוֹ, וְעַל פִּי הַמַּבָּטִים שֶׁהֶחְלִיף מִדֵּי פַּעַם עִם יְדִידוֹ עֲדָשִׁימוֹב, הָיָה אֶפְשָׁר לִקְבֹּעַ שֶׁשְּׁנֵי הַנְּעָרִים חָלְקוּ אוֹתָן מַחְשָׁבוֹת.

אַחֲרֵי הַתֵּה הָלְכוּ כֻּלָּם אֶל חֲדַר הַיְּלָדִים. הָאָב וְהַבָּנוֹת הִתְיַשְּׁבוּ לַשֻּׁלְחָן וּפָנוּ לַעֲבוֹדָה שֶׁנִּקְטְעָה עִם בּוֹא הַנְּעָרִים. הֵם הֵכִינוּ פְּרָחִים וּגְדִילִים מִנְּיָרוֹת צִבְעוֹנִיִּים לְעֵץ חַג הַמּוֹלָד. זוֹ הָיְתָה עֲבוֹדָה מְהַנָּה וְקוֹלָנִית. כָּל פֶּרַח חָדָשׁ הִתְקַבֵּל בִּקְרִיאוֹת הִתְפַּעֲלוּת מִצַּד הַבָּנוֹת, וְאַף בִּקְרִיאוֹת אֵימָה, כְּאִלּוּ צָנַח מֵהַשָּׁמַיִם; גַּם הָאָב הִשְׁתָּאָה וּמִדֵּי פַּעַם הִשְׁלִיךְ אֶת הַמִּסְפָּרַיִם לָרִצְפָּה, רוֹטֵן עַל קֵהוּתָם. הָאֵם רָצָה כְּפַעַם בְּפַעַם אֶל חֲדַר הַיְּלָדִים, הַבָּעַת פָּנֶיהָ מֻטְרֶדֶת מְאוֹד, וְשָׁאֲלָה:

"מִי לָקַח אֶת הַמִּסְפָּרַיִם שֶׁלִּי? עוֹד פַּעַם אַתָּה, אִיוָן נִיקוֹלָאִיץ', לָקַחְתָּ אֶת הַמִּסְפָּרַיִם שֶׁלִּי?"

"אֱלֹהִים יִשְׁמֹר, אֲפִלּוּ מִסְפָּרַיִם לֹא נוֹתְנִים לִי כָּאן!" הֵשִׁיב אִיוָן נִיקוֹלָאִיץ' בְּקוֹל בַּכְיָנִי, הֵטִיל אֶת עַצְמוֹ עַל גַּב הַכִּסֵּא וְאִמֵּץ תְּנוּחָה שֶׁל אָדָם פָּגוּעַ, אַךְ כַּעֲבֹר דַּקָּה שָׁב וְהִתְלַהֵב.

בְּבִקּוּרָיו הַקּוֹדְמִים עָזַר גַּם ווֹלוֹדְיָה בַּהֲכָנוֹת לְחַג הַמּוֹלָד אוֹ רָץ לֶחָצֵר לִצְפּוֹת בָּרַכָּב וּבָרוֹעֶה בּוֹנִים גִּבְעָה מִשֶּׁלֶג, אַךְ כָּעֵת הוּא וֲעֲדָשִׁימוֹב לֹא הִבְחִינוּ כְּלָל וְעִקָּר בַּנְּיָרוֹת הַצִּבְעוֹנִיִּים וְלֹא בִּקְּרוּ בָּאֻרְוָה וְלוּ פַּעַם אַחַת, אֶלָּא הִתְיַשְּׁבוּ לְיַד הַחַלּוֹן וְהֵחֵלּוּ לְהִתְלַחֵשׁ בְּעִנְיָן כָּלְשֶׁהוּ; לְאַחַר מִכֵּן פָּתְחוּ יַחַד אַטְלָס וְהִתְבּוֹנְנוּ בְּאַחַת הַמַּפּוֹת.

"קֹדֶם לְפֵּרְם…" אָמַר עֲדָשִׁימוֹב חֲרִישִׁית… "מִשָּׁם לִטְיוּמֶן… אַחַר כָּךְ לְטוֹמְסְק… אַחַר כָּךְ… אַחַר כָּךְ… לְקַמְצַ'טְקָה… מִכָּאן הַסָּמוֹיֵדִים יַעֲבִירוּ אוֹתָנוּ בְּסִירוֹת דֶּרֶךְ מֵצַר בֵּרִינְג… וְהִנֵּה לְךָ אָמֵרִיקָה… יֵשׁ כָּאן הֲמוֹן חַיּוֹת עִם פַּרְוָה יְקָרָה."

"וּמָה עִם קָלִיפוֹרְנְיָה?" שָׁאַל ווֹלוֹדְיָה.

"קָלִיפוֹרְנְיָה נִמְצֵאת יוֹתֵר נָמוּךְ… בָּרֶגַע שֶׁנַּגִּיעַ לְאָמֵרִיקָה, קָלִיפוֹרְנְיָה כְּבָר לֹא תִּהְיֶה מֵעֵבֶר לְהָרֵי הַחשֶׁךְ. וְנוּכַל לְהִתְפַּרְנֵס מִצַּיִד וּמִשֹּׁד."

בְּמֶשֶׁךְ הַיּוֹם כֻּלּוֹ הִתְרַחֵק עֲדָשִׁימוֹב מֵהַבָּנוֹת וְהִבִּיט בָּהֶן מִבְּלִי לִיצֹר אִתָּן קֶשֶׁר עַיִן. לְאַחַר שְׁתִיַּת תֵּה עַרְבִית הוּא הֻשְׁאַר בְּמִקְרֶה לְבַד אִתָּן חָמֵשׁ דַּקּוֹת. הַשְּׁתִיקָה הָיְתָה מְבִיכָה. הוּא הִשְׁתַּעֵל בְּחֻמְרָה, שִׁפְשֵׁף אֶת יָדוֹ הַשְּׂמָאלִית בְּכַף יָדוֹ הַיְּמָנִית, הִבִּיט בְּקַטְיָה בְּעַגְמוּמִיּוּת וְשָׁאַל:

"קָרָאת אֶת מַיין רִיד?"

"לֹא, לֹא קָרָאתִי… תַּגִּיד, אַתָּה יוֹדֵעַ לְהַחְלִיק עַל הַקֶּרַח?"

עֲדָשִׁימוֹב שָׁקַע בְּמַחְשְׁבוֹתָיו וְלֹא הֵשִׁיב עַל שְׁאֵלָתָהּ, אֶלָּא נִפֵּחַ בְּחָזְקָה אֶת לְחָיָיו וְנָשַׁף כְּאִלּוּ הָיָה לוֹ חַם מְאוֹד. הוּא שָׁב וְהֵרִים אֶת מַבָּטוֹ אֶל קַטְיָה וְאָמַר:

"כְּשֶׁעֵדֶר בִּיזוֹנִים שׁוֹעֵט דֶּרֶךְ הַפַּמְפָּס, הָאֲדָמָה רוֹעֶדֶת, וְהַמּוּסְטַנְגִּים נִבְהָלִים, בּוֹעֲטִים וְצוֹהֲלִים."

עֲדָשִׁימוֹב חִיֵּךְ חִיּוּךְ עָצוּב וְהוֹסִיף:

"וְחוּץ מִזֶּה, הָאִינְדְּיָאנִים תּוֹקְפִים אֶת הָרַכָּבוֹת. אֲבָל מָה שֶׁהֲכִי גָּרוּעַ זֶה הַיַּתּוּשִׁים וְהַטֶּרְמִיטִים."

"אֲבָל מָה זֶה?"

"כְּמוֹ נְמָלִים, רַק עִם כְּנָפַיִם. עוֹקְצִים חָזָק מְאוֹד. אַתְּ יוֹדַעַת מִי אֲנִי?"

"אָדוֹן עֲדָשִׁימוֹב."

"לֹא. אֲנִי מוֹנְטִיהוֹמוֹ טֹפֶר הַנֵּץ, מַנְהִיג הַבִּלְתִּי מְנֻצָּחִים."

מָאשָׁה, הַצְּעִירָה בַּבָּנוֹת, הִבִּיטָה בּוֹ וּלְאַחַר מִכֵּן בַּחַלּוֹן שֶׁבּוֹ כְּבָר נִרְאוּ דִּמְדּוּמֵי הָעֶרֶב וְאָמְרָה בְּהִרְהוּר:

"דַּוְקָא הֵכִינוּ אֶצְלֵנוּ עֲדָשִׁים אֶתְמוֹל."

דְּבָרָיו הַבִּלְתִּי מוּבָנִים לַחֲלוּטִין שֶׁל עֲדָשִׁימוֹב וְהִתְלַחֲשׁוּיוֹתָיו הַבִּלְתִּי פּוֹסְקוֹת עִם ווֹלוֹדְיָה, כְּמוֹ גַּם הָעֻבְדָּה שֶׁוּוֹלוֹדְיָה לֹא שִׂחֵק וְהָיָה רַק נָתוּן בְּמַחְשָׁבוֹת – כָּל אֵלֶּה הָיוּ מִסְתּוֹרִיִּים וּמוּזָרִים. שְׁתֵּי הַבָּנוֹת הַגְּדוֹלוֹת, קַטְיָה וְסוֹנְיָה, הֵחֵלּוּ לַעֲקֹב אַחֲרֵי הַבָּנִים בְּשֶׁבַע עֵינַיִם. בָּעֶרֶב, כְּשֶׁהַנְּעָרִים עָמְדוּ לָלֶכֶת לִישֹׁן, הֵן הִתְגַּנְּבוּ אֶל דֶּלֶת חַדְרָם וְצוֹתְתוּ לְשִׂיחָתָם. הוֹ, מָה שֶׁהֵן גִּלּוּ! הַנְּעָרִים הִתְכּוֹנְנוּ לִבְרֹחַ לְאָמֵרִיקָה כְּדֵי לְחַפֵּשׂ זָהָב; הַכֹּל כְּבָר הָיָה מוּכָן אֶצְלָם לַדֶּרֶךְ: אֶקְדָּח, שְׁתֵּי סַכִּינִים, צְנִימִים, זְכוּכִית מַגְדֶּלֶת לְהַדְלָקַת אֵשׁ, מַצְפֵּן וּסְכוּם שֶׁל אַרְבָּעָה רוּבָּלִים. הֵן גִּלּוּ שֶׁיִּהְיֶה עֲלֵיהֶם לִצְעֹד כַּמָּה אַלְפֵי קִילוֹמֶטְרִים וּבַדֶּרֶךְ לְהִלָּחֵם בְּטִיגְרִיסִים וּבִפְרָאִים, לְאַחַר מִכֵּן לְחַפֵּשׂ זָהָב וְשֶׁנְהָב, לַהֲרֹג אוֹיְבִים, לְהִתְקַבֵּל לִסְפִינוֹת שֶׁל שׁוֹדְדֵי יָם, לִשְׁתּוֹת גִ'ין וּבְסוֹפוֹ שֶׁל דָּבָר לְהִתְחַתֵּן עִם יְפֵהפִיּוֹת וּלְעַבֵּד מַטָּעִים. בְּהִתְלַהֲבוּתָם הָרַבָּה נִכְנְסוּ ווֹלוֹדְיָה וַעֲדָשִׁימוֹב זֶה לִדְבָרָיו שֶׁל זֶה. לְעַצְמוֹ קָרָא עֲדָשִׁימוֹב "מוֹנְטִיהוֹמוֹ טֹפֶר הַנֵּץ", וְאִלּוּ לְווֹלוֹדְיָה – "אָחִי חִוֵּר הַפָּנִים".

"שֶׁלֹּא תָּעֵזִּי לְסַפֵּר לְאִמָּא," אָמְרָה קַטְיָה לְסוֹנְיָה כְּשֶׁשְּׁתֵּיהֶן הָלְכוּ לִישֹׁן. "ווֹלוֹדְיָה יָבִיא לָנוּ מֵאָמֵרִיקָה זָהָב וְשֶׁנְהָב, וְאִם תְּגַלִּי לְאִמָּא, הִיא לֹא תַּרְשֶׁה לוֹ לִנְסֹעַ."

אֶת כָּל הַיּוֹם שֶׁלִּפְנֵי חַג הַמּוֹלָד הִקְדִּישׁ עֲדָשִׁימוֹב לְלִמּוּד מַפַּת אַסְיָה וּלְרִשּׁוּם הֶעָרוֹת, וְאִלּוּ ווֹלוֹדְיָה הִסְתּוֹבֵב בַּחֲדָרִים עָצֵל וַעֲגַלְגַּל וְעַגְמוּמִי כְּמִי שֶׁעָקְצָה אוֹתוֹ דְּבוֹרָה וְלֹא אָכַל וְלֹא כְּלוּם. פַּעַם אַחַת, כְּשֶׁהָיָה בַּחֲדַר הַיְּלָדִים, אֲפִלּוּ עָצַר לִפְנֵי הָאִיקוֹנָה, הִצְטַלֵּב וְאָמַר:

"אֵלִי, סְלַח לִי כִּי חָטָאתִי! אֵלִי, שְׁמֹר עַל אִמִּי הָאֻמְלָלָה, הַמִּסְכֵּנָה!"

לִקְרַאת הָעֶרֶב פָּרַץ ווֹלוֹדְיָה בִּבְכִי. לִפְנֵי הַשֵּׁנָה חִבֵּק אֲרֻכּוֹת אֶת אָבִיו, אֶת אִמּוֹ וְאֶת אַחֲיוֹתָיו. קַטְיָה וְסוֹנְיָה הֵבִינוּ אֶת הַסִּבָּה לְהִתְנַהֲגוּתוֹ, וְאִלּוּ הַקְּטַנָּה, מָאשָׁה, לֹא הֵבִינָה דָּבָר וַחֲצִי דָּבָר, וְרַק כַּאֲשֶׁר הִבִּיטָה בַּעֲדָשִׁימוֹב, שָׁקְעָה בְּהִרְהוּרִים וְאָמְרָה תּוֹךְ אֲנָחָה:

"כְּשֶׁיֵּשׁ צוֹם, הָאוֹמֶנֶת אוֹמֶרֶת שֶׁצָּרִיךְ לֶאֱכֹל אֲפוּנָה וַעֲדָשִׁים."

מֻקְדָּם בַּבֹּקֶר שֶׁלִּפְנֵי הַחַג קָמוּ קַטְיָה וְסוֹנְיָה בְּשֶׁקֶט מִמִּטּוֹתֵיהֶן וְהָלְכוּ לִרְאוֹת אֶת הַנְּעָרִים בּוֹרְחִים לְאָמֵרִיקָה. הֵן הִתְגַּנְּבוּ אֶל הַדֶּלֶת.

"אָז לֹא תִּסַּע?" שָׁאַל עֲדָשִׁימוֹב בְּכַעַס. "תַּגִּיד לִי: לֹא תִּסַּע?"

"אֱלֹהִים!" בָּכָה ווֹלוֹדְיָה חֲרִישִׁית. "אֵיךְ אֶסַּע? אֲנִי מְרַחֵם עַל אִמָּא שֶׁלִּי."

"אָחִי חִוֵּר הַפָּנִים, אָנָּא מִמְּךָ, סַע! הֲרֵי הִבְטַחְתָּ שֶׁתִּסַּע, אַתָּה בְּעַצְמְךָ פִּתִּיתָ אוֹתִי, וְעַכְשָׁו, בָּרֶגַע שֶׁהִגִּיעַ הַזְּמַן לִנְסֹעַ, נִבְהַלְתָּ."

"אֲנִי… אֲנִי לֹא נִבְהַלְתִּי, אֲנִי… אֲנִי מְרַחֵם עַל אִמָּא שֶׁלִּי."

"תֹּאמַר לִי מִיָּד: אַתָּה נוֹסֵעַ אוֹ לֹא?"

"אֶסַּע, אֲבָל… אֲבָל חַכֵּה. מִתְחַשֵּׁק לִי לָגוּר קְצָת בַּבַּיִת."

"אִם כָּךְ, אֶסַּע לְבַד!" הֶחְלִיט עֲדָשִׁימוֹב. "אֶסְתַּדֵּר גַּם בִּלְעָדֶיךָ. הָעִקָּר שֶׁרָצִיתָ לָצוּד טִיגְרִיסִים, לְהִלָּחֵם! אִם כָּךְ, הַחְזֵר לִי אֶת הַתַּחְמשֶׁת שֶׁלִּי!"

ווֹלוֹדְיָה פָּרַץ בִּבְכִי כֹּה מַר, שֶׁאַחֲיוֹתָיו לֹא עָמְדוּ בּוֹ וּפָרְצוּ גַּם הֵן בִּבְכִי. שֶׁקֶט הִשְׂתָּרֵר.

"אָז לֹא תִּסַּע?" שָׁב עֲדָשִׁימוֹב וְשָׁאַל.

"אֶ… אֶסַּע."

"אָז תִּתְלַבֵּשׁ!"

וּכְדֵי לְשַׁכְנֵעַ אֶת ווֹלוֹדְיָה הִלֵּל עֲדָשִׁימוֹב אֶת אָמֵרִיקָה, שָׁאַג כְּטִיגְרִיס, שָׁרַק כָּאֳנִיַּת קִיטוֹר, קִלֵּל וְהִבְטִיחַ לָתֵת לוֹ אֶת כָּל הַשֶּׁנְהָב וְאֶת כָּל עוֹרוֹת הָאֲרָיוֹת וְהַטִּיגְרִיסִים.

בְּעֵינֵי הַבָּנוֹת, הַנַּעַר הָרָזֶה הַזֶּה עִם הַשֵּׂעָר הַזִּיפִי וְהַנְּמָשִׁים נִרְאָה אָדָם בִּלְתִּי רָגִיל וּמֻפְלָא. הוּא הָיָה גִּבּוֹר הֶחְלֵטִי שֶׁאֵינוֹ יוֹדֵעַ פַּחַד, וְהוּא שָׁאַג כָּךְ שֶׁהָעוֹמֵד מֵעֵבֶר לַדֶּלֶת בֶּאֱמֶת הָיָה עָשׂוּי לַחְשֹׁב שֶׁזֶּהוּ טִיגְרִיס אוֹ אַרְיֵה.

כְּשֶׁהַבָּנוֹת חָזְרוּ לְחַדְרָן וְהִתְלַבְּשׁוּ, אָמְרָה קַטְיָה בְּעֵינַיִם מוּצָפוֹת דְּמָעוֹת:

"אָח, אֲנִי כָּל כָּךְ פּוֹחֶדֶת!"

עַד הַשָּׁעָה שְׁתַּיִם, כְּשֶׁיָּשְׁבוּ לַאֲרוּחַת צָהֳרַיִם, הָיָה שָׁקֵט, אֲבָל בִּשְׁעַת הָאֲרוּחָה הִתְבָּרֵר פִּתְאוֹם שֶׁהַנְּעָרִים אֵינָם בַּבַּיִת. שָׁלִיחַ נִשְׁלַח לִבְדֹּק בִּמְגוּרֵי הַמְּשָׁרְתִים, בָּאֻרְוָה וּבַבִּיתָן שֶׁל הַפָּקִיד, אַךְ הֵם לֹא הָיוּ שָׁם. שָׁלִיחַ נִשְׁלַח אֶל הַכְּפָר – וְגַם שָׁם לֹא נִמְצְאוּ. גַּם אֶת הַתֵּה שָׁתוּ אַחַר כָּךְ לְלֹא הַנְּעָרִים, וּבְמַהֲלַךְ אֲרוּחַת הָעֶרֶב דָּאֲגָה הָאֵם מְאוֹד וַאֲפִלּוּ בָּכְתָה. בַּלַּיְלָה שׁוּב נֶעֱרַךְ חִפּוּשׂ בַּכְּפָר, וַאֲנָשִׁים הָלְכוּ עִם פָּנָסִים אֶל הַנָּהָר. אֱלֹהִים, אֵיזוֹ אַנְדְּרָלָמוּסְיָה נוֹצְרָה!

לְמָחֳרָת בַּבֹּקֶר הִגִּיעַ שׁוֹטֵר. בַּחֲדַר הַהֲסָבָה נִכְתַּב מִסְמָךְ כָּלְשֶׁהוּ. הָאֵם בָּכְתָה.

אַךְ הִנֵּה עָצְרָה לְיַד הַכְּנִיסָה מִזְחֶלֶת, וּשְׁלִישִׁיַּת הַסּוּסִים הַלְּבָנִים הֶעֶלְתָה אֵדִים.

"ווֹלוֹדְיָה הִגִּיעַ!" צָעַק מִישֶׁהוּ בֶּחָצֵר.

"אָדוֹן ווֹלוֹדִיצְ'קָה הִגִּיעַ!" צָוְחָה נָטַלְיָה וְרָצָה אֶל חֲדַר הַהֲסָבָה.

וְאִלּוּ מִילוֹרְד נָבַח בְּקוֹל בָּס: "הַב! הַב!"

הִתְבָּרֵר שֶׁהַנְּעָרִים נִתְפְּסוּ בָּעִיר, בָּאֵזוֹר הַמִּסְחָרִי, עָבְרוּ שָׁם מֵחֲנוּת לַחֲנוּת וְשָׁאֲלוּ אֵיפֹה מוֹכְרִים אֲבַק שְׂרֵפָה.

מִיָּד עִם כְּנִיסָתוֹ לַמְּבוֹאָה פָּרַץ ווֹלוֹדְיָה בִּבְכִי וְנָפַל עַל צַוָּארָהּ שֶׁל אִמּוֹ. הַבָּנוֹת הִרְהֲרוּ בְּרַעַד וּבְאֵימָה בְּמָה שֶׁקָּרָה זֶה עַתָּה, שֶׁכֵּן שָׁמְעוּ אֶת אַבָּא מוֹבִיל אֶת ווֹלוֹדְיָה וְאֶת עֲדָשִׁימוֹב לַחֲדַר הָעֲבוֹדָה שֶׁלּוֹ וּמַאֲרִיךְ שָׁם בְּשִׂיחָה עִמָּם; גַּם אִמָּא דִּבְּרָה וּבָכְתָה.

"אֵיךְ אֶפְשָׁר כָּכָה?" דִּבֵּר אַבָּא אֶל לִבָּם. "אִם חַס וְחָלִילָה יִתְגַּלֶּה הָעִנְיָן בַּגִּימְנַסְיָה, יָעִיפוּ אֶתְכֶם. תִּתְבַּיֵּשׁ לְךָ, אָדוֹן עֲדָשִׁימוֹב! לֹא נָאֶה לְהִתְנַהֵג כָּךְ! אַתָּה עוֹמֵד מֵאֲחוֹרֵי כָּל זֶה, וַאֲנִי מְקַוֶּה שֶׁהוֹרֶיךָ יַעֲנִישׁוּ אוֹתְךָ. אֵיךְ אֶפְשָׁר כָּכָה! אֵיפֹה יְשַׁנְתֶּם?"

"בְּתַחֲנַת הָרַכֶּבֶת!" הֵשִׁיב עֲדָשִׁימוֹב בְּגַאֲוָה.

אַחַר כָּךְ הֻשְׁכַּב ווֹלוֹדְיָה בַּמִּטָּה וּלְרֹאשׁוֹ הֻצְמְדָה מַגֶּבֶת סְפוּגָה בְּחֹמֶץ. מִבְרָק נִשְׁלַח, וּלְמָחֳרָת הִגִּיעָה גְּבֶרֶת, אִמּוֹ שֶׁל עֲדָשִׁימוֹב, וְלָקְחָה אֶת בְּנָהּ הַבַּיְתָה.

כְּשֶׁעֲדָשִׁימוֹב עָזַב, הָיוּ פָּנָיו קְשׁוּחוֹת וְגַאַוְתָנִיּוֹת, וּבְשָׁעָה שֶׁנִּפְרַד מֵהַבָּנוֹת, לֹא אָמַר מִלָּה, רַק לָקַח מִקַּטְיָה מַחְבֶּרֶת וְכָתַב לָהּ לְמַזְכֶּרֶת:

"מוֹנְטִיהוֹמו טֹפֶר הַנֵּץ".


*דימוי: טליה בר

הוּא הָיָה יָכוֹל לְהַמְשִׁיךְ לִחְיוֹת שָׂמֵחַ וְטוֹב לֵב, אִלְמָלֵא צוֹעֲנִיָּה אַחַת שֶׁנִּפְצְעָה בְּרַגְלָהּ וְהַפֶּצַע שֶׁלָּהּ הָיָה גָּדוֹל מְאוֹד. חוּטְחוּטוֹן הִטְלִיא אֶת עוֹרָהּ בְּהַצְלָחָה כָּזֹאת, שֶׁלֹּא נוֹתְרָה לָהּ כָּל צַלֶּקֶת, וּבְהַכָּרַת תּוֹדָה הִיא פָּתְחָה לוֹ בַּקְּלָפִים וְאָמְרָה:

"אִם תֵּצֵא בְּיוֹם רִאשׁוֹן מֵהָעִיר הַזֹּאת וְתֵלֵךְ כָּל הַזְּמַן מַעֲרָבָה, תַּגִּיעַ בְּסוֹפוֹ שֶׁל דָּבָר לְעִיר שֶׁבָּהּ תֻּכְרַז כְּעַל מֶלֶךְ!"

חוּטְחוּטוֹן צָחַק צְחוֹק גָּדוֹל. אֲבָל בְּאוֹתוֹ הַלַּיְלָה הוּא חָלַם חֲלוֹם, וּבַחֲלוֹם הוּא אָכֵן הָפַךְ לְמֶלֶךְ, וְהוֹדוֹת לַשֶּׁפַע שֶׁזָּכָה בּוֹ שָׁמַן וְנִרְאָה כְּמוֹ חָבִית כְּרַסְתָּנִית. הוּא הִתְעוֹרֵר וְחָשַׁב לְעַצְמוֹ:

"מִי יוֹדֵעַ, אוּלַי זוֹ אֱמֶת לַאֲמִתָּהּ? קוּם עַל רַגְלֶיךָ, אָדוֹן חוּטְחוּטוֹן, וְלֵךְ מַעֲרָבָה!"

הוּא נָטַל אִתּוֹ צְרוֹר עִם מֵאָה מְחָטִים וְחוּט בְּאֹרֶךְ אֶלֶף קִילוֹמֶטְרִים, וְגַם אֶצְבָּעוֹן, מַגְהֵץ וּמִסְפָּרַיִם גְּדוֹלִים מְאוֹד, וְיָצָא לִשְׁאֹל הֵיכָן נִמְצֵאת הַדֶּרֶךְ מַעֲרָבָה. אִישׁ בְּקִרְיַת בְּטֵלוֹן לֹא יָדַע לְהָשִׁיב עַל שְׁאֵלָתוֹ, עַד שֶׁנִּתְקַל בְּזָקֵן אֶחָד בֵּן מֵאָה וָשֵׁשׁ שֶׁהִרְהֵר קְצָת וְאָמַר:

"מַעֲרָב זֶה בְּוַדַּאי הַמָּקוֹם שֶׁהַשֶּׁמֶשׁ מַגִּיעָה אֵלָיו בָּעֶרֶב."

מִיָּד הָיָה אֶפְשָׁר לִרְאוֹת שֶׁאֵלּוּ דִּבְרֵי טַעַם, וְאָדוֹן חוּטְחוּטוֹן הַחַיָּט פָּנָה לְשָׁם. עוֹד בְּטֶרֶם הִסְפִּיק לְהִתְרַחֵק, נָשְׁבָה הָרוּחַ בַּשָּׂדֶה. אָמְנָם הָיְתָה זוֹ רוּחַ חַלָּשָׁה לְמַדַּי, אַךְ אָדוֹן חוּטְחוּטוֹן הָיָה רָזֶה לְאֵין עֲרֹךְ, וְהָרוּחַ הֵעִיפָה אוֹתוֹ וְנָשְׂאָה אוֹתוֹ אִתָּהּ. וְכָךְ עָף לוֹ אָדוֹן חוּטְחוּטוֹן בָּאֲוִיר וְנֶהֱנָה מְאוֹד מִמַּסָּעוֹ. אֲבָל גַּם הָרוּחַ הִתְעַיְּפָה וְשָׁמְטָה אֶת הַחַיָּט לַקַּרְקַע. הַכֹּל הִסְתַּחְרֵר לְנֶגֶד עֵינָיו, וְהוּא לֹא יָדַע מָה קָרָה לוֹ, אֲבָל הֵבִין שֶׁנָּחַת בִּזְרוֹעוֹתָיו שֶׁל מָאן דְּהוּא, מִשּׁוּם שֶׁשָּׁמַע אֶת מָאן דְּהוּא קוֹרֵא בְּכַעַס:

"וְלָמָּה, אִם יֻרְשֶׁה לִי לְהָבִין, אַתָּה תּוֹקֵף אוֹתִי?"

אָדוֹן חוּטְחוּטוֹן נָשָׂא אֶת מַבָּטוֹ וְרָאָה שֶׁהוּא בִּשְׂדֵה שִׁבּוֹלִים, וְשֶׁהָרוּחַ הִשְׁלִיכָה אוֹתוֹ אֶל בֵּין זְרוֹעוֹתָיו שֶׁל דַּחְלִיל, מַרְחִיק צִפּוֹרִים. הַדַּחְלִיל הָיָה לָבוּשׁ בְּהָדָר רַב, מִכְנָסָיו הָיוּ אַךְ מְעַט קְרוּעִים, הוּא עָטָה אֲפֻדָּה יְרֻקָּה וְחָבַשׁ מִגְבַּעַת מְשֻׁנָּה. שְׁתֵּי רַגְלָיו הָיוּ עֲשׂוּיוֹת מִמַּקְּלוֹת עֵץ, וּכְמוֹתָן שְׁתֵּי יָדָיו.

חוּטְחוּטוֹן הֵסִיר אֶת כּוֹבָעוֹ, קַד קִדָּה עֲמֻקָּה וְאָמַר בְּקוֹל דַּקִּיק:

"רֹב שְׁלוֹמוֹת לִכְבוֹדוֹ. יִסְלַח לִי אִם דָּרַכְתִּי עַל כַּף רַגְלוֹ. אֲנִי אָדוֹן חוּטְחוּטוֹן, חַיָּט."

"נָעִים לִי מְאוֹד לְהַכִּיר אָדָם כֹּה נֶחְמָד," הֵשִׁיב הַדַּחְלִיל. "אֲנִי הָרוֹזֵן דַּחְלִיל, סֵמֶל הָאֲצֻלָּה שֶׁלִּי הוּא אַרְבָּעָה מַקְּלוֹת, וַאֲנִי נִמְצָא כָּאן כְּדֵי לְהַשְׁגִּיחַ שֶׁצִּפּוֹרִים לֹא יַחְמְסוּ גַּרְעִינֵי חִטָּה, אֲבָל הֵן לֹא גּוֹזְלוֹת הַרְבֵּה מִזְּמַנִּי. יֵשׁ לִי אֹמֶץ גָּדוֹל לְאֵין עֲרֹךְ, וְהָיִיתִי רוֹצֶה לְהִלָּחֵם רַק בַּאֲרָיוֹת וּבִנְמֵרִים, אֲבָל הַשָּׁנָה הֵם מְמַעֲטִים לְהַגִּיעַ לְכָאן וְלֶאֱכֹל חִטָּה. וּלְאָן פָּנֶיךָ מוּעָדוֹת, אָדוֹן חוּטְחוּטוֹן?"

אָדוֹן חוּטְחוּטוֹן שׁוּב קַד קִדָּה וְגַם נִתֵּר שָׁלוֹשׁ פְּעָמִים בָּאֲוִיר, שֶׁכֵּן הָיָה מָצוּי בְּהִלְכוֹת נִימוּסִים וְיָדַע שֶׁכָּךְ גְּבִירִים רָמֵי-מַעֲלָה מְבָרְכִים זֶה אֶת זֶה.

"לְאָן אֲנִי הוֹלֵךְ, אֲדוֹנִי הָרוֹזֵן? אֲנִי הוֹלֵךְ לְמָקוֹם שֶׁבּוֹ אֶהְיֶה לְמֶלֶךְ."

"בֶּאֱמֶת?"

"אָכֵן כֵּן! מֵרֶגַע שֶׁנּוֹלַדְתִּי נוֹעַדְתִּי לִהְיוֹת מֶלֶךְ. אוּלַי תִּצְטָרֵף אֵלַי, אֲדוֹנִי הָרוֹזֵן? יִהְיֶה לָנוּ מְעַנְיֵן יוֹתֵר יַחַד."

"בְּסֵדֶר," עָנָה דַּחְלִיל, "כְּבָר נִמְאַס לִי לַעֲמֹד כָּאן. אֲבָל בְּבַקָּשָׁה מִמְּךָ, אָדוֹן חוּטְחוּטוֹן, תְּתַקֵּן וְתַטְלִיא לִי קְצָת אֶת הַבְּגָדִים, כִּי אֲנִי רוֹצֶה לְהִתְחַתֵּן בַּדֶּרֶךְ, וַאֲנִי חַיָּב לְהֵרָאוֹת טוֹב."

"בְּרָצוֹן רַב!" אָמַר חוּטְחוּטוֹן.

הוּא נִרְתַּם לַמְּלָאכָה, וְכַעֲבֹר שָׁעָה הָיוּ לְדַחְלִיל בְּגָדִים נֶהֱדָרִים וּמִגְבַּעַת שֶׁנִּרְאֲתָה כִּמְעַט כְּמוֹ חֲדָשָׁה. אָמְנָם הַצִּפּוֹרִים בַּשָּׂדֶה קְצָת גִּחֲכוּ, אַךְ הוּא הִתְעַלֵּם מֵהֶן וּבְרֹב חֲשִׁיבוּת יָצָא לַדֶּרֶךְ עִם חוּטְחוּטוֹן. בַּדֶּרֶךְ הֵם גִּלְגְּלוּ שִׂיחָה נְעִימָה מְאוֹד, וְנַפְשׁוֹתֵיהֶם נִקְשְׁרוּ. בַּלֵּילוֹת נִרְדְּמוּ בְּדֶרֶךְ כְּלָל בֵּין הַשִּׁבּוֹלִים, וְהַחַיָּט קָשַׁר אֶת עַצְמוֹ בְּחוּט לַדַּחְלִיל, שֶׁהָיָה כָּבֵד יוֹתֵר, כְּדֵי שֶׁהָרוּחַ לֹא תִּשָּׂא אוֹתוֹ שׁוּב בָּאֲוִיר. וּכְשֶׁכְּלָבִים הִתְנַפְּלוּ עֲלֵיהֶם, הָיָה דַּחְלִיל, שֶׁמִּתֹּקֶף מְלַאכְתּוֹ הָיָה אַמִּיץ מְאוֹד, תּוֹלֵשׁ לְעַצְמוֹ אֶת הָרֶגֶל וּמַשְׁלִיךְ אוֹתָהּ עַל הַכְּלָבִים, וְאַחַר כָּךְ הָיָה שָׁב וְקוֹשֵׁר אוֹתָהּ לְגוּפוֹ בְּחֶבֶל.

עֶרֶב אֶחָד, בְּעוֹדָם בַּיַּעַר, רָאוּ פִּתְאוֹם אוֹר מְהַבְהֵב.

"בּוֹא נֵלֵךְ לְשָׁם, אוּלַי אֶפְשָׁר לְהַעֲבִיר שָׁם אֶת הַלַּיְלָה!" אָמַר חוּטְחוּטוֹן.

"בְּסֵדֶר, נַעֲשֶׂה לָהֶם אֶת הַכָּבוֹד!" עָנָה אָדוֹן דַּחְלִיל הָרוֹזֵן.

כְּשֶׁהִבִּיטוּ בּוֹ, נִרְאָה לָהֶם הַבַּיִת מוּזָר לְמַדַּי, כִּי הָיָה יָכוֹל לָזוּז. הוּא נִצַּב עַל אַרְבַּע כַּפּוֹתָיו וְהִסְתּוֹבֵב לְלֹא הֶרֶף בַּמָּקוֹם.

"אֵין סָפֵק שֶׁהַבְּעָלִים שֶׁל הַבַּיִת הַזֶּה הוּא טִפּוּס מְשַׁעֲשֵׁעַ," לָחַשׁ אָדוֹן חוּטְחוּטוֹן, "הוּא לֹא מַפְסִיק לִרְקֹד."

הֵם חִכּוּ עַד שֶׁהַדֶּלֶת הִגִּיעָה אֲלֵיהֶם, וְאָז נִכְנְסוּ פְּנִימָה. זֶה בֶּאֱמֶת הָיָה בַּיִת מוּזָר. אָמְנָם הָיָה זֶה קַיִץ, אֲבָל בָּאֲרֻבָּה בָּעֲרוּ קוֹרוֹת עֵץ עֲנָקִיּוֹת, וְעַל הָאֵשׁ יָשַׁב אִישׁ נִכְבָּד וְהִתְחַמֵּם. מִדֵּי פַּעַם אָסַף הָאִישׁ בְּכַף יָדוֹ גֶּחָלִים לוֹחֲשׁוֹת וּבָלַע אוֹתָן בְּתֵאָבוֹן רַב. מִשֶּׁרָאָה אֶת הָאוֹרְחִים, נִגַּשׁ אֲלֵיהֶם, קַד קִדָּה וְאָמַר:

"הַאֻמְנָם אַתֶּם אָדוֹן חוּטְחוּטוֹן וְהָרוֹזֵן אָדוֹן דַּחְלִיל?"

הֻפְתְּעוּ הַשְּׁנַיִם לְגַלּוֹת שֶׁהוּא מַכִּיר אוֹתָם בִּשְׁמוֹתֵיהֶם, אַךְ לֹא אָמְרוּ דָּבָר, חוּטְחוּטוֹן רַק נִתֵּר שָׁלוֹשׁ פְּעָמִים בָּאֲוִיר, וְדַחְלִיל הֵסִיר אֶת הַמִּגְבַּעַת מֵרֹאשׁוֹ.

וְהַלָּה הִמְשִׁיךְ:

"הִשָּׁאֲרוּ אֶצְלִי לַאֲרוּחַת עֶרֶב וּמָחָר תַּמְשִׁיכוּ בְּדַרְכְּכֶם. מִיָּד אֶקְרָא לְאִשְׁתִּי, לְבִתִּי וְלִקְרוֹבִים אֲחֵרִים."

הוּא מָחָא כַּפַּיִם, וּפִתְאוֹם צָצוּ בַּשֶּׁטַח אֲנָשִׁים רַבִּים. בִּתּוֹ שֶׁל בַּעַל הַבַּיִת הָיְתָה יָפָה מְאוֹד, אַךְ קוֹל צְחוֹקָהּ הִזְכִּיר צָהֳלַת סוּסִים בַּשָּׂדֶה. אָדוֹן חוּטְחוּטוֹן מָצָא חֵן בְּעֵינֶיהָ עַד מְאוֹד, וְהִיא אָמְרָה לוֹ שֶׁהָיְתָה רוֹצָה בַּעַל כָּזֶה. אַחַר כָּךְ הֵסֵבּוּ לַשֻּׁלְחָן: אָדוֹן חוּטְחוּטוֹן וְדַחְלִיל יָשְׁבוּ עַל סַפְסָל רָגִיל, וְכָל הַיֶּתֶר יָשְׁבוּ עַל סִירֵי בַּרְזֶל מְלֵאִים בְּגֶחָלִים לוֹחֲשׁוֹת, דָּבָר שֶׁהִדְהִים אֶת הָאוֹרְחִים עַד מְאוֹד.

בַּעַל הַבַּיִת אָמַר:

"אַל תִּתְפַּלְּאוּ, מְכֻבָּדַי, שֶׁכָּךְ אֲנַחְנוּ יוֹשְׁבִים, אֲבָל בַּמִּשְׁפָּחָה שֶׁלָּנוּ לְכֻלָּם תָּמִיד קַר מְאוֹד."

הַמָּרָק הֻגַּשׁ בְּדוּד עֲנָק, וְחוּטְחוּטוֹן כְּבָר קֵרֵב אֶת הַכַּף אֶל פִּיו, אַךְ דַּחְלִיל מָשַׁךְ בְּדַשׁ מְעִילוֹ וְלָחַשׁ:

"אָדוֹן חוּטְחוּטוֹן, אַל תֹּאכַל אֶת זֶה, זוֹ זֶפֶת רוֹתַחַת!"

הֵם הֶעֱמִידוּ פָּנִים שֶׁהַמָּרָק עָרֵב לְחִכָּם, אֲבָל שָׁפְכוּ אוֹתוֹ בַּסֵּתֶר מִתַּחַת לַשֻּׁלְחָן. אַחַר כָּךְ הֵבִיא מְשָׁרֵת מְשֻׁנֶּה מָנָה נוֹסֶפֶת: עַכְבְּרוֹשִׁים בְּרֹטֶב צַיָּדִים. אַחַר כָּךְ הֻגְּשׁוּ לָהֶם אַרְבֶּה מְטֻגָּן, תּוֹלָעִים בִּגְבִינַת פַּרְמֵזָן שֶׁנִּרְאוּ כְּמוֹ מָקָרוֹנִי וּבֵיצִים סְרוּחוֹת לְקִנּוּחַ. הֵם נִבְהֲלוּ מְאוֹד וְהִשְׁלִיכוּ הַכֹּל מִתַּחַת לַשֻּׁלְחָן. פִּתְאוֹם אָמַר בַּעַל הַבַּיִת:

"הֲשָׁמַעְתְּ, אָדוֹן חוּטְחוּטוֹן, שֶׁהַמֶּלֶךְ בָּעִיר כְּסָלוֹן מֵת?"

"אֵיפֹה נִמְצֵאת אוֹתָהּ כְּסָלוֹן? הִיא רְחוֹקָה מִכָּאן?" שָׁאַל הַחַיָּט.

"תַּרְנְגוֹל שָׁחוּט צָרִיךְ לָרוּץ בְּמֶשֶׁךְ יוֹמַיִם כְּדֵי לְהַגִּיעַ לְשָׁם. הֲשָׁמַעְתְּ שֶׁהֵם מְחַפְּשִׂים מֶלֶךְ לְעַצְמָם וְשֶׁמִּי שֶׁיִּתְחַתֵּן עִם בִּתִּי יֻכְתַּר לְמֶלֶךְ?"

הַנַּעֲרָה צָהֲלָה כְּמוֹ סוּס בָּא בַּיָּמִים וּמֵרֹב שִׂמְחָה כָּרְכָה אֶת זְרוֹעוֹתֶיהָ סְבִיב צַוָּארוֹ שֶׁל חוּטְחוּטוֹן.

"לִבְרֹחַ!" לָחַשׁ דַּחְלִיל.

"אֲבָל אֲנִי לֹא יוֹדֵעַ אֵיפֹה הַדֶּלֶת. אֵין מָה לַעֲשׂוֹת!"

כָּל הַמִּשְׁפָּחָה הֵחֵלָּה לִצְהֹל, וּבַעַל הַבַּיִת אָמַר פִּתְאוֹם:

"נִשְׁתֶּה יַיִן לְחַיֵּיכֶם וְנָשִׁיר שִׁירִים עַלִּיזִים. אוּלַי אַתָּה מַכִּיר אֵיזֶה שִׁיר, אָדוֹן חוּטְחוּטוֹן?"

"כֵּן, בְּהֶחְלֵט," אָמַר חוּטְחוּטוֹן, "אֲנִי מַכִּיר שִׁיר יָפֶה מְאוֹד."

תּוֹךְ שֶׁאָמַר זֹאת, קָרַץ לְדַחְלִיל וְלָחַשׁ לוֹ:

"פְּקַח עַיִן, אָחִי, וּבָרֶגַע שֶׁהַדֶּלֶת תִּתְמַמֵּשׁ מֵאֲחוֹרֵינוּ, תַּשְׁמִיעַ צְעָקָה!"

הוּא קָם, הֵסִיר אֶת כּוֹבָעוֹ וּבְקוֹל דַּקִּיק הִתְחִיל לָשִׁיר אֶת הַמִּזְמוֹר הַיָּחִיד שֶׁהִכִּיר:

"שִׂים בְּפִינוּ הַלֵּל וָשֶׁבַח וּתְפִלָּה …"

בְּאוֹתוֹ רֶגַע קָרָה דָּבָר מְזַעְזֵעַ. כָּל הַמִּשְׁפָּחָה קָפְצָה עַל הָרַגְלַיִם וְהִתְחִילָה לִשְׁאֹג וּלְיַבֵּב וּלְקַפֵּץ וּלְקַלֵּל. אַךְ אָדוֹן חוּטְחוּטוֹן כְּמוֹ לֹא הִבְחִין בְּכָךְ וְהִמְשִׁיךְ לָשִׁיר עוֹד וָעוֹד. הוּא הִרְגִּישׁ שֶׁהַבַּיִת, עַל דַּיָּרָיו, בּוֹרֵחַ מִפְּנֵי הַשִּׁיר הַזֶּה, עַל כֵּן שָׁאַף אֲוִיר מְלוֹא רֵאוֹתָיו וְשָׁר בְּקוֹל דַּקִּיק כִּצְלִילוֹ הַגָּבוֹהַּ בְּיוֹתֵר שֶׁל הָעוּגָב. מִשֶּׁסִּיֵּם לָשִׁיר אֶת הַשִּׁיר, הִתְחִיל מֵחָדָשׁ, עַד הָרֶגַע שֶׁבּוֹ הַכֹּל נֶעֱלַם, הַבַּיִת הִתְפּוֹרֵר לְעָפָר וָאֵפֶר, וְרוּחַ נוֹרָאָה קָמָה.

הַשְּׁנַיִם הִסְתַּכְּלוּ סְבִיבָם בִּבְעָתָה וְרָאוּ שֶׁהֵם עוֹמְדִים בְּלֵב אָחוּ. הֵם הוֹדוּ לֶאֱלֹהִים עַל הַצָּלָתָם הַמֻּפְלָאָה, וְחוּטְחוּטוֹן אָמַר:

"אֵלּוּ הָיוּ שֵׁדִים נוֹרָאִיִּים, אֲבָל יָכֹלְנוּ לָהֶם!"

"הֵם נִבְהֲלוּ מִמֶּנִּי!" אָמַר דַּחְלִיל.

הַשְּׁנַיִם הִמְשִׁיכוּ לָלֶכֶת. הַשֵּׁד הַזָּקֵן סִפֵּר לְחוּטְחוּטוֹן שֶׁבָּעִיר כְּסָלוֹן הַמֶּלֶךְ מֵת, לָכֵן הֵם פָּנוּ לְעֵבֶר הָעִיר הַנֶּהֱדֶרֶת הַזֹּאת שֶׁהִתְפַּרְסְמָה בַּנַּפָּחִים שֶׁלָּהּ הַמְּפַרְזְלִים עִזִּים. בְּמֶשֶׁךְ שִׁבְעָה יָמִים הִמְשִׁיכוּ לִנְדֹּד וְעָבְרוּ הַרְפַּתְקָאוֹת שׁוֹנוֹת וּבְסוֹף מַסָּעָם רָאוּ אֶת הָעִיר וְהֵבִינוּ שֶׁזּוֹ הַקֶּרֶת הַמְּפֻרְסֶמֶת. אַךְ פְּלִיאָה גְּדוֹלָה אָחֲזָה בָּהֶם, וּמֵרֹב תַּדְהֵמָה הֵם עָצְרוּ מִלֶּכֶת; בְּכָל רַחֲבֵי הָעוֹלָם שָׂרַר מֶזֶג אֲוִיר יָפֶה, וְרַק בָּעִיר הַזֹּאת יָרְדוּ מֵהַשָּׁמַיִם פַּלְגֵי מַיִם, מַמָּשׁ גֶּשֶׁם זַלְעָפוֹת.

"אֲנִי לֹא אֵלֵךְ לְשָׁם, כִּי הַמִּגְבַּעַת תֵּרָטֵב לִי," אָמַר דַּחְלִיל.

"וַאֲנִי בִּכְלָל לֹא רוֹצֶה לִהְיוֹת מֶלֶךְ בְּמָקוֹם רָטֹב כָּל כָּךְ!" אָמַר חוּטְחוּטוֹן.

אֲבָל אַנְשֵׁי הָעִיר כְּבָר הִבְחִינוּ בָּהֶם וְיָצְאוּ לִקְרָאתָם בַּהֲמוֹנֵיהֶם. רֹאשׁ הָעִיר הִגִּיעַ רָכוּב עַל עִזָּהּ מְפֻרְזֶלֶת, וְכֻלָּם פָּרְצוּ בְּבֶכִי:

"אֲדוֹנִים נִכְבָּדִים! אוּלַי אַתֶּם תַּצְלִיחוּ לְהַצִּיל אוֹתָנוּ!"

"וְכִי מָה קָרָה לָכֶם?" שָׁאַל חוּטְחוּטוֹן.

"אֲנַחְנוּ בְּסַכָּנַת מַבּוּל וְהַשְׁמָדָה! הַמֶּלֶךְ שֶׁלָּנוּ מֵת לִפְנֵי שָׁבוּעַ, וּמֵאוֹתוֹ יוֹם גֶּשֶׁם כָּבֵד יוֹרֵד עַל עִירֵנוּ הַנִּפְלָאָה. אִי אֶפְשָׁר אֲפִלּוּ לְהַבְעִיר אֵשׁ בַּבַּיִת, כִּי מַיִם נִכְנָסִים פְּנִימָה דֶּרֶךְ הָאֲרֻבָּה. כֻּלָּנוּ נָמוּת, רַבּוֹתַי הַמְּכֻבָּדִים!"

"זֶה רַע מְאוֹד!" אָמַר אָדוֹן חוּטְחוּטוֹן בְּחָכְמָתוֹ הָרַבָּה.

"הוֹ, וְעוֹד אֵיךְ! אֲבָל הֲכִי צַר לָנוּ עַל בִּתּוֹ שֶׁל הַמֶּלֶךְ הַמָּנוֹחַ, כִּי הִיא, הַמִּסְכֵּנָה, לֹא מַצְלִיחָה לְהַפְסִיק לְהִתְיַפֵּחַ, וּבִגְלַל דִּמְעוֹתֶיהָ יֵשׁ כָּאן עוֹד יוֹתֵר מַיִם."

"זֶה רַע אַף יוֹתֵר," קָבַע חוּטְחוּטוֹן בְּחָכְמָתוֹ הָרַבָּה אַף יוֹתֵר.

"הוֹ, מְכֻבָּדַי!" קָרָא רֹאשׁ הָעִיר, "אָנָּא, עִזְרוּ לָנוּ! הֲתֵדְעוּ אֵיזֶה פְּרָס גָּדוֹל הִבְטִיחָה הַנְּסִיכָה לָאָדָם שֶׁיַּצְלִיחַ לַעֲצֹר אֶת הַגֶּשֶׁם? הִיא הִבְטִיחָה לְהִתְחַתֵּן אִתּוֹ, וְהוּא יִהְיֶה לְמֶלֶךְ."

"הוֹ," קָרָא חוּטְחוּטוֹן, "בֶּאֱמֶת? אָדוֹן דַּחְלִיל, בּוֹא נִגַּשׁ הָעִירָה, אֲנַחְנוּ חַיָּבִים לְנַסּוֹת."

בְּתוֹךְ הַגֶּשֶׁם הַגָּדוֹל הוֹלִיכוּ אוֹתָם אֶל בִּתּוֹ שֶׁל הַמֶּלֶךְ הַמָּנוֹחַ, וּבָרֶגַע שֶׁעֵינֶיהָ נָחוּ עַל חוּטְחוּטוֹן הִיא קָרְאָה:

"הוֹ, אֵיזֶה עֶלֶם חֲמוּדוֹת!"

וְהוּא נִתֵּר שָׁלוֹשׁ פְּעָמִים לְגֹבַהּ רַב מְאוֹד וְאָמַר:

"הֲנָכוֹן הַדָּבָר שֶׁאַתְּ, הַנְּסִיכָה, תִּתְחַתְּנִי עִם מִי שֶׁיַּצְלִיחַ לַעֲצֹר אֶת הַגֶּשֶׁם?"

"כֵּן, זֶה הַנֶּדֶר שֶׁנָּדַרְתִּי."

"וְאִם אַצְלִיחַ לַעֲשׂוֹת זֹאת?"

"אֲקַיֵּם אֶת הַנֶּדֶר."

"וַאֲנִי אֶהְיֶה לְמֶלֶךְ?" שָׁאַל חוּטְחוּטוֹן.

"כֵּן, עֶלֶם חֵן."

"טוֹב," קָרָא הַחַיָּט, "אֲנִי הוֹלֵךְ לַעֲצֹר אֶת הַגֶּשֶׁם."

הוּא קָרַץ לָרוֹזֵן דַּחְלִיל, וְהֵם יָצְאוּ. כָּל אַנְשֵׁי הָעִיר נָהֲרוּ הַחוּצָה גַּם הֵם בְּלֵב מְלֵא תִּקְוָה בִּרְצוֹתָם לִרְאוֹת אֶת הַמַּעֲשֶׂה הַגָּדוֹל.

וְאִלּוּ חוּטְחוּטוֹן הָלַךְ עִם דַּחְלִיל תַּחַת מִטְרִיָּה, וְכָךְ דִּבְּרוּ:

"שְׁמַע, דַּחְלִיל, מָה עָלֵינוּ לַעֲשׂוֹת כְּדֵי שֶׁהַגֶּשֶׁם הַזֶּה יַפְסִיק לָרֶדֶת?"

"צָרִיךְ לִדְאֹג לְמֶזֶג אֲוִיר יָפֶה."

"אֲבָל אֵיךְ עוֹשִׂים זֹאת?"

"אוֹ! צָרִיךְ לַחְשֹׁב!"

הֵם חָשְׁבוּ בְּמֶשֶׁךְ שְׁלוֹשָׁה יָמִים, וְהַגֶּשֶׁם הִמְשִׁיךְ לָרֶדֶת עוֹד וָעוֹד!

פִּתְאוֹם טָפַח אָדוֹן חוּטְחוּטוֹן בְּיָדוֹ עַל מִצְחוֹ, פָּעָה כְּמוֹ עִזָּה וְקָרָא:

"אֲנִי יוֹדֵעַ מֵאַיִן מַגִּיעַ הַגֶּשֶׁם הַזֶּה!"

"מֵאַיִן?"

"מֵהַשָּׁמַיִם!"

"תִּרְאוּ אוֹתוֹ," נָהַם דַּחְלִיל, "גַּם אֲנִי חָכָם כָּזֶה. בֶּטַח שֶׁהוּא לֹא יוֹרֵד מִלְּמַטָּה כְּלַפֵּי מַעְלָה, אֶלָּא לְהֶפֶךְ."

"נָכוֹן," אָמַר חוּטְחוּטוֹן, "אֲבָל מַדּוּעַ הוּא יוֹרֵד רַק עַל הָעִיר, וּבִמְקוֹמוֹת אֲחֵרִים הוּא לֹא יוֹרֵד?"

"כִּי בִּמְקוֹמוֹת אֲחֵרִים יֵשׁ מֶזֶג אֲוִיר יָפֶה!"

"אַתָּה טִפֵּשׁ, אֲדוֹנִי הָרוֹזֵן!" אָמַר הַחַיָּט, "אֱמֹר לִי, מִמָּתַי יוֹרֵד הַגֶּשֶׁם הַזֶּה?"

"אוֹמְרִים שֶׁמִּיּוֹם שֶׁהַמֶּלֶךְ מֵת."

"זֶהוּ זֶה! עַכְשָׁו הַכֹּל מוּבָן! הָעִנְיָן הוּא כָּזֶה: הַמֶּלֶךְ הָיָה כָּל כָּךְ גָּדוֹל וְאַדִּיר, שֶׁעִם מוֹתוֹ נִפְעַר חֹר בַּשָּׁמַיִם."

"אוֹי! אוֹי! זֶה בֶּאֱמֶת נָכוֹן!"

"וּמֵהַחֹר הַזֶּה דָּלַף הַגֶּשֶׁם, וְהוּא יַמְשִׁיךְ לִדְלֹף עַד קֵץ כָּל הַדּוֹרוֹת, אֶלָּא אִם כֵּן הוּא יֻטְלָא."

אָדוֹן דַּחְלִיל פָּעַר אֶת עֵינָיו לִרְוָחָה וְאָמַר:

"בַּחַיִּים לֹא פָּגַשְׁתִּי חַיָּט חָכָם כָּל כָּךְ."

בְּשִׂמְחָה רַבָּה הֵם הָלְכוּ לְרֹאשׁ הָעִיר וּבִקְּשׁוּ שֶׁיּוֹדִיעַ שֶׁאָדוֹן חוּטְחוּטוֹן, תּוֹשַׁב קִרְיַת בְּטֵלוֹן, מַבְטִיחַ שֶׁהַגֶּשֶׁם יִפָּסֵק.

"יְחִי אָדוֹן חוּטְחוּטוֹן! יְחִי!" קָרְאוּ כָּל אַנְשֵׁי הָעִיר.

חוּטְחוּטוֹן בִּקֵּשׁ לְהָבִיא אֶת כָּל הַסֻּלָּמוֹת שֶׁבָּעִיר, לְחַבֵּר אוֹתָם זֶה לָזֶה וּלְהַעֲמִיד אוֹתָם זֶה עַל זֶה עַד שֶׁיַּגִּיעוּ לַשָּׁמַיִם. הוּא עַצְמוֹ נָטַל מֵאָה מְחָטִים וְקָצֶה שֶׁל חוּט בְּאֹרֶךְ מֵאָה וַחֲמִשִּׁים קִילוֹמֶטְרִים וְעָלָה אִתָּם עַל הַסֻּלָּם, וְהָרוֹזֵן דַּחְלִיל הֶחְזִיק אֶת הַסְּלִיל לְמַטָּה וְשִׁחְרֵר אֶת הַחוּט לְאַט-לְאַט. חוּטְחוּטוֹן עָלָה עַד לְמַעְלָה וְרָאָה שֶׁאָכֵן יֵשׁ חֹר גָּדוֹל בַּשָּׁמַיִם שֶׁגָּדְלוֹ בְּדִיּוּק כְּגֹדֶל הָעִיר; פִּסַּת שָׁמַיִם קְרוּעָה הִשְׁתַּלְשְׁלָה כְּלַפֵּי מַטָּה, וּמֵהַחֹר בָּקְעוּ מֵי גֶּשֶׁם. עַל כֵּן נִרְתַּם לַמְּלָאכָה וְתָפַר וְהִמְשִׁיךְ וְתָפַר בְּמֶשֶׁךְ יוֹמַיִם. אֶצְבְּעוֹתָיו הִתְקַשּׁוּ מֵרֹב מַאֲמָץ, אַךְ הוּא לֹא חָדַל. אַחַר כָּךְ הֶחְלִיק אֶת הַשָּׁמַיִם בְּמַגְהֵץ וְיָרַד בַּסֻּלָּם, עָיֵף מְאוֹד.

בָּעִיר שָׂרַר מֶזֶג אֲוִיר חֲלוֹמִי! הָרוֹזֵן דַּחְלִיל כִּמְעַט הִשְׁתַּגֵּעַ מֵרֹב שִׂמְחָה, כְּמוֹ גַּם כָּל שְׁאַר תּוֹשָׁבֵי הָעִיר. הַנְּסִיכָה מָחֲתָה אֶת עֵינֶיהָ, שֶׁכִּמְעַט מַחֲצִיתָן כְּבָר נָמַסָּה מֵרֹב בֶּכִי, נָפְלָה עַל צַוָּארוֹ שֶׁל חוּטְחוּטוֹן וְנִשְּׁקָה אוֹתוֹ בְּחִבָּה.

חוּטְחוּטוֹן שָׂמַח, וּפִתְאוֹם רָאָה שֶׁרֹאשׁ הָעִיר וְיוֹעֲצָיו נוֹשְׂאִים אֵלָיו שַׁרְבִיט זָהָב וְכֶתֶר מְפֹאָר וְקוֹרְאִים:

"יְחִי הַמֶּלֶךְ חוּטְחוּטוֹן!"

"יְחִי, יְחִי! שֶׁיִּהְיֶה לְבַעֲלָהּ שֶׁל הַנְּסִיכָה וְשֶׁיִּמְשֹׁל בְּאשֶׁר וּבְעשֶׁר!"

וְכָךְ מָשַׁל הַמֶּלֶךְ הַמְּשַׁעֲשֵׁעַ הַזֶּה לְאֹרֶךְ יָמִים רַבִּים, וּבְמַמְלַכְתּוֹ לְעוֹלָם לֹא יָרַד שׁוּב הַגֶּשֶׁם. וְאִלּוּ אֶת חֲבֵרוֹ הַטּוֹב הוּא מִנָּה לַשּׁוֹמֵר הַגָּדוֹל בַּמְּדִינָה וְנָתַן לוֹ תַּפְקִיד – לְהַרְחִיק אֶת הַצִּפּוֹרִים מֵרֹאשׁוֹ הַמַּלְכוּתִי.


*הסיפור תורגם לעברית בסיוע המכון הפולני בישראל

כְּשֶׁאָמוֹרִי אַשִּׂיג אָטוּסָה, הַמְּכַשֵּׁפָה הַקְּטַנָּה, גָּמְרָה אֶת לִמּוּדֶיהָ, הִיא הָיְתָה חַיֶּבֶת לְהִבָּחֵן. הַמְּנַהֵל הֵנִיחַ לְפָנֶיהָ עַל הַשֻּׁלְחָן שְׁנֵי מַזְלְגוֹת וְאָמַר לָהּ: "עַכְשָׁו כַּשְּׁפִי אוֹתָם. אַתְּ זוֹכֶרֶת שֶׁלָּמַדְנוּ מָה הַדָּבָר שֶׁנָּחוּץ בָּעוֹלָם: מַשֶּׁהוּ חָזָק, מַשֶּׁהוּ מָהִיר, מַשֶּׁהוּ קָנִי, מַשֶּׁהוּ מָכִיר."

"אַחַת, שְׁתַּיִם, שָׁלוֹשׁ," אָמוֹרִי נָעֲצָה מַבָּט חָזָק מְאוֹד בַּמַּזְלְגוֹת, עָצְמָה אֶת עֵינֶיהָ בְּכָל הַכּוֹחַ וְלָחֲשָׁה: "וִילְבֵּרְס, זִילְבֵּרְס, מִינְדֶרְהָאם, לוֹלֶרְהָאם," וּפָקְחָה אֶת הָעֵינַיִם בִּמְהִירוּת.

הָיָה רֶגַע שֶׁקֶט. בִּמְקוֹם הַמַּזְלְגוֹת, הָיוּ מֻנָּחִים עַל הַשֻּׁלְחָן שְׁנֵי רָאשֵׁי וְרָדִים לְבָנִים.

"אָמוֹרִי אַשִּׂיג, וְרָדִים לְבָנִים? זֶה מָה שֶׁאַתְּ רוֹצָה וְזֶה מָה שֶׁאַתְּ יְכוֹלָה? זֶה מָה שֶׁאַתְּ חוֹשֶׁבֶת לְעַצְמֵךְ שֶׁנָּחוּץ בָּעוֹלָם? מָה זֶה אִתָּךְ? אַתְּ חוֹשֶׁבֶת לְעַצְמֵךְ שֶׁזֶּה מַשֶּׁהוּ חָזָק, מַשֶּׁהוּ מָהִיר, מַשֶּׁהוּ קָנִי, מַשֶּׁהוּ מָכִיר? אָמוֹרִי אַשִּׂיג אָטוּסָה, אֲנִי נוֹתֵן לָךְ הִזְדַּמְּנוּת שְׁנִיָּה."

אָמוֹרִי עָצְמָה אֶת עֵינֶיהָ וְלָחֲשָׁה בִּמְבוּכָה: "וִילְבֵּרְס, זִילְבֵּרְס, מִינְדֶרְהָאם, לוֹלֶרְהָאם."

הִיא פָּקְחָה לְאַט-לְאַט אֶת עֵינֶיהָ וְהִבִּיטָה בַּשֻּׁלְחָן.

"אָמוֹרִי אַשִּׂיג אָטוּסָה," אָמַר הַמְּנַהֵל בִּשְׁאַט נֶפֶשׁ, "שְׁנֵי כַּדּוּרֵי זְכוּכִית – הִשְׁתַּגַּעְתְּ? זֶה מָה שֶׁלָּמַדְתְּ בְּבֵית סִפְרֵנוּ? גֻּלּוֹת?" הוּא חָזַר בְּבוּז. "מָה אַתְּ חוֹשֶׁבֶת לְעַצְמֵךְ? הַאִם זֶה מַשֶּׁהוּ חָזָק, מַשֶּׁהוּ מָהִיר, מַשֶּׁהוּ קָנִי, מַשֶּׁהוּ מָכִיר? אָמוֹרִי אַשִּׂיג אָטוּסָה, אֲנִי נוֹתֵן לָךְ הִזְדַּמְּנוּת אַחֲרוֹנָה. עִצְמִי אֶת עֵינַיִךְ וְהִתְרַכְּזִי חָזָק מְאוֹד. חִשְׁבִי מָה בֶּאֱמֶת צָרִיךְ כְּדֵי לָצֵאת לָעוֹלָם."

אָמוֹרִי אַשִּׂיג אָטוּסָה כִּוְּצָה אֶת הַשְּׂפָתַיִם וְלָחֲשָׁה: "וִילְבֵּרְס, זִילְבֵּרְס, מִינְדֶרְהָאם, לוֹלֶרְהָאם," וְנִשְׁאֲרָה עוֹמֶדֶת בְּעֵינַיִם סְגוּרוֹת. הִיא פָּחֲדָה לִפְקֹחַ אוֹתָן.

"אָמוֹרִי," שָׁאַג הַמְּנַהֵל, "אַתְּ עוֹשָׂה אֶת זֶה בְּכַוָּנָה, מָה?"

עֵינֶיהָ שֶׁל אָמוֹרִי נִפְקְחוּ בְּבַת אַחַת.

"אֲפִלּוּ אַתְּ, גְּבִרְתִּי, לֹא תַּגִּידִי לִי שֶׁמָּה שֶׁנָּחוּץ בָּעוֹלָם זֶה צְדָפִים."

אָמוֹרִי אַשִּׂיג אָטוּסָה הִרְגִּישָׁה אֶת הַדְּמָעוֹת מַתְחִילוֹת לְבַצְבֵּץ בְּזָוִיּוֹת עֵינֶיהָ.

"מָה אִתָּךְ? לֹא לָמַדְתְּ כָּאן כְּלוּם? אַתְּ טִפְּשָׁה אוֹ שֶׁאַתְּ עוֹשָׂה אֶת עַצְמֵךְ?"

אָמוֹרִי אָמְרָה: "זֶה לֹא בְּכַוָּנָה."

"זֶהוּ," אָמַר הַמְּנַהֵל, "בִּשְׁבִיל לְהַצְלִיחַ בָּעוֹלָם צָרִיךְ כַּוָּנָה, אַתְּ שׁוֹמַעַת? אֲנִי אֶתֵּן לָךְ עוֹד הִזְדַּמְּנוּת אַחַת אַחֲרֵי הָאַחֲרוֹנָה. וְאָז, אִם לֹא תַּצְלִיחִי, כְּבָר לֹא תּוּכְלִי לָצֵאת לָעוֹלָם לְעוֹלָם."

אָמוֹרִי נִעְנְעָה בְּרֹאשָׁהּ.

"הִתְאַמְּצִי," אָמַר הַמְּנַהֵל, "זִכְרִי מָה שֶׁלָּמַדְנוּ בְּבֵית סִפְרֵנוּ, מָה שֶׁכָּל הַתַּלְמִידִים בִּצְעוּ עַל נְקַלָּה וּכְבָר הִרְחִיקוּ עָמֹק אֶל תּוֹךְ הָעוֹלָם. אֲנִי רוֹצֶה לְהַזְכִּיר לָךְ שֶׁמָּה שֶׁנָּחוּץ זֶה מַשֶּׁהוּ חָזָק, מַשֶּׁהוּ מָהִיר, מַשֶּׁהוּ קָנִי, מַשֶּׁהוּ מָכִיר."

"אַחַת, שְׁתַּיִם, שָׁלוֹשׁ," אָמוֹרִי לֹא הִצְלִיחָה לַעֲצֹם כָּל כָּךְ חָזָק אֶת הָעֵינַיִם, מִפְּנֵי שֶׁהֵן הָיוּ לַחוֹת, וְהִיא כְּבָר לֹא יָכְלָה לְהִתְרַכֵּז. גַּם כְּשֶׁאָמְרָה: "וִילְבֵּרְס, זִילְבֵּרְס, מִינְדֶרְהָאם, לוֹלֶרְהָאם'" שׁוּם דָּבָר לֹא קָרָה.

"אִיכְס," אָמַר הַמְּנַהֵל, "אָמוֹרִי אַשִּׂיג אָטוּסָה, וַדַּאי שֶׁאֵינֵךְ יְכוֹלָה לְהַמְשִׁיךְ לִלְמֹד בְּבֵית סִפְרֵנוּ."

וְהוּא יָצָא בִּטְרִיקַת דֶּלֶת.

לְאַט-לְאַט פָּקְחָה אָמוֹרִי אֶת עֵינֶיהָ. עַל הַשֻּׁלְחָן לְפָנֶיהָ עָמְדוּ שְׁנֵי ג'וּקִים שְׁחֹרִים וּמַבְרִיקִים. הֵם מִשְׁמְשׁוּ בִּמְחוֹשֵׁיהֶם הַדְּקִיקִים. אֲפִלּוּ אָמוֹרִי חָשְׁבָה שֶׁהֵם מַגְעִילִים. הִיא רָצְתָה לְהַשְׁאִיר אוֹתָם עַל הַשֻּׁלְחָן וּבְשֶׁקֶט-בְּשֶׁקֶט לַחְמֹק מֵהַחֶדֶר וְלָלֶכֶת לְאָן שֶׁיְּכוֹלָה לָלֶכֶת מְכַשֵּׁפָה קְטַנָּה בְּלִי תְּעוּדָה. אֲבָל הִיא לֹא יָכְלָה לְהַשְׁאִיר אוֹתָם פֹּה, שֶׁכֻּלָּם יִרְאוּ לְמָה נֶהֶפְכוּ לָהּ הַמַּזְלְגוֹת. וְהִיא נִגְּשָׁה לַשֻּׁלְחָן. מָה תַּעֲשֶׂה בָּהֶם?

"הַי, גְּבֶרֶת, נָעִים מְאוֹד. שְׁמִי זִילְבֵּרְס. הַגּ'וּק הַיְּמָנִי לְשֵׁרוּתֵךְ."

"הַי, אָמוֹרִי, נָעִים מְאוֹד, שְׁמִי וִילְבֵּרְס. הַגּ'וּק הַשְּׂמָאלִי לְשֵׁרוּתֵךְ."

אָמוֹרִי הִבִּיטָה לַצְּדָדִים. רַק שֶׁאַף אֶחָד לֹא יִשְׁמַע שֶׁהִיא מְדַבֶּרֶת עִם ג'וּקִים. וְהִיא תָּפְסָה אֶת זִילְבֵּרְס בִּקְצֵה הָאֶצְבָּעוֹת וְשָׂמָה אוֹתוֹ בְּכִיס יָמִין, וְאֶת וִילְבֵּרְס תָּפְסָה בְּאֶצְבְּעוֹתֶיהָ וְהִכְנִיסָה לְכִיס שְׂמֹאל וְיָצְאָה אִתָּם לַמִּסְדְּרוֹן.

הִיא הִסְתַּכְּלָה סָבִיב-סָבִיב. לֹא הָיָה שָׁם אַף אֶחָד. הִיא נִעֲרָה אֶת הַכִּיסִים, וְזִילְבֵּרְס וּוִילְבֵּרְס נָפְלוּ הַחוּצָה.

"צְצְ…" לָחֲשׁוּ, "אַתְּ לֹא יְכוֹלָה לְהִפָּטֵר מֵאִתָּנוּ סְתָם כָּךְ. רֵאשִׁית, אַתְּ אַחְרָאִית לָנוּ, וְשֵׁנִית, מָה אֲנַחְנוּ אִם לֹא מַשֶּׁהוּ חָזָק, מַשֶּׁהוּ מָהִיר, וְלִקְנוֹת וְלִמְכֹּר אוֹתָנוּ לֹא צָרִיךְ. אוֹתָנוּ מְקַבְּלִים חִנָּם."

מָה יָכְלָה אָמוֹרִי הַמִּסְכֵּנָה לַעֲשׂוֹת? הֵם מִשְׁמְשׁוּ בִּמְחוֹשֵׁיהֶם הַדַּקִּים הַמַּגְעִילִים.

"אוּלַי זֶה נָכוֹן," אָמְרָה אָמוֹרִי, "אֲבָל לֹא הִמְצֵאתִי אֶתְכֶם בְּכַוָּנָה."

"אַתְּ יוֹדַעַת שֶׁזֶּה לֹא מְשַׁנֶּה," אָמְרוּ זִילְבֵּרְס וּוִילְבֵּרְס. "לֹא בְּכַוָּנָה זֶה פָּשׁוּט בְּכַוָּנָה אַחֶרֶת."

"מָה אַתֶּם רוֹצִים שֶׁאֶעֱשֶׂה?" אָמְרָה אָמוֹרִי בְּלִי לְהַבִּיט בָּהֶם אֲפִלּוּ. "לָמָּה דַּוְקָא אֲנִי צְרִיכָה לִהְיוֹת אַחְרָאִית לָכֶם? אֲנִי, שֶׁלְּעוֹלָם לֹא אֲקַבֵּל תְּעוּדָה לָצֵאת לָעוֹלָם."

"צְצְ… לֹא בְּעָיָה," אָמְרוּ זִילְבֵּרְס וּוִילְבֵּרְס. "מָה שֶׁאַתְּ צְרִיכָה לַעֲשׂוֹת אִתָּנוּ זֶה לְאַלֵּף אוֹתָנוּ."

"אֲנִי לֹא רוֹצָה," אָמְרָה אָמוֹרִי וְהִתְחִילָה לָרוּץ כְּדֵי לִבְרֹחַ מִפְּנֵיהֶם.

הַמִּסְדְּרוֹן הָיָה רֵיק. אֲבָל זִילְבֵּרְס וּוִילְבֵּרְס חָבְטוּ בְּכַנְפֵיהֶם הַשְּׁחֹרוֹת, עוֹפְפוּ בִּכְבֵדוּת וְצָנְחוּ עַל כְּתֵפֶיהָ שֶׁל אָמוֹרִי.

"תְּאַלְּפִי אוֹתָנוּ, אָמוֹרִי," לָחֲשׁוּ, "אַתְּ חַיֶּבֶת, אַתְּ אַחְרָאִית."

כַּמָּה שֶׁהֵם מְתֹעָבִים, חָשְׁבָה לְעַצְמָהּ אָמוֹרִי. אֲבָל בְּקוֹל אָמְרָה לָהֶם: "אַתֶּם עֲרֻמִּים, לְכוּ לְהִתְלַבֵּשׁ."

וִילְבֵּרְס וְזִילְבֵּרְס נֶעֶלְמוּ מֵעֵבֶר לַפִּנָּה, חָזְרוּ שְׁנֵיהֶם לְבוּשִׁים וְנֶעֶמְדוּ לְפָנֶיהָ.

"מָה אַתֶּם רוֹצִים עַכְשָׁו?" שָׁאֲלָה אָמוֹרִי.

"מָה, אֲנַחְנוּ לֹא יָפִים? אֲנַחְנוּ רוֹצִים שֶׁתַּגִּידִי לָנוּ אֶת זֶה. שֶׁנִּרְאֶה שֶׁשַּׂמְתְּ לֵב."

"מָה אַתֶּם חוֹשְׁבִים, שֶׁלֹּא רוֹאִים שֶׁאַתֶּם ג'וּקִים? ג'וּקִים לְבוּשִׁים זֶה מַמָּשׁ ג'וּקִים עֲרֻמִּים עִם בְּגָדִים."

אָמוֹרִי הִתְיַשְּׁבָה עַל הַסַּפְסָל. מַזָּל שֶׁכֻּלָּם כְּבָר הָלְכוּ הַבַּיְתָה, חָשְׁבָה. "מָה אַתֶּם רוֹצִים שֶׁאֶעֱשֶׂה?" שָׁאֲלָה בְּקוֹל נָמוּךְ.

"אֲנַחְנוּ רוֹצִים שֶׁתַּגִּידִי לָנוּ: 'וִילְבֵּרְס וְזִילְבֵּרְס הַנִּפְלָאִים וְהַנְּעִימִים, אָנָּא רִקְדוּ לְפָנַי.'"

כַּמָּה שֶׁהֵם מַגְעִילִים, חָשְׁבָה לְעַצְמָהּ אָמוֹרִי. אֲבָל בְּקוֹל אָמְרָה: "נוּ, תִּרְקְדוּ אִם אַתֶּם כָּל כָּךְ רוֹצִים." וְזִילְבֵּרְס וּוִילְבֵּרְס רָקְדוּ.

אַחֲרֵי שֶׁהֵם גָּמְרוּ, הֵם קַדּוּ וְאָמְרוּ: "צְצְ… עַכְשָׁו אֲנַחְנוּ רוֹצִים תִּשְׁבָּחוֹת."

"מָה זֶה?" אָמְרָה אָמוֹרִי.

"שֶׁתַּגִּידִי: 'וִילְבֵּרְס וְזִילְבֵּרְס, רְקַדְתֶּם כָּל כָּךְ נִפְלָא, בַּעֲדִינוּת, בְּקֶצֶב וּבְחֵן.'"

אָמוֹרִי חָזְרָה עַל דִּבְרֵיהֶם.

"רוֹאִים שֶׁאַתְּ לֹא מְשֻׁכְנַעַת. וַאֲנַחְנוּ רָקַדְנוּ כְּדֵי לִמְצֹא חֵן בְּעֵינַיִךְ, וְלֹא יָצָא מִזֶּה כְּלוּם. בְּסֵדֶר, עַכְשָׁו נִתֵּן לָךְ עוֹד הִזְדַּמְּנוּת. אָז תַּגִּידִי: 'זִילְבֵּרְס וּוִילְבֵּרְס, תָּשִׁירוּ לִי שִׁיר נֶהֱדָר.'"

אֵיזֶה חֲזִירֵי מַחְמָאוֹת, חָשְׁבָה אָמוֹרִי. אֲבָל בְּקוֹל אָמְרָה: "נוּ, שִׁירוּ כְּבָר אִם אַתֶּם כָּל כָּךְ רוֹצִים."

זִילְבֵּרְס וּוִילְבֵּרְס הִכּוּ בַּכְּנָפַיִם הַיְּבֵשׁוֹת שֶׁלָּהֶם אֵיזֶה זֶבֶב ג'וּקְג'וּקִי, גָּמְרוּ וְהִתְמַתְּחוּ. "עַכְשָׁו אַתְּ צְרִיכָה לְהַגִּיד שֶׁשַּׁרְנוּ נֶהֱדָר," אָמְרוּ זִילְבֵּרְס וּוִילְבֵּרְס, "כִּי שַׁרְנוּ כְּדֵי שֶׁתֹּאהֲבִי אוֹתָנוּ."

"אַתֶּם מַמָּשׁ זַמָּרִים," אָמְרָה אָמוֹרִי וְחָזְרָה עַל זֶה פַּעֲמַיִם.

"רוֹאִים שֶׁלֹּא הִשְׁתַּכְנַעְתְּ. מָה אֲנַחְנוּ יְכוֹלִים לַעֲשׂוֹת כְּדֵי שֶׁתֹּאהֲבִי אוֹתָנוּ?"

"כְּלוּם, כְּלוּם-כְּלוּם-כְּלוּם. פָּשׁוּט תִּסְתַּלְּקוּ מִמֶּנִּי."

שָׁמְעוּ וִילְבֵּרְס וְזִילְבֵּרְס, הִתְנַפְּחוּ, צִפְצְפוּ וְאָמְרוּ: "אֲנַחְנוּ לֹא מְסֻגָּלִים, אֲנַחְנוּ לֹא יְכוֹלִים לְהִפָּטֵר מֵאָמוֹרִי לְעוֹלְמֵי עוֹלָמִים."

אָמוֹרִי הִתְחִילָה לִבְכּוֹת. הַדְּמָעוֹת שֶׁלָּהּ הָיוּ גְּדוֹלוֹת, וְהֵן יָרְדוּ עַל זִילְבֵּרְס וּוִילְבֵּרְס כְּמוֹ אַבְנֵי מַיִם וְקָלְעוּ בָּהֶם בְּדִיּוּק. זִילְבֵּרְס וּוִילְבֵּרְס יָשְׁבוּ בְּאֶמְצַע הַשְּׁלוּלִית, רְטוּבֵי כְּנָפַיִם, וְלֹא יָכְלוּ לָקוּם.

"צְצְ… אֲנַחְנוּ רְטוּבִים. הַצִּילִי אוֹתָנוּ, אָמוֹרִי אַשִּׂיג אָטוּסָה."

אָמוֹרִי נִבְהֲלָה. לֹא לֶאֱהֹב אֶת זִילְבֵּרְס וּוִילְבֵּרְס זֶה דָּבָר אֶחָד, אֲבָל לְהַטְבִּיעַ אוֹתָם זֶה כְּבָר דָּבָר אַחֵר, וְלָזֶה הִיא לֹא הִתְכַּוְּנָה בִּכְלָל. עַכְשָׁו הִיא אֲפִלּוּ לֹא יָכְלָה לִבְרֹחַ, וְהִיא שָׁלְחָה קְצֵה צִפֹּרֶן יְמָנִית וְשָׁלְתָה מִן הַמַּיִם אֶת זִילְבֵּרְס, וְאַחַר כָּךְ שָׁלְחָה קְצֵה צִפֹּרֶן שְׂמָאלִית וְשָׁלְתָה מֵהַמַּיִם אֶת וִילְבֵּרְס. וְהֵם יָשְׁבוּ כְּמוֹ שְׁנֵי שַׁבְּלוּלֵי אִטְרִיּוֹת עַל שְׂפַת הַבְּרֵכָה וְלֹא רָצוּ לְהִתְנַחֵם.

"אַתֶּם כּוֹעֲסִים," אָמְרָה אָמוֹרִי. "אַל תִּכְעֲסוּ. לֹא עָשִׂיתִי אֶת זֶה בְּכַוָּנָה."

"זֶהוּ," לָחֲשׁוּ וִילְבֵּרְס וְזִילְבֵּרְס, "זֹאת הַבְּעָיָה. הָיִית צְרִיכָה לְהִתְכַּוֵּן אֵלֵינוּ. הָיִית צְרִיכָה לְהַגִּיד: 'זִילְבֵּרְס וּוִילְבֵּרְס הַנִּפְלָאִים וְהַנְּעִימִים.'"

אָמוֹרִי הַמִּסְכֵּנָה, מָה כְּבָר יָכְלָה לַעֲשׂוֹת? הִיא לָחֲשָׁה בְּקוֹל נָמוּךְ: "זִילְבֵּרְס וּוִילְבֵּרְס הַנִּפְלָאִים וְהַנְּעִימִים, עוּפוּ בְּבַקָּשָׁה."

"לֹא," אָמְרוּ זִילְבֵּרְס וּוִילְבֵּרְס, "לְפִי הַקּוֹל שֶׁלָּךְ רוֹאִים שֶׁאַתְּ לֹא מִתְכַּוֶּנֶת. אֲנַחְנוּ לֹא נָזוּז מִפֹּה אַף פַּעַם. לְעוֹלָם."

"זִילְבֵּרְס וּוִילְבֵּרְס," אָמְרָה שׁוּב אָמוֹרִי, "אַתֶּם נִפְלָאִים וּנְעִימִים בֶּאֱמֶת. עוּפוּ. עוּפוּ בְּבַקָּשָׁה."

"מָה? תַּגִּידִי עוֹד פַּעַם. לֹא שָׁמַעְנוּ כָּל כָּךְ טוֹב."

"זִילְבֵּרְס וּוִילְבֵּרְס," צָרְחָה אָמוֹרִי, "אַתֶּם הַגּ'וּקִים הֲכִי נִפְלָאִים וַהֲכִי נְעִימִים בָּעוֹלָם."

הָיָה רֶגַע שֶׁקֶט. מִתּוֹךְ הַשְּׁלוּלִית הַקְּטַנָּה עָלוּ זִילְבֵּרְס וּוִילְבֵּרְס, וּלְנֶגֶד עֵינֶיהָ שֶׁל אָמוֹרִי נֶהֶפְכוּ לִשְׁנֵי סוּסִים לְבָנִים וְנִפְלָאִים עִם רְעָמוֹת אֲרֻכּוֹת וּזְנָבוֹת מִתְנוֹפְפִים.

זִילְבֵּרְס נִגַּשׁ אֵלֶיהָ וְלִקֵּק אוֹתָהּ בִּלְשׁוֹנוֹ מִשְּׂמֹאל, הִבִּיט בָּהּ בְּעֵינַיִם עֲגֻלּוֹת עִם עַפְעַפֵּי זָהָב וְלָחַשׁ: "הַכִּירִי, שְׁמִי הָאֲמִתִּי מִינְדֶרְהָאם." וּוִילְבֵּרְס הִתְקָרֵב אֵלֶיהָ וְלִקֵּק אוֹתָהּ בִּלְשׁוֹנוֹ מִיָּמִין וְהִבִּיט בָּהּ בְּעֵינַיִם עֲגֻלּוֹת עִם עַפְעַפֵּי זָהָב וְלָחַשׁ: "הַכִּירִי, שְׁמִי הָאֲמִתִּי לוֹלֶרְהָאם."

"וִילְבֵּרְס וְזִילְבֵּרְס, מִינְדֶרְהָאם וְלוֹלֶרְהָאם," לָחֲשָׁה אָמוֹרִי, "אֲנִי לֹא מַאֲמִינָה."

הִנֵּה לְפָנֶיהָ, בְּדִיּוּק-בְּדִיּוּק לְפִי הַכְּלָלִים: מַשֶּׁהוּ חָזָק, מַשֶּׁהוּ מָהִיר, מַשֶּׁהוּ קָנִי, מַשֶּׁהוּ מָכִיר. אַף עַל פִּי שֶׁאִישׁ לֹא יַעֲלֶה בְּדַעְתּוֹ לִמְכֹּר סוּסִים נִפְלָאִים כָּאֵלֶּה.

וְאָז הוֹפִיעָה מֶרְכָּבָה, וְזִילְבֵּרְס וּוִילְבֵּרְס – כְּלוֹמַר מִינְדֶרְהָאם וְלוֹלֶרְהָאם – נִרְתְּמוּ אֵלֶיהָ.

"וְאֶת זֶה אֲנִי עָשִׂיתִי, אֲנִי, שֶׁלֹּא עָבַרְתִּי אֶת הַבְּחִינָה וְלֹא קִבַּלְתִּי שׁוּם תְּעוּדָה בְּבֵית סִפְרֵנוּ," לָחֲשָׁה אָמוֹרִי וְהִתְיַשְּׁבָה בַּמּוֹשָׁב הַקִּדְמִי שֶׁל הַמֶּרְכָּבָה.

זִילְבֵּרְס וּוִילְבֵּרְס רָקְעוּ כָּל אֶחָד בְּרֶגֶל יָמִין וְאַחַר כָּךְ בְּרֶגֶל שְׂמֹאל, צָנְפוּ וְיָצְאוּ לַדֶּרֶךְ.

"טוּסִי, אָמוֹרִי אַשִּׂיג אָטוּסָה, עַכְשָׁו טוּסִי לָךְ אֶל תּוֹךְ הָעוֹלָם. קָדִימָה, קָדִימָה, טוּסִי עַל מַשֶּׁהוּ נִפְלָא, מַשֶּׁהוּ מַלְהִיב, מַשֶּׁהוּ דָהִיר, מַשֶּׁהוּ אָהִיב."


*איור: טליה בר

 בְּאַחַד הַיּוּבַלִּים הָרְחוֹקִים שֶׁל נְהַר הַקּוֹנְגוֹ חַיָּה לָהּ מִשְׁפָּחָה וָתִיקָה וַאֲצִילִית שֶׁל הִיפּוֹפּוֹטָמִים, שֶׁהִתְהַדְּרָה בְּאִילַן יוּחֲסִין שֶׁשָּׁרָשָׁיו עוֹד לִפְנֵי יְמֵי נוֹחַ, עוֹד לִפְנֵי לֵדָתוֹ שֶׁל הַמִּין הָאֱנוֹשִׁי, אֵי-אָז בְּעִדָּנִים לוּטִים בָּעֲרָפֶל, כְּשֶׁהָעוֹלָם הָיָה חָדָשׁ.

כָּל יְמֵיהֶם חָיוּ עַל גְּדוֹת אוֹתוֹ הַנָּהָר, וְהֵם הִכִּירוּ כָּל עִקּוּל בּוֹ, כָּל גֵּאוּת בְּמֵימָיו וְכָל בּוֹר וּשְׁלוּלִית בַּעֲרוּצוֹ, מַמָּשׁ כְּשֵׁם שֶׁהִכִּירוּ אֶת אִמָּם הוֹרָתָם. וְנִדְמֶה לִי שֶׁשָּׁם הֵם עֲדַיִן חַיִּים.

בָּאַחֲרוֹנָה נוֹלַד לְמַלְכַּת שֵׁבֶט הַהִיפּוֹפּוֹטָמִים תִּינוֹק, וְהִיא קָרְאָה לוֹ קִיאוֹ, מִשּׁוּם שֶׁהָיָה עֲגַלְגַּל וְשָׁמֵן כָּל כָּךְ. אַךְ לְמַעַן לֹא תִּטְעוּ, אֹמַר שֶׁבִּשְׂפַת הַהִיפּוֹפּוֹטָמִים, בְּתַרְגּוּם מְדֻיָּק, "קִיאוֹ" מַשְׁמָעוֹ "שָׁמֵן וְעָצֵל", וְלֹא "שָׁמֵן וַעֲגַלְגַּל". וְאוּלָם אִישׁ לֹא הֵסֵב אֶת תְּשׂוּמַת לִבָּהּ שֶׁל הַמַּלְכָּה לַמִּשְׁגֶּה הַזֶּה, כִּי הַחַטִּים שֶׁלָּהּ הָיוּ חַדּוֹת וַאֲרֻכּוֹת לְהַחְרִיד, וְהִיא חָשְׁבָה שֶׁקִּיאוֹ הוּא הַתִּינוֹק הַמָּתוֹק בָּעוֹלָם.

וְהוּא בֶּאֱמֶת הָיָה בְּסֵדֶר גָּמוּר, בְּתוֹר הִיפּוֹפּוֹטָם. הוּא הִתְגַּלְגֵּל וְשִׂחֵק בַּבֹּץ הָרַךְ עַל גְּדַת הַנָּהָר וְדִשְׁדֵּשׁ אֶל הַיַּבָּשָׁה כְּדֵי לְכַרְסֵם אֶת עֲלֵי כְּרוּב הַבַּר שֶׁצָּמַח שָׁם, וְהָיָה מְרֻצֶּה וּמְאֻשָּׁר מִבֹּקֶר וְעַד עֶרֶב. הוּא הָיָה הַהִיפּוֹפּוֹטָם הָעַלִּיז בְּיוֹתֵר שֶׁנּוֹלַד אֵי-פַּעַם לַמִּשְׁפָּחָה הַוָּתִיקָה הַזֹּאת. עֵינָיו הַקְּטַנּוֹת וְהָאֲדֻמּוֹת נִצְנְצוּ בְּכָל עֵת בַּעֲלִיצוּת, וְהוּא צָחַק אֶת צְחוֹקוֹ הַשָּׂמֵחַ בְּלִי הֶרֶף, אִם הָיְתָה סִבָּה לִצְחֹק וְגַם אִם לֹא.

עַל שׁוּם כָּךְ קָרְאוּ לוֹ הָאֲנָשִׁים הַשְּׁחֹרִים שֶׁגָּרוּ שָׁם "אִיפִּי" – "שִׂמְחוֹנִי" – אִם כִּי לֹא הֵעֵזּוּ לְהִתְקָרֵב אֵלָיו בִּגְלַל אִמּוֹ הַפִּרְאִית וְדוֹדָיו וְדוֹדוֹתָיו וְדוֹדָנָיו שֶׁהָיוּ פִּרְאִיִּים לֹא פָּחוֹת וְחָיוּ בְּעֵדֶר עָצוּם עַל גְּדַת הַנָּהָר.

וְאַף עַל פִּי שֶׁהָאֲנָשִׁים הַשְּׁחֹרִים הָאֵלֶּה, שֶׁחָיוּ בִּכְפָרִים קְטַנִּים בֵּין הָעֵצִים, לֹא הֵעֵזּוּ לִתְקֹף בְּגָלוּי אֶת מִשְׁפַּחַת הַהִיפּוֹפּוֹטָמִים הַמַּלְכוּתִית, הֵם נֶהֱנוּ בְּמִדָּה שֶׁלֹּא תֵּאָמֵן מִבְּשַׂר הִיפּוֹפּוֹטָם בְּכָל פַּעַם שֶׁהִזְדַּמֵּן לָהֶם לֶאֱכֹל אוֹתוֹ. הַדָּבָר הָיָה גָּלוּי וְיָדוּעַ לַהִיפּוֹפּוֹטָמִים. זֹאת וְעוֹד, כַּאֲשֶׁר הִצְלִיחוּ הַשְּׁחֹרִים לִתְפֹּס אֶת הַחַיּוֹת הָאֵלֶּה בַּחַיִּים, הָיָה לָהֶם הֶרְגֵּל מְגֻנֶּה לִרְכֹּב עֲלֵיהֶם בְּרַחֲבֵי הַגּ'וּנְגֶּל כְּאִלּוּ הָיוּ סוּסִים, וְכָךְ הוֹרִידוּ אוֹתָם לְמַדְרֵגַת עַבְדוּת.

וְלָכֵן, מִכֵּיוָן שֶׁהָיוּ מוּדָעִים לַדְּבָרִים הָאֵלֶּה, נָהֲגוּ הַהִיפּוֹפּוֹטָמִים לְהִסְתַּעֵר בְּזַעַם עַל הָאֲנָשִׁים הַשְּׁחֹרִים בְּכָל פַּעַם שֶׁהֵרִיחוּ אֶת נִיחוֹחָם הַשַּׁמְנוּנִי, וְאִם בְּמִקְרֶה הִשִּׂיגוּ אֶת אֶחָד מִבְּנֵי הָאוֹיֵב, רִטְּשׁוּ אוֹתוֹ בְּחַטֵּיהֶם הַחַדּוֹת אוֹ רָמְסוּ אוֹתוֹ בְּכַפּוֹת רַגְלֵיהֶם הָעֲנָקִיּוֹת.

מִלְחָמָה תְּמִידִית נִטְּשָׁה בֵּין הַהִיפּוֹפּוֹטָמִים לָאֲנָשִׁים הַשְּׁחֹרִים.

גוּאִי חַי בְּאַחַד הַכְּפָרִים הַקְּטַנִּים שֶׁל הַשְּׁחֹרִים. הוּא הָיָה בֶּן אָחִיו שֶׁל רֹאשׁ הַכְּפָר וְנֶכְדּוֹ שֶׁל מְכַשֵּׁף הַכְּפָר, שֶׁהָיָה יָדוּעַ בְּכִנּוּיוֹ "הַפֶּלֶא חֲסַר הָעֲצָמוֹת", כִּי יָדַע לְהִתְפַּתֵּל בִּגְמִישׁוּת מַמָּשׁ כְּמוֹ נָחָשׁ, וְלֹא הָיוּ לוֹ עֲצָמוֹת שֶׁיַּפְרִיעוּ לוֹ לְעַקֵּל אֶת גּוּפוֹ לְכָל תְּנוּחָה שֶׁחָפַץ. מִשּׁוּם כָּךְ הִתְהַלֵּךְ כְּמִתְנַדְנֵד, אַךְ הָאֲנָשִׁים הַשְּׁחֹרִים רָחֲשׁוּ לוֹ כָּבוֹד רַב.

הַבִּקְתָּה שֶׁל גוּאִי הָיְתָה עֲשׂוּיָה עַנְפֵי עֵצִים שֶׁהֻדְבְּקוּ זֶה לָזֶה בְּבֹץ, וּבְגָדָיו הִסְתַּכְּמוּ בְּמַחְצֶלֶת עֲשָׂבִים שֶׁנִּכְרְכָה סְבִיב מָתְנָיו. אֲבָל קִרְבָתוֹ לְרֹאשׁ הַכְּפָר וְלַמְּכַשֵּׁף הִקְנְתָה לוֹ מִדָּה שֶׁל כָּבוֹד, וְהוּא הִתְמַסֵּר כָּל כֻּלּוֹ לְהִרְהוּרִים בְּגַפּוֹ. מִדֶּרֶךְ הַטֶּבַע, אוּלַי, נָטוּ הַמַּחְשָׁבוֹת הָאֵלֶּה תְּכוּפוֹת אֶל אוֹיְבָיו, הַהִיפּוֹפּוֹטָמִים, וְהוּא בָּחַן דְּרָכִים רַבּוֹת לִלְכֹּד אוֹתָם.

לְבַסּוֹף, לְאַחַר שֶׁרָקַם אֶת תָּכְנִיתוֹ לִפְרָטֶיהָ, הֵחֵל לַחְפֹּר בּוֹר גָּדוֹל בָּאֲדָמָה בְּאֶמְצַע הַדֶּרֶךְ בֵּין שְׁנֵי עִקּוּלִים חַדִּים בַּנָּהָר. לְאַחַר מִכֵּן כִּסָּה אֶת הַבּוֹר בְּעַנְפֵי עֵצִים קְטַנִּים וּפִזֵּר עֲלֵיהֶם אֲדָמָה וְהֶחְלִיק אֶת פָּנֶיהָ בִּמְיֻמָּנוּת כָּזוֹ עַד שֶׁאִישׁ לֹא הָיָה מְנַחֵשׁ שֶׁיֵּשׁ תַּחְתֶּיהָ בּוֹר גָּדוֹל. אָז צָחַק גוּאִי צְחוֹק חֲרִישִׁי וְהָלַךְ הַבַּיְתָה לֶאֱכֹל אֲרוּחַת עֶרֶב.

בָּעֶרֶב הַהוּא אָמְרָה הַמַּלְכָּה לְקִיאוֹ, שֶׁהִתְפַּתֵּחַ יָפֶה מְאוֹד לְיֶלֶד בְּגִילוֹ: "תּוֹאִיל בְּטוּבְךָ לָרוּץ אֶל מֵעֵבֶר לָעִקּוּל וּתְבַקֵּשׁ מִדּוֹדְךָ נִיקִי לָבוֹא הֵנָּה. מָצָאתִי צֶמַח מְשֻׁנֶּה, וַאֲנִי רוֹצָה שֶׁהוּא יַגִּיד לִי אִם הוּא טוֹב לְמַאֲכָל."

שִׂמְחוֹנִי צָחַק בְּקוֹל כְּשֶׁיָּצָא אֶל הַשְּׁלִיחוּת, כִּי הִרְגִּישׁ חָשׁוּב בְּדִיּוּק כְּמוֹ יֶלֶד שֶׁנִּשְׁלָח לָרִאשׁוֹנָה אֶל הַמַּכֹּלֶת שֶׁבִּקְצֵה הָרְחוֹב לִקְנוֹת עוּגַת שְׁמָרִים.

"גָּאק-אָק-אָק-אָק! גָּאק-אָק-אָק-אָק!" כָּךְ צָחַק; וְאִם נִדְמֶה לָכֶם שֶׁלֹּא כָּךְ צוֹחֵק הִיפּוֹפּוֹטָם, דַּי בְּכָךְ שֶׁתַּקְשִׁיבוּ לוֹ וּתְגַלּוּ שֶׁאֲנִי צוֹדֵק.

הוּא זָחַל וְעָלָה מִתּוֹךְ הַבֹּץ שֶׁהִתְבּוֹסֵס בּוֹ וְעָשָׂה אֶת דַּרְכּוֹ בֵּין הַשִּׂיחִים, וְהַדָּבָר הָאַחֲרוֹן שֶׁשָּׁמְעָה אִמּוֹ כְּשֶׁרָבְצָה בַּנָּהָר, חֶצְיָהּ בַּמַּיִם וְחֶצְיָהּ מִחוּצָה לָהֶם, הָיָה הַ"גָּאק-אָק-אָק-אָק!" שֶׁלּוֹ, שֶׁהִתְנַגֵּן וְגָוַע בַּמֶּרְחָק.

קִיאוֹ הָיָה בְּמַצַּב רוּחַ מְרוֹמָם כָּל כָּךְ עַד שֶׁבְּקשִׁי הִבְחִין עַל מָה הוּא דּוֹרֵךְ, וְלָכֵן הֻפְתַּע מְאוֹד כַּאֲשֶׁר הָאֲדָמָה שָׁקְעָה תַּחְתָּיו בְּאֶמְצַע פֶּרֶץ צְחוֹק וְהוּא נָפַל לְתַחְתִּית הַבּוֹר הֶעָמֹק שֶׁל גוּאִי. לֹא נִגְרַם לוֹ נֶזֶק רַב, אֲבָל חָטְמוֹ נֶחְבַּט בְּעֹז בַּנְּפִילָה; וְלָכֵן הִפְסִיק לִצְחֹק וְהִתְחִיל לַחְשֹׁב אֵיךְ יוּכַל לָצֵאת מִשָּׁם. אוֹ-אָז גִּלָּה שֶׁדָּפְנוֹת הַבּוֹר גְּבוֹהִים מֵרֹאשׁוֹ, וְהוּא שָׁבוּי.

עַל כֵּן צָחַק קְצָת עַל בִּישׁ הַמַּזָּל שֶׁלּוֹ, וְהַצְּחוֹק הִרְגִּיעַ אוֹתוֹ וְהִפִּיל עָלָיו תַּרְדֵּמָה, וְהוּא נָחַר כָּל אוֹתוֹ הַלַּיְלָה עַד שֶׁעָלָה הָאוֹר.

לְמָחֳרָת, כַּאֲשֶׁר הֵצִיץ גוּאִי מֵעֵבֶר לִקְצֵה הַבּוֹר, הוּא הִכְרִיז: "בְּחַיַּי, זֶה אִיפִּי הָעַלִּיז!"

קִיאוֹ זִהָה אֶת רֵיחַ הָאָדָם הַשָּׁחֹר וְנִסָּה לְהַגְבִּיהַּ אֶת רֹאשׁוֹ עַד שֶׁיּוּכַל לִנְשֹׁךְ אוֹתוֹ. גוּאִי רָאָה זֹאת וּמִיָּד פָּתַח וְדִבֵּר בִּשְׂפַת הַהִיפּוֹפּוֹטָמִים, שֶׁאוֹתָהּ לָמַד מִסָּבוֹ הַמְּכַשֵּׁף.

"מוּטָב שֶׁתִּסְגֹּר אֶת פִּיךָ, קְטַנְטַן, אַתָּה הַשָּׁבוּי שֶׁלִּי."

"אַתָּה צוֹדֵק; אֶשְׂמַח לִסְגֹּר אֶת הַפֶּה שֶׁלִּי עַל הָרֶגֶל שֶׁלְּךָ אִם אַגִּיעַ אֵלֶיהָ," הֵשִׁיב קִיאוֹ; וְאָז צָחַק עַל הַבְּדִיחָה שֶׁלּוֹ: "גָאק-אָק-אָק-אָק!"

אֲבָל גוּאִי, שֶׁהָיָה אִישׁ שָׁחֹר שָׁקוּל וּמְחֻשָּׁב, הִסְתַּלֵּק מִשָּׁם בְּלִי אֹמֶר וְלֹא חָזַר עַד לְמָחֳרָת. כַּאֲשֶׁר רָכַן שׁוּב מֵעַל הַבּוֹר, הָיָה קִיאוֹ חָלוּשׁ כָּל כָּךְ מֵרֹב רָעָב עַד שֶׁלֹּא הִצְלִיחַ לִצְחֹק כְּלָל וּכְלָל.

"אַתָּה נִכְנָע?" שָׁאַל גוּאִי."אוֹ שֶׁאַתָּה עֲדַיִן רוֹצֶה לְהִלָּחֵם?"

"מָה יִקְרֶה אִם אֶכָּנַע?" חָקַר קִיאוֹ.

הָאִישׁ הַשָּׁחֹר גֵּרֵד בִּמְבוּכָה אֶת רֹאשׁוֹ הַמְּקֻרְזָל. "קָשֶׁה לָדַעַת, אִיפִּי. אַתָּה צָעִיר מִדַּי לַעֲבוֹדָה, וְאִם אֶהֱרֹג אוֹתְךָ כְּדֵי לֶאֱכֹל אוֹתְךָ, לֹא אֶזְכֶּה בַּחַטִּים שֶׁלְּךָ, שֶׁעוֹד לֹא צָמְחוּ. אוֹי, שִׂמְחוֹנִי, לָמָּה נָפַלְתָּ לְתוֹךְ הַבּוֹר שֶׁלִּי? רָצִיתִי לִתְפֹּס אֶת אִמָּא שֶׁלְּךָ אוֹ אֶת אַחַד הַדּוֹדִים שֶׁלְּךָ."

"גָּאק-אָק-אָק-אָק!" צָחַק קִיאוֹ. "אָז בְּכָל זֹאת אַתָּה צָרִיךְ לְשַׁחְרֵר אוֹתִי, אִישׁ שָׁחֹר, הֲרֵי לֹא אָבִיא לְךָ שׁוּם תּוֹעֶלֶת!"

"לֹא אֲשַׁחְרֵר," הִכְרִיז גוּאִי; "אֶלָּא אִם כֵּן," הוֹסִיף כִּלְאַחַר יָד, "תַּעֲשֶׂה אִתִּי הֶסְכֵּם."

"סַפֵּר לִי עַל הַהֶסְכֵּם, אִישׁ שָׁחֹר, כִּי אֲנִי רָעֵב," אָמַר קִיאוֹ.

"אֲשַׁחְרֵר אוֹתְךָ אֵם תִּשָּׁבַע בַּחַטִּים שֶׁל סַבָּא שֶׁלְּךָ שֶׁתַּחְזֹר אֵלַי בְּעוֹד שָׁנָה וְעוֹד יוֹם וְתִהְיֶה שׁוּב הַשָּׁבוּי שֶׁלִּי."

הַהִיפּוֹפּוֹטָם הַצָּעִיר עָצַר לַחְשֹׁב, כִּי יָדַע שֶׁשְּׁבוּעָה בַּחַטִּים שֶׁל סַבָּא אֵינָהּ עִנְיָן שֶׁל מָה בְּכָךְ; אַךְ הוּא הָיָה רָעֵב עַד מְאוֹד, וְהָיָה נִדְמֶה לוֹ שֶׁשָּׁנָה וְעוֹד יוֹם יַחְלְפוּ רַק כַּעֲבֹר זְמַן רַב, לָכֵן צָחַק שׁוּב בְּלֹא דְּאָגָה: "טוֹב וְיָפֶה; אִם תְּשַׁחְרֵר אוֹתִי עַכְשָׁו, אֶשָּׁבַע בַּחַטִּים שֶׁל סַבָּא שֶׁלִּי שֶׁאֶחְזֹר אֵלֶיךָ בְּעוֹד שָׁנָה וְיוֹם וְאֶהְיֶה שָׁבוּי שֶׁלְּךָ."

גוּאִי הָיָה מְרֻצֶּה מְאוֹד, כִּי יָדַע שֶׁכַּחֲלוֹף שָׁנָה וְעוֹד יוֹם יִהְיֶה קִיאוֹ בּוֹגֵר כִּמְעַט לְגַמְרֵי. עַל כֵּן הֵחֵל לַחְפֹּר בְּצִדּוֹ הָאֶחָד שֶׁל הַבּוֹר וּלְמַלֵּא אוֹתוֹ בַּאֲדָמָה, עַד שֶׁיָּצַר שִׁפּוּעַ שֶׁהַהִיפּוֹפּוֹטָם יָכוֹל לַעֲלוֹת עָלָיו וְלָצֵאת.

קִיאוֹ הָיָה מְרֻצֶּה כָּל כָּךְ כְּשֶׁמָּצָא אֶת עַצְמוֹ שׁוּב עַל פְּנֵי הָאֲדָמָה, עַד שֶׁהִרְשָׁה לְעַצְמוֹ לְהַשְׁמִיעַ עוֹד פֶּרֶץ צְחוֹק מְלֵא חֶדְוָה וְאַחַר כָּךְ אָמַר: "הֱיֵה שָׁלוֹם, גוּאִי; בְּעוֹד שָׁנָה וְיוֹם תִּרְאֶה אוֹתִי שׁוּב."

אַחַר כָּךְ דִּשְׁדֵּשׁ לוֹ אֶל הַנָּהָר לִרְאוֹת אֶת אִמּוֹ וּלְקַבֵּל אֲרוּחַת בֹּקֶר, וְגוּאִי חָזַר לַכְּפָר שֶׁלּוֹ.

בְּמַהֲלַךְ הֶחֳדָשִׁים שֶׁלְּאַחַר מִכֵּן, כַּאֲשֶׁר שָׁכַב הָאִישׁ הַשָּׁחֹר בַּבִּקְתָּה שֶׁלּוֹ וְכַאֲשֶׁר צָד בַּיַּעַר, שָׁמַע לְעִתִּים בַּמֶּרְחָק אֶת הַ"גָּאק-אָק-אָק-אָק!" שֶׁל הַהִיפּוֹפּוֹטָם הַצּוֹחֵק. אַךְ הוּא רַק חִיֵּךְ בְּלִבּוֹ וְאָמַר: "שָׁנָה וְיוֹם יַחְלְפוּ בִּמְהֵרָה!"

כַּאֲשֶׁר חָזַר קִיאוֹ אֶל אִמּוֹ בָּרִיא וְשָׁלֵם, הָיוּ כָּל בְּנֵי שִׁבְטוֹ מְאֻשָּׁרִים בְּתַכְלִית, כִּי שִׂמְחוֹנִי הָיָה חָבִיב עַל כֻּלָּם. אַךְ כַּאֲשֶׁר סִפֵּר לָהֶם שֶׁכַּחֲלוֹף שָׁנָה וְעוֹד יוֹם עָלָיו לָשׁוּב וְלִהְיוֹת לְעֶבֶד לָאָדָם הַשָּׁחֹר, הֵם הֵחֵלּוּ לְקוֹנֵן וּלְהִתְיַפֵּחַ, וְרַבּוֹת כָּל כָּךְ הָיוּ דִּמְעוֹתֵיהֶם עַד שֶׁפְּנֵי הַנָּהָר עָלוּ בְּכַמָּה זְרָתוֹת.

מוּבָן שֶׁקִּיאוֹ רַק צָחַק לְנֹכַח צַעֲרָם; וּבְכָל זֹאת כֻּנְּסָה אֲסֵפָה גְּדוֹלָה שֶׁל הַשֵּׁבֶט, וְהַנּוֹשֵׂא נִדּוֹן בְּכֹבֶד רֹאשׁ.

"מֵאַחַר שֶׁנִּשְׁבַּע בַּחַטִּים שֶׁל סַבָּא שֶׁלּוֹ," אָמַר דּוֹד נִיקִי, "עָלָיו לְקַיֵּם אֶת הַבְטָחָתוֹ. אַךְ מֵחוֹבָתֵנוּ לְנַסּוֹת וְלִמְצֹא אֵיזוֹ דֶּרֶךְ לְהַצִּיל אוֹתוֹ מִמָּוֶת אוֹ מֵחַיֵּי עַבְדוּת."

עַל כָּךְ הִסְכִּימוּ הַכֹּל, אַךְ אִישׁ לֹא הִצְלִיחַ לִמְצֹא כָּל דֶּרֶךְ לְהַצִּיל אֶת קִיאוֹ מִגּוֹרָלוֹ. וְכָךְ חָלְפוּ הֶחֳדָשִׁים, וּבְמַהֲלָכָם הָיוּ כָּל הַהִיפּוֹפּוֹטָמִים הַמַּלְכוּתִיִּים עֲצוּבִים וְנוּגִים, פְּרָט לְשִׂמְחוֹנִי עַצְמוֹ.

הִגִּיעַ הַיּוֹם שֶׁבּוֹ נוֹתָר לְקִיאוֹ רַק שָׁבוּעַ אֶחָד שֶׁל חֵרוּת, וְאִמּוֹ הַמַּלְכָּה הָיְתָה מֻדְאֶגֶת וּמֻטְרֶדֶת כָּל כָּךְ עַד שֶׁשּׁוּב כֻּנַּס הַשֵּׁבֶט. בֵּינְתַיִם גָּדַל הַהִיפּוֹפּוֹטָם הַצּוֹחֵק לִמְמַדֵּי עֲנָק, אָרְכּוֹ הָיָה כִּמְעַט שְׁלוֹשָׁה מֶטְרִים וְגָבְהוֹ שְׁנַיִם, וְאִלּוּ חַטָּיו הָיוּ לְבָנוֹת וְקָשׁוֹת יוֹתֵר מֵחַטֵּי פִּיל.

"אִם לֹא יֵעָשֶׂה מַשֶּׁהוּ לְהַצִּיל אֶת יַלְדִּי," אָמְרָה הָאֵם, "אָמוּת מֵרֹב צַעַר."

אוֹ-אָז הֵחֵלּוּ אֲחָדִים מִקְּרוֹבֶיהָ לְהַצִּיעַ הַצָּעוֹת אֱוִילִיּוֹת, אַךְ כַּעֲבֹר זְמַן-מָה אָמַר דּוֹד נֵפּ, שֶׁהָיָה הִיפּוֹפּוֹטָם חָכָם וְגָדוֹל מְאוֹד: "עָלֵינוּ לָלֶכֶת לִגְלִינְקוֹמוֹק וּלְהִתְחַנֵּן בְּפָנָיו שֶׁיַּעֲזֹר לָנוּ."

כֻּלָּם הִשְׁתַּתְּקוּ, כִּי נִדְרַשׁ אֹמֶץ רַב כְּדֵי לְהִתְיַצֵּב מוּל גְלִינְקוֹמוֹק הָאַדִּיר. אַךְ אַהֲבָתָהּ הָעַזָּה שֶׁל אִמּוֹ גָּבְרָה עַל כָּל פַּחַד.

"אֵלֵךְ אֵלָיו בְּעַצְמִי אִם דּוֹד נֵפּ יְלַוֶּה אוֹתִי," מִהֲרָה וְאָמְרָה.

דּוֹד נֵפּ רָקַע בַּעֲדִינוּת בְּכַפָּתוֹ הַקִּדְמִית עַל הַבֹּץ הָרַךְ וְכִשְׁכֵּשׁ בְּנַחַת בִּזְנָבוֹ הַקָּצָר.

"מֵאָז וּמֵעוֹלָם צִיַּתְנוּ לִגְלִינְקוֹמוֹק וְנָהַגְנוּ בּוֹ בְּכָבוֹד רַב," אָמַר. "לָכֵן אֵינִי חוֹשֵׁשׁ שֶׁיְּאֻנֶּה לָנוּ כָּל רַע אִם נִתְיַצֵּב מוּלוֹ. אֵלֵךְ אִתָּךְ."

הָאֲחֵרִים נָחֲרוּ כֻּלָּם לְאִשּׁוּר, כִּי שָׂמְחוּ מְאוֹד שֶׁאֵינָם נִדְרָשִׁים לָלֶכֶת בְּעַצְמָם.

וְכָךְ יָצְאוּ הַמַּלְכָּה וְדוֹד נֵפּ לְמַסָּעָם, וְקִיאוֹ בֵּינֵיהֶם. הֵם שָׂחוּ בְּמַעֲלֵה הַנָּהָר כָּל אוֹתוֹ הַיּוֹם וְכָל הַיּוֹם לְמָחֳרָת וְעִם רֶדֶת הַחַמָּה הִגִּיעוּ אֶל חוֹמָה גְּבוֹהָה וְסַלְעִית וּלְמַרְגְּלוֹתֶיהָ הַמְּעָרָה שֶׁבָּהּ שָׁכַן גְלִינְקוֹמוֹק הָאַדִּיר.

יְצוּר מַבְהִיל זֶה הָיָה חֶלְקוֹ חַיָּה, חֶלְקוֹ אָדָם, חֶלְקוֹ עוֹף, חֶלְקוֹ דָּג. הוּא חַי מֵאָז רֵאשִׁית הָעוֹלָם. שָׁנִים שֶׁל חָכְמָה הָפְכוּ אוֹתוֹ לִמְכַשֵּׁף בְּחֶלְקוֹ, קוֹסֵם בְּחֶלְקוֹ, מָג בְּחֶלְקוֹ, אַלְף בְּחֶלְקוֹ. הָאֱנוֹשׁוּת לֹא הִכִּירָה אֶת הַיְּצוּר הַזֶּה, אַךְ הַחַיּוֹת הַוָּתִיקוֹת יָדְעוּ עַל קִיּוּמוֹ וְיָרְאוּ מִפָּנָיו.

שְׁלשֶׁת הַהִיפּוֹפּוֹטָמִים עָצְרוּ בְּפֶתַח הַמְּעָרָה, כַּפּוֹתֵיהֶם הַקִּדְמִיּוֹת עַל הַגָּדָה וְגוּפֵיהֶם בַּמַּיִם, וּבֵרְכוּ בְּמַקְהֵלָה אֶת גְלִינְקוֹמוֹק. מִיָּד לְאַחַר מִכֵּן הִתְקַדֵּר פִּי הַמְּעָרָה, וְהַיְּצוּר הֶחְלִיק בִּדְמָמָה לְעֶבְרָם.

הַהִיפּוֹפּוֹטָמִים פָּחֲדוּ לְהַבִּיט בּוֹ וְהִרְכִּינוּ אֶת רָאשֵׁיהֶם בֵּין רַגְלֵיהֶם.

"בָּאנוּ, הוֹ גְלִינְקוֹמוֹק, לְהִתְחַנֵּן לְרַחֲמֶיךָ וּלְעֶזְרָתְךָ הַחֲבֵרִית!" פָּתַח דּוֹד נֵפּ; אַחַר כָּךְ סִפֵּר עַל שִׁבְיוֹ שֶׁל קִיאוֹ וְעַל הַבְטָחָתוֹ לַחְזֹר אֶל הָאִישׁ הַשָּׁחֹר.

"עָלָיו לְקַיֵּם אֶת הַבְטָחָתוֹ," אָמַר הַיְּצוּר בְּקוֹל שֶׁנִּשְׁמַע כַּאֲנָחָה.

אִמָּא הִיפּוֹפּוֹטָם נֶאֶנְקָה בְּקוֹל.

"אַךְ אֲנִי אַכְשִׁיר אוֹתוֹ כְּדֵי שֶׁיּוּכַל לִגְבֹּר עָל הָאָדָם הַשָּׁחֹר וּלְהָשִׁיב לְעַצְמוֹ אֶת חֵרוּתוֹ," הִמְשִׁיךְ וְאָמַר גְלִינְקוֹמוֹק.

קִיאוֹ צָחַק.

"הָרֵם אֶת כַּפָּתְךָ הַיְּמָנִית," צִוָּה גְלִינְקוֹמוֹק. קִיאוֹ צִיֵּת, וְהַיְּצוּר נָגַע בָּהּ בִּלְשׁוֹנוֹ הַשְּׂעִירָה וְהָאֲרֻכָּה. אַחַר כָּךְ הִנִּיחַ אַרְבַּע יָדַיִם גְּרוּמוֹת עַל רֹאשׁוֹ הַמֻּרְכָּן שֶׁל קִיאוֹ וּמִלְמֵל כַּמָּה מִלִּים בְּשָׂפָה שֶׁאֵינָהּ יְדוּעָה לֹא לְאָדָם וְלֹא לִבְהֵמָה וְלֹא לְדָג וְלֹא לְעוֹף. אַחַר כָּךְ דִּבֵּר שׁוּב בְּהִיפּוֹפּוֹטָמִית: "הָעוֹר שֶׁלְּךָ נַעֲשֶׂה עַכְשָׁו קָשִׁיחַ כָּל כָּךְ עַד שֶׁאִישׁ לֹא יוּכַל לִפְגֹּעַ בְּךָ. כּוֹחֲךָ גָּדוֹל מִכּוֹחָם שֶׁל עֲשָׂרָה פִּילִים. רַגְלְךָ מְהִירָה כָּל כָּךְ שֶׁתּוּכַל לְהַשִּׂיג אֶת הָרוּחַ. שִׂכְלְךָ חַד מִכָּל תַּעַר. יַחְשׁשׁ לוֹ הָאָדָם – אַךְ אַתָּה הָסֵר לָעַד כָּל חֲשָׁשׁ מִלִּבְּךָ; כִּי מִכָּל בְּנֵי מִינְךָ, אַתָּה הָאַדִּיר מִכֻּלָּם!"

אָז גָּהַר מֵעָלָיו גְלִינְקוֹמוֹק הַנּוֹרָא, וְקִיאוֹ חָשׁ שֶׁהֶבֶל פִּיו הַלּוֹהֵט חוֹרֵךְ אוֹתוֹ בְּעֵת שֶׁלָּחַשׁ בְּאָזְנוֹ  הוֹרָאוֹת נוֹסָפוֹת. כַּעֲבֹר רֶגַע הֶחְלִיק בַּחֲזָרָה אֶל הַמְּעָרָה שֶׁלּוֹ, מְלֻוֶּה בַּתּוֹדוֹת הַקּוֹלָנִיּוֹת שֶׁל שְׁלשֶׁת הַהִיפּוֹפּוֹטָמִים, וְהֵם גָּלְשׁוּ לַמַּיִם וּמִיָּד פָּתְחוּ בְּמַסָּעָם הַבַּיְתָה.

לִבָּהּ שֶׁל הָאֵם הָיָה מְלֵא חֶדְוָה; דּוֹד נֵפּ רָעַד פַּעַם אוֹ פַּעֲמַיִם כְּשֶׁנִּזְכַּר בַּהֲצָצָה הַחֲטוּפָה שֶׁלּוֹ בִּגְלִינְקוֹמוֹק; אַךְ קִיאוֹ הָיָה עַלִּיז לְהַפְלִיא, וּמִכֵּיוָן שֶׁלֹּא הִסְתַּפֵּק בִּשְׂחִיָּה עִם הַמְּבֻגָּרִים הַמְּכֻבָּדִים, צָלַל תַּחְתֵּיהֶם, שָׂחָה סְבִיבָם בִּמְהִירוּת וְצָחַק בְּשִׂמְחָה כָּל הַדֶּרֶךְ הַבַּיְתָה.

אָז שָׂמְחוּ וְהִתְהוֹלְלוּ כָּל בְּנֵי הַשֵּׁבֶט וְשִׁבְּחוּ אֶת גְלִינְקוֹמוֹק הָאַדִּיר, שֶׁנָּהַג מִנְהַג רֵעוּת בִּבְנָהּ שֶׁל מַלְכָּתָם. וְכַאֲשֶׁר הִגִּיעַ הַיּוֹם שֶׁבּוֹ נִדְרַשׁ שִׂמְחוֹנִי לְהַסְגִּיר אֶת עַצְמוֹ לָאָדָם הַשָּׁחֹר, נִפְרְדוּ מִמֶּנּוּ כֻּלָּם בִּנְשִׁיקָה בְּלִי צֵל שֶׁל חֲשָׁשׁ לִשְׁלוֹמוֹ.

קִיאוֹ הָלַךְ לְדַרְכּוֹ וְרוּחוֹ טוֹבָה עָלָיו, וְהֵם שָׁמְעוּ אוֹתוֹ צוֹחֵק "גָּאק-אָק-אָק-אָק" עוֹד זְמַן רַב לְאַחַר שֶׁנֶּעֱלַם בִּסְבַךְ הַגּ'וּנְגֶּל.

כָּל אוֹתָהּ הָעֵת סָפַר גוּאִי אֶת הַיָּמִים, וְהוּא יָדַע מָתַי לְצַפּוֹת לְקִיאוֹ. אַךְ הוּא הֻפְתַּע מִן הַמְּמַדִּים הַמִּפְלַצְתִּיִּים שֶׁאֲלֵיהֶם הִגִּיעַ הַשָּׁבוּי שֶׁלּוֹ וּבֵרֵךְ אֶת עַצְמוֹ עַל הָעִסְקָה הַטּוֹבָה שֶׁעָשָׂה. קִיאוֹ הָיָה שָׁמֵן כָּל כָּךְ עַד שֶׁגּוּאִי הֶחְלִיט לֶאֱכֹל אוֹתוֹ – כְּלוֹמַר, לֶאֱכֹל כַּמָּה שֶׁרַק יוּכַל וְלִסְחֹר בִּשְׁאֵרִית הַפֶּגֶר עִם תּוֹשָׁבֵי הַכְּפָר.

אִם כֵּן, הוּא לָקַח סַכִּין וְנִסָּה לִתְקֹעַ אוֹתוֹ בַּהִיפּוֹפּוֹטָם, אֲבָל עוֹרוֹ הָיָה קָשִׁיחַ כָּל כָּךְ עַד שֶׁהַסַּכִּין לֹא חָדַר בַּעֲדוֹ. גוּאִי נִסָּה שִׁיטוֹת אֲחֵרוֹת – אַךְ קִיאוֹ נוֹתָר בָּרִיא וְשָׁלֵם.

כָּעֵת צָחַק שִׂמְחוֹנִי אֶת צְחוֹקוֹ הַמִּתְרוֹנֵן בְּיוֹתֵר, עַד שֶׁהַ"גָּאק-אָק-אָק-אָק" הִדְהֵד בַּיַּעַר כֻּלּוֹ. וְגוּאִי הֶחְלִיט לֹא לַהֲרֹג אוֹתוֹ, כִּי הַדָּבָר אֵינוֹ אֶפְשָׁרִי, אֶלָּא לְהִשְׁתַּמֵּשׁ בּוֹ כְּבֶהֱמַת מַשָּׂא. הוּא עָלָה עַל גַּבּוֹ שֶׁל קִיאוֹ וְהוֹרָה לוֹ לִצְעֹד. וְקִיאוֹ שָׁעַט בְּמֶרֶץ בְּרַחֲבֵי הַכְּפָר, וְעֵינָיו הַקְּטַנּוֹת נִצְנְצוּ בַּעֲלִיצוּת.

שְׁאַר הַשְּׁחֹרִים הָיוּ מֻקְסָמִים מִן הַשָּׁבוּי שֶׁל גוּאִי וְהִתְחַנְּנוּ שֶׁיַּרְשֶׁה לָהֶם לִרְכֹּב עַל גַּבּוֹ שֶׁל שִׂמְחוֹנִי. גוּאִי הִתְמַקֵּחַ אִתָּם עַל צְמִידִים וּמַחְרוֹזוֹת צְדָפִים וְקִשּׁוּטֵי זָהָב קְטַנִּים, עַד שֶׁהָיְתָה בְּיָדוֹ עֲרֵמָה נִכְבֶּדֶת שֶׁל תַּכְשִׁיטִים. אָז טִפְּסוּ וְעָלוּ עַל גַּבּוֹ שֶׁל קִיאוֹ תְּרֵיסָר שְׁחֹרִים שֶׁרָצוּ לֵהָנוֹת מִן הַסִּיבוּב, וְזֶה שֶׁיָּשַׁב קָרוֹב בְּיוֹתֵר לְחָטְמוֹ קָרָא: "רוּץ, כֶּלֶב-בֹּץ, רוּץ!"

וְקִיאוֹ רָץ. מָהִיר כָּרוּחַ דָּהַר וְהִרְחִיק מִן הַכְּפָר, עָבַר בַּיַּעַר וְהִמְשִׁיךְ הַיְשֵׁר בְּמַעֲלֵה גְּדַת הַנָּהָר. הַשְּׁחֹרִים יִלְּלוּ מֵרֹב פַּחַד; שִׂמְחוֹנִי שָׁאַג בִּצְחוֹק, וְהֵם הִתְקַדְּמוּ הָלְאָה, הָלְאָה, הָלְאָה!

וְאָז, מוּלָם, עַל גְּדַת הַנָּהָר מִנֶּגֶד, הוֹפִיעַ פִּיהָ הַשָּׁחֹר שֶׁל הַמְּעָרָה שֶׁל גְלִינְקוֹמוֹק. קִיאוֹ מִהֵר לְהִכָּנֵס לַמַּיִם, צָלַל לַקַּרְקָעִית וְנָטַשׁ שָׁם אֶת הַשְּׁחֹרִים. הֵם נִסּוּ בְּכָל כּוֹחָם לִשְׂחוֹת הַחוּצָה, אַךְ גְלִינְקוֹמוֹק שָׁמַע אֶת צְחוֹקוֹ שֶׁל קִיאוֹ וְיָדַע מָה עָלָיו לַעֲשׂוֹת. כַּאֲשֶׁר עָלָה שִׂמְחוֹנִי אֶל פְּנֵי הַשֶּׁטַח וּפָלַט אֶת הַמַּיִם שֶׁנִּקְווּ בִּגְרוֹנוֹ, לֹא נִרְאָה בָּאֹפֶק אַף לֹא שָׁחֹר אֶחָד.

קִיאוֹ חָזַר לְבַדּוֹ אֶל הַכְּפָר, וְגוּאִי שָׁאַל אוֹתוֹ בִּפְלִיאָה: "הֵיכָן אַחַי?"

"אֲנִי לֹא יוֹדֵעַ," הֵשִׁיב קִיאוֹ. "לָקַחְתִּי אוֹתָם רָחוֹק, וְהֵם נִשְׁאֲרוּ בַּמָּקוֹם שֶׁבּוֹ הִשְׁאַרְתִּי אוֹתָם."

גוּאִי רָצָה לִשְׁאֹל שְׁאֵלוֹת נוֹסָפוֹת, אֲבָל קְבוּצָה נוֹסֶפֶת שֶׁל שְׁחֹרִים הִמְתִּינָה בְּקֹצֶר רוּחַ לָרְכִיבָה עַל גַּבּוֹ שֶׁל הַהִיפּוֹפּוֹטָם הַצּוֹחֵק. הֵם שִׁלְּמוּ אֶת הַמְּחִיר וְעָלוּ וְהִתְיַשְּׁבוּ, וְזֶה שֶׁיָּשַׁב לְפָנִים אָמַר: "רוּץ, שׁוֹכֵן-בֹּץ, רוּץ!"

וְקִיאוֹ רָץ כְּמִקֹּדֶם וְנָשָׂא אוֹתָם אֶל פִּי מְעָרָתוֹ שֶׁל גְלִינְקוֹמוֹק וְחָזַר לְבַדּוֹ.

אַךְ כָּעֵת חָשַׁשׁ גוּאִי מְאוֹד לְגוֹרָלָם שֶׁל חֲבֵרָיו, שֶׁכֵּן הָיָה הַגֶּבֶר הַשָּׁחֹר הַיָּחִיד שֶׁנּוֹתַר בַּכְּפָר. עַל כֵּן עָלָה וְרָכַב עַל הַהִיפּוֹפּוֹטָם וְקָרָא: "רוּץ, חֲזִיר-בֹּץ, רוּץ!"

קִיאוֹ הִשְׁמִיעַ אֶת הַ"גָּאק-אָק-אָק-אָק" הָעַלִּיז שֶׁלּוֹ וְרָץ, מָהִיר כָּרוּחַ. אַךְ הַפַּעַם פָּנָה הַיְשֵׁר אֶל גְּדַת הַנָּהָר שֶׁעָלֶיהָ חַי הַשֵּׁבֶט שֶׁלּוֹ, וּכְשֶׁהִגִּיעַ אֵלֶיהָ דִּשְׁדֵּשׁ אֶל תּוֹךְ הַנָּהָר, צָלַל לַקַּרְקָעִית וְהוֹתִיר אֶת גוּאִי לָצוּף בְּמֶרְכַּז הַזֶּרֶם.

הָאִישׁ הַשָּׁחֹר הֵחֵל לִשְׂחוֹת אֶל הַגָּדָה הַיְּמָנִית, אַךְ שָׁם רָאָה אֶת דּוֹד נֵפּ וְאֶת מַחֲצִית בְּנֵי הַשֵּׁבֶט הַמַּלְכוּתִי, שֶׁחִכּוּ בַּבֹּץ הָרַךְ כְּדֵי לִרְמֹס אוֹתוֹ. כְּשֶׁפָּנָה אֶל הַגָּדָה הַשְּׂמָאלִית, עָמְדוּ שָׁם הַמַּלְכָּה הָאֵם וְדוֹד נִיקִי, אֲדֻמֵּי עֵינַיִם וְזוֹעֲמִים, וְחִכּוּ לוֹ כְּדֵי לִקְרֹעַ אוֹתוֹ לִגְזָרִים בְּחַטֵּיהֶם.

אָז פָּרַץ גוּאִי בְּזַעֲקוֹת אֵימָה קוֹלָנִיּוֹת, וּכְשֶׁהִבְחִין בְּשִׂמְחוֹנִי שֶׁשָּׂחָה לְיָדוֹ קָרָא: "הַצֵּל אוֹתִי, קִיאוֹ! הַצֵֵּל אוֹתִי וַאֲשַׁחְרֵר אוֹתְךָ מֵהָעַבְדוּת!"

"זֶה לֹא מַסְפִּיק," צָחַק קִיאוֹ.

"אֲשָׁרֵת אוֹתְךָ כָּל חַיַּי!" צָרַח גוּאִי. "אֶעֱשֶׂה כָּל מָה שֶׁתּוֹרֶה לִי!"

"אִם אַרְשֶׁה לְךָ לִבְרֹחַ, הַאִם תַּחְזֹר אֵלַי בְּעוֹד שָׁנָה וְיוֹם וְתִהְיֶה שָׁבוּי שֶׁלִּי?" שָׁאַל קִיאוֹ.

"אֶחְזֹר! אֶחְזֹר! אֶחְזֹר!" זָעַק גוּאִי.

"הִשָּׁבַע בָּעֲצָמוֹת שֶׁל סַבָּא שֶׁלְּךָ!" צִוָּה קִיאוֹ, כִּי זָכַר שֶׁלָּאֲנָשִׁים הַשְּׁחֹרִים אֵין חַטִּים לְהִשָּׁבַע בָּהֶם.

וְגוּאִי נִשְׁבַּע בְּעַצְמוֹת סָבוֹ.

אָז שָׂחָה קִיאוֹ אֶל הָאִישׁ הַשָּׁחֹר, וְהוּא טִפֵּס וְעָלָה שׁוּב עַל גַּבּוֹ. כָּךְ הִגִּיעוּ לַגָּדָה, וְשָׁם סִפֵּר קִיאוֹ לְאִמּוֹ וּלְכָל הַשֵּׁבֶט עַל הָעִסְקָה שֶׁלּוֹ עִם גוּאִי, שֶׁיַּחְזֹר כַּחֲלוֹף שָׁנָה וְעוֹד יוֹם וְיַהֲפֹךְ לְעַבְדּוֹ.

לְפִיכָךְ הִרְשׁוּ לָאִישׁ הַשָּׁחֹר לָלֶכֶת לְדַרְכּוֹ לְשָׁלוֹם, וְשִׂמְחוֹנִי חַי שׁוּב עִם בְּנֵי עַמּוֹ וְהָיָה מְאֻשָּׁר.

כַּאֲשֶׁר חָלְפוּ שָׁנָה וְעוֹד יוֹם, הֵחֵל קִיאוֹ לְצַפּוֹת לְשׁוּבוֹ שֶׁל גוּאִי; אַךְ הוּא לֹא חָזַר, לֹא בַּיּוֹם הַהוּא וְגַם לֹא בְּשׁוּם יוֹם אַחֵר.

כִּי הָאִישׁ הַשָּׁחֹר צָרַר אֶת הַצְּמִידִים וְאֶת מַחְרוֹזוֹת הַצְּדָפִים וְאֶת קִשּׁוּטֵי הַזָּהָב הַקְּטַנִּים שֶׁלּוֹ וְנָדַד מֶרְחָק רַב אֶל אֶרֶץ אַחֶרֶת, שֶׁבָּהּ לֹא הִכִּירוּ אֶת שֵׁבֶט הַהִיפּוֹפּוֹטָמִים הָעַתִּיק וְהַמַּלְכוּתִי. הוּא נֶהֱפַךְ לְמַנְהִיג גָּדוֹל בִּזְכוּת אוֹצְרוֹתָיו, וַאֲנָשִׁים הִשְׁתַּחֲווּ לְפָנָיו.

בַּיּוֹם הִתְגָּאָה וְהִתְרַבְרֵב. אַךְ בַּלַּיְלָה הִתְהַפֵּךְ כֹּה וָכֹה עַל מִטָּתוֹ וְלֹא הִצְלִיחַ לְהֵרָדֵם מֵרֹב יִסּוּרֵי מַצְפּוּן. שֶׁהֲרֵי נִשְׁבַּע בְּעַצְמוֹת סָבוֹ, וּלְסָבוֹ לֹא הָיוּ עֲצָמוֹת.


*איור: טליה בר

בִּרְחוֹב הָעֲקֻמִּים, בְּבַיִת מִסְפָּר 17, חָיְתָה לָהּ זְקֵנָה אַחַת. פַּעַם חָיְתָה עִם בַּעֲלָהּ, וְהָיָה לָהּ בֵּן. אֲבָל הַבֵּן גָּדַל וְעָזַב, וְהַבַּעַל מֵת, וְהַזְּקֵנָה נוֹתְרָה לְבַדָּהּ.

הִיא חָיְתָה בְּשֶׁקֶט וּבְשַׁלְוָה, שָׁתְתָה תֵּה, שָׁלְחָה מִכְתָּבִים לִבְנָהּ, וּמִלְּבַד זֹאת לֹא עָשְׂתָה דָּבָר.

אַף עַל פִּי כֵן אֲנָשִׁים הָיוּ אוֹמְרִים עַל הַזְּקֵנָה שֶׁהִיא נָפְלָה מֵהַיָּרֵחַ. מִדֵּי פַּעַם הָיְתָה יוֹצֵאת בַּקַּיִץ לֶחָצֵר, מַבִּיטָה סְבִיבָהּ וְשׁוֹאֶלֶת:

אֱלֹהִים אַדִּירִים, לְאָן נֶעֱלַם הַשֶּׁלֶג?

וְהַשְּׁכֵנִים הָיוּ צוֹחֲקִים וְצוֹעֲקִים אֵלֶיהָ:

אֵיפֹה נִרְאֶה דָּבָר כָּזֶה, שֶׁהַשֶּׁלֶג יִשְׁכַּב עַל הָאָרֶץ בַּקַּיִץ? מָה אִתָּךְ, סָבְתָא, נָפַלְתְּ מֵהַיָּרֵחַ?

אוֹ שֶׁהָיְתָה הַזְּקֵנָה נִכְנֶסֶת לַחֲנוּת מְנוֹרוֹת וְשׁוֹאֶלֶת:

כַּמָּה עוֹלוֹת אֶצְלְכֶם לַחְמָנִיּוֹת צָרְפָתִיּוֹת?

הָעוֹבְדִים הָיוּ צוֹחֲקִים:

מָה אִתָּךְ, גְּבֶרֶת, מֵאֵיפֹה לָנוּ לַחְמָנִיּוֹת צָרְפָתִיּוֹת? נָפַלְתְּ מֵהַיָּרֵחַ אוֹ מָה?

כָּזֹאת מִין זְקֵנָה הָיְתָה!

פַּעַם אַחַת קָרָה שֶׁמֶּזֶג הָאֲוִיר הָיָה שִׁמְשִׁי, וְהַשָּׁמַיִם הָיוּ נְקִיִּים מֵעֲנָנִים. בִּרְחוֹב הָעֲקֻמִּים הִתְעוֹפֵף הָאָבָק וְנִשָּׂא בָּאֲוִיר. יָצְאוּ מְנַקֵּי הָרְחוֹבוֹת לְהַשְׁקוֹת אֶת הָרְחוֹב בְּמַיִם בְּצִנּוֹרוֹת בַּד בַּעֲלֵי פִּיַּת נְחשֶׁת. אֶת הַמַּיִם הִתִּיזוּ יְשִׁירוֹת עַל הָאָבָק, מַמָּשׁ יָרוּ דַּרְכּוֹ. הָאָבָק וְהַמַּיִם הִתְעוֹפְפוּ יַחַד עַל הָאֲדָמָה. וְהִנֵּה הַסּוּסִים כְּבָר דּוֹהֲרִים בַּשְּׁלוּלִיּוֹת, וְהָרוּחַ עָפָה רֵיקָה, לְלֹא הָאָבָק.

מִשַּׁעַר בַּיִת מִסְפָּר 17 יָצְאָה הַזְּקֵנָה, בְּיָדָהּ מִטְרִיָּה בַּעֲלַת יָדִית מַבְרִיקָה גְּדוֹלָה, וּלְרֹאשָׁהּ כּוֹבַע מְעֻטָּר חֲרוּזִים שְׁחֹרִים נוֹצְצִים.

תֹּאמַר לִי בְּבַקָּשָׁה, צָעֲקָה לִמְנַקֵּה הָרְחוֹבוֹת, הֵיכָן מוֹכְרִים דְּיוֹ?

מָה? צָעַק הַמְּנַקֶּה.

הַזְּקֵנָה הִתְקָרְבָה:

דְּיוֹ! צָעֲקָה.

זוּזִי הַצִּדָּה! צָעַק מְנַקֵּה הָרְחוֹבוֹת וְשִׁחְרֵר זֶרֶם מַיִם.

הַזְּקֵנָה קָפְצָה שְׂמֹאלָה, וְהַזֶּרֶם שְׂמֹאלָה.

הַזְּקֵנָה מִהֲרָה יָמִינָה, וְהַזֶּרֶם בְּעִקְבוֹתֶיהָ.

מָה אִתָּךְ? צָֹעַק הַמְּנַקֶּה, נָפַלְתְּ מֵהַיָּרֵחַ? אַתְּ רוֹאָה שֶׁאֲנִי מַשְׁקֶה אֶת הָרְחוֹב!

הַזְּקֵנָה נִעֲרָה אֶת מִטְרִיָּתָהּ וְהָלְכָה לָהּ הָלְאָה.

הִגִּיעָה הַזְּקֵנָה לַשּׁוּק, וְהִנֵּה רָאֲתָה בָּחוּר עוֹמֵד וּמוֹכֵר דָּג עֲנָקִי עֲסִיסִי, אָרְכּוֹ כְּיָד, עָבְיוֹ כְּרֶגֶל. הוּא הִקְפִּיץ אֶת הַדָּג בְּיָדָיו, אַחַר כָּךְ תָּפַס בְּאַפּוֹ בְּיָד אַחַת, נִעְנֵעַ, נִעְנֵעַ וְשִׁחְרֵר, אֲבָל לֹא הֵנִיחַ לוֹ לִפֹּל, וְאָז תָּפַס בִּזְרִיזוּת בְּיָדוֹ הַשְּׁנִיָּה בִּזְנָבוֹ וְהִגִּישׁ לַזְּקֵנָה.

הִנֵּה, אָמַר, אֶתֵּן בְּעַד רוּבָּל.

לֹא, אָמְרָה הַזְּקֵנָה, בִּשְׁבִילִי דְּיוֹ…

וְהַבָּחוּר לֹא נָתַן לָהּ לִגְמֹר אֶת הַמִּשְׁפָּט.

קְחִי, אָמַר לַזְּקֵנָה, הַמְּחִיר טוֹב.

לֹא, אָמְרָה הַזְּקֵנָה, בִּשְׁבִילִי דְּיוֹ…

וְהוּא בְּשֶׁלּוֹ:

קְחִי, אָמַר, הַדָּג שׁוֹקֵל שְׁלוֹשָׁה קִילוֹ, וּכְאִלּוּ מִתּוֹךְ עֲיֵפוּת הֶעֱבִיר אֶת הַדָּג לַיָּד הַשְּׁנִיָּה.

לֹא, אָמְרָה הַזְּקֵנָה, אֲנִי צְרִיכָה דְּיוֹ.

סוֹף-סוֹף שָׁמַע הַבָּחוּר אֶת דִּבְרֵי הַזְּקֵנָה. 

דְּיוֹ? הוּא שָׁאַל.

כֵּן, דְּיוֹ.

דְּיוֹ?

דְּיוֹ.

וְדָג אַתְּ לֹא צְרִיכָה?

לֹא.

אָז דְּיוֹ?

כֵּן.

מָה אִתָּךְ, נָפַלְתְּ מֵהַיָּרֵחַ?! אָמַר הַבָּחוּר.

זֹאת אוֹמֶרֶת שֶׁאֵין אֶצְלְךָ דְּיוֹ, אָמְרָה הַזְּקֵנָה וְהָלְכָה הָלְאָה.

קְחִי בָּשָׂר טָרִי, צָעַק לַזְּקֵנָה קַצָּב גְּדוֹל-מְמַדִּים שֶׁרִסֵּק כְּבֵדִים בְּסַכִּינוֹ.

אֵין לְךָ דְּיוֹ בְּמִקְרֶה? שָׁאֲלָה הַזְּקֵנָה.

דְּיוֹ? צָעַק הַקַּצָּב, גּוֹרֵר חֲזִיר שָׁחוּט בְּרַגְלוֹ. מִהֲרָה הַזְּקֵנָה הָלְאָה מֵהַקַּצָּב, שֶׁהָיָה עֲנָקִי וְאַכְזָר מִדַּי, וּכְבָר צָעֲקָה לָהּ הָרוֹכֶלֶת:

לְכָאן! גְּשִׁי לְכָאן!

נִגְּשָׁה הַזְּקֵנָה לַדּוּכָן שֶׁלָּהּ, הִרְכִּיבָה מִשְׁקָפַיִם, חָשְׁבָה שֶׁתֶּכֶף תִּרְאֶה דְּיוֹ, וְאִלּוּ הָרוֹכֶלֶת חִיְּכָה וְהוֹשִׁיטָה לָהּ צִנְצֶנֶת שְׁזִיפִים מְיֻבָּשִׁים.

קְחִי נָא, אָמְרָה, כָּאֵלֶּה לֹא תִּמְצְאִי בְּשׁוּם מָקוֹם.

נָטְלָה הַזְּקֵנָה אֶת הַצִּנְצֶנֶת, הָפְכָה בָּהּ בְּיָדֶיהָ וְהֶחְזִירָה לַמָּקוֹם. 

אֲנִי זְקוּקָה לִדְיוֹ, לֹא לְפֵרוֹת, אָמְרָה.

אֵיזֶה דְּיוֹ, אָדֹם אוֹ שָׁחֹר? שָׁאֲלָה הָרוֹכֶלֶת.

שָׁחֹר, אָמְרָה הַזְּקֵנָה.

שָׁחֹר אֵין, אָמְרָה הָרוֹכֶלֶת.

אָז אָדֹם, אָמְרָה הַזְּקֵנָה.

גַּם אָדֹם אֵין, אָמְרָה הָרוֹכֶלֶת וְשִׁרְבְּבָה שְׂפָתַיִם.

לְהִתְרָאוֹת, אָמְרָה הַזְּקֵנָה וְהָלְכָה.

הִנֵּה כְּבָר נִגְמַר הַשּׁוּק, וּדְיוֹ לֹא נִרְאָה בְּשׁוּם מָקוֹם.

יָצְאָה הַזְּקֵנָה מֵהַשּׁוּק וְהָלְכָה בִּרְחוֹב כָּלְשֶׁהוּ.

לְפֶתַע פִּתְאוֹם רָאֲתָה חֲמִשָּׁה-עָשָׂר חֲמוֹרִים הוֹלְכִים זֶה אַחַר זֶה בְּצַעַד אִטִּי. עַל הַחֲמוֹר הַקִּדְמִי הָיָה רְכוּב אָדָם אוֹחֵז בְּיָדוֹ דֶּגֶל עֲנָקִי. גַּם עַל הַחֲמוֹרִים הָאֲחֵרִים הָיוּ יְשׁוּבִים אֲנָשִׁים, וְגַם הֵם אָחֲזוּ שְׁלָטִים בִּידֵיהֶם.

מָה פֵּשֶׁר הַדָּבָר? חָשְׁבָה הַזְּקֵנָה, אֶפְשָׁר שֶׁעַכְשָׁו מִשְׁתַּמְּשִׁים בַּחֲמוֹרִים כְּמוֹ בְּחַשְׁמַלִּיּוֹת.

הַי! צָעֲקָה לָאִישׁ שֶׁיָּשַׁב עַל הַחֲמוֹר הַקִּדְמִי. חַכֵּה רֶגַע. תַּגִּיד, הֵיכָן מוֹכְרִים דְּיוֹ?

אֲבָל הָאָדָם עַל הַחֲמוֹר לֹא שָׁמַע כְּפִי הַנִּרְאֶה אֶת דִּבְרֵי הַזְּקֵנָה וְהֵרִים צִנּוֹר כָּלְשֶׁהוּ, צַר מִצַּד אֶחָד וּמִתְרַחֵב לְצוּרַת פַּעֲמוֹן בַּצַּד הַשֵּׁנִי. אֶת הַצַּד הַצַּר הִצְמִיד לְפִיו וּלְפֶתַע פִּתְאוֹם צָעַק הַיְשֵׁר לְתוֹךְ פָּנֶיהָ שֶׁל הַזְּקֵנָה בְּקוֹל כֹּה רָם, שֶׁהָיָה אֶפְשָׁר לְשָׁמְעוֹ בְּמֶרְחָק שָׂבֵעַ וֶרְסְטָאוֹת:

מַהֲרוּ לִרְאוֹת אֶת הוֹפָעָתוֹ שֶׁל דוֹרוֹב

בַּקִּרְקָס הַלְּאֻמִּי! בַּקִּרְקָס!

אַרְיוֹת יָם – חֲבִיבֵי הַקָּהָל!

שָׁבוּעַ אַחֲרוֹן!

כַּרְטִיסִים בַּכְּנִיסָה!

מֵרֹב בֶּהָלָה שָׁמְטָה הַזְּקֵנָה אֶת מִטְרִיָּתָהּ. הִיא הֵרִימָה אֶת הַמִּטְרִיָּה, אֲבָל יָדֶיהָ רָעֲדוּ כָּל כָּךְ מֵרֹב פַּחַד עַד שֶׁהַמִּטְרִיָּה נָפְלָה שׁוּב.

הֵרִימָה הַזְּקֵנָה אֶת הַמִּטְרִיָּה, אָחֲזָה בָּהּ בְּחָזְקָה בְּיָדָהּ וּמַהֵר-מַהֵר חָשָׁה לְדַרְכָּהּ אֶל הַמִּדְרָכָה, פָּנְתָה מֵרְחוֹב אֶחָד לְשֵׁנִי וְיָצְאָה לִרְחוֹב שְׁלִישִׁי רָחָב וְרוֹעֵשׁ מְאוֹד. הָאֲנָשִׁים סְבִיבָהּ מִהֲרוּ לְאַנְשֶׁהוּ, וּבִכְבִישׁ הִתְגַּלְגְּלוּ מְכוֹנִיּוֹת וְחַשְׁמַלִּיּוֹת מַחְרִישׁוֹת אָזְנַיִם.

רָצְתָה הַזְּקֵנָה לַעֲבֹר לַצַּד הַשֵּׁנִי שֶׁל הַכְּבִישׁ, וּלְפֶתַע:

-טְרְרְרְרְ-אְרְרְרְרְ-אְרְרְ-רְרְרְרְ!- הִרְעִימָה מְכוֹנִית.

נָתְנָה לָהּ הַזְּקֵנָה לַעֲבֹר, פָּסְעָה אֶל הַכְּבִישׁ וּמִיָּד שָׁמְעָה אֶת הָעֶגְלוֹן צוֹעֵק:

הַי, הִזָּהֲרִי!

נָתְנָה לוֹ הַזְּקֵנָה לַעֲבֹר וּמִהֲרָה לָרוּץ לַצַּד הַשֵּׁנִי. רָצָה עַד אֶמְצַע הַכְּבִישׁ, וּפֹה:

דְגֵ'ן דְגֵ'ן, דִּינְג-דִּינְג-דִּינְג! שָׁעֲטָה הַחַשְׁמַלִּית.

סַבָּה הַזְּקֵנָה עַל עֲקֵבֶיהָ, אֲבָל מֵאֲחוֹרֶיהָ:

פְרְרְ-פְרְרְ-פְרְרְ-פְרְרְ! טִרְטֵר אוֹפַנּוֹעַ.

נִבְהֲלָה הַזְּקֵנָה פִּי כַּמָּה, אֲבָל לְמַרְבֵּה הַמַּזָּל נִמְצָא לוֹ אִישׁ טוֹב לֵב, תָּפַס אֶת יָדָהּ וְאָמַר:

מָה אִתָּךְ, כְּאִלּוּ נָפַלְתְּ מֵהַיָּרֵחַ! הֲרֵי יָכְלוּ לִדְרֹס אוֹתָךְ, וּמָשַׁךְ אוֹתָהּ לַצַּד הַשֵּׁנִי.

הִסְדִּירָה הַזְּקֵנָה אֶת נְשִׁימָתָהּ וְרָצְתָה לִשְׁאֹל אֶת הָאִישׁ טוֹב הַלֵּב עַל הַדְּיוֹ. הִפְנְתָה אֶת רֹאשָׁה, אֲבָל הוּא הִתְנַדֵּף כְּעָשָׁן.

הָלְכָה הַזְּקֵנָה הָלְאָה, נִשְׁעֶנֶת עַל הַמִּטְרִיָּה וּמַבִּיטָה לְכָל עֵבֶר, אוּלַי תִּרְאֶה הֵיכָן מוֹכְרִים דְּיוֹ.

וְהִנֵּה הָלַךְ לִקְרָאתָהּ זָקֵן עִם מַקֵּל, מַרְאֵהוּ יָשִׁישׁ וּשְׂעָרוֹ שֵׂיבָה.

נִגְּשָׁה אֵלָיו הַזְּקֵנָה וְאָמְרָה:

רוֹאִים שֶׁאַתָּה אָדָם לְמוּד נִסָּיוֹן, אוּלַי אַתָּה יוֹדֵעַ הֵיכָן מוֹכְרִים דְּיוֹ?

נֶעֱצַר הַזָּקֵן, הֵרִים אֶת רֹאשׁוֹ, הֵנִיעַ-הֵנִיעַ אֶת הַקְּמָטִים שֶׁעַל פָּנָיו וְשָׁקַע בְּהִרְהוּרִים. הוּא עָמַד בִּמְקוֹמוֹ רֶגַע קָט, תָּחַב אֶת יָדוֹ לְכִיסוֹ וְהוֹצִיא נַרְתִּיק, נְיַר גִּלְגּוּל וּקְנֵה עִשּׁוּן. הוּא גִּלְגֵּל לוֹ בְּאִטִּיּוּת סִיגַרְיָה, הִכְנִיס אוֹתָהּ אֶל תּוֹךְ קְנֵה הָעִשּׁוּן, הֶחְזִיר אֶת הַנַּרְתִּיק וְהַנְּיָר לִמְקוֹמָם וְהוֹצִיא גַּפְרוּרִים. לְאַחַר מִכֵּן הִדְלִיק אֶת הַסִּיגַרְיָה, הִכְנִיס אֶת הַגַּפְרוּרִים וּמִלְמֵל בְּפֶה חֲסַר שִׁנַּיִם:

שְׁיּוֹ נִמְשָשׁ בַּחֲנוּשׁ.

הַזְּקֵנָה לֹא הֵבִינָה דָּבָר, וְהַזָּקֵן הִמְשִׁיךְ הָלְאָה.

שָׁקְעָה הַזְּקֵנָה בְּמַחְשָׁבוֹת. לָמָּה זֶה אַף אֶחָד לֹא מְסֻגָּל לוֹמַר שׁוּם דָּבָר בָּרוּר עַל דְּיוֹ? שֶׁמָּא לֹא שָׁמְעוּ עַל דְּיוֹ מֵעוֹלָם? הֲיִתָּכֵן?

הֶחְלִיטָה הַזְּקֵנָה לְהִכָּנֵס לְאַחַת הַחֲנוּיוֹת וְלִשְׁאֹל עַל דְּיוֹ. שָׁם וַדַּאי יוֹדְעִים.

וְהִנֵּה בְּדִיּוּק רָאֲתָה חֲנוּת בְּקִרְבַת מָקוֹם, חַלּוֹנוֹתֶיהָ עֲנָקִיִּים, גָּדְלָם כְּקִיר שָׁלֵם וּבָהֶם סְפָרִים לָרֹב.

הִנֵּה, חָשְׁבָה הַזְּקֵנָה, לְכָאן אֶכָּנֵס. אִם מֻנָּחִים כָּאן סְפָרִים, וַדַּאי יֵשׁ כָּאן דְּיוֹ. הֲרֵי אֶת הַסְּפָרִים וַדַּאי כּוֹתְבִים בִּדְיוֹ. נִגְּשָׁה אֶל דַּלְתוֹת הַזְּכוּכִית הַמּוּזָרוֹת. דָּחֲפָה אוֹתָן, וְהִנֵּה דָּחַף דְּבַר-מָה אֶת הַזְּקֵנָה עַצְמָהּ מֵאָחוֹר.

הִסְתּוֹבְבָה הַזְּקֵנָה וְרָאֲתָה שֶׁדֶּלֶת זְכוּכִית נוֹסֶפֶת מִתְקַדֶּמֶת לְעֶבְרָהּ. הַזְּקֵנָה נָעָה לְפָנִים, וְהַדֶּלֶת אַחֲרֶיהָ. הַכֹּל סְבִיבָה הָיָה עֲשׂוּי זְכוּכִית וְהַכֹּל הִסְתּוֹבֵב. הִסְתַּחְרֵר רֹאשָׁהּ שֶׁל הַזְּקֵנָה, הִיא הוֹלֶכֶת וְאֵין הִיא יוֹדַעַת לְאָן. סְבִיבָהּ הַכֹּל דְּלָתוֹת-דְּלָתוֹת, וְהֵן כֻּלָּן מִסְתַּחְרְרוֹת וְדוֹחֲפוֹת אֶת הַזְּקֵנָה לְפָנִים. דִּשְׁדְּשָׁה, דִּשְׁדְּשָׁה הַזְּקֵנָה סְבִיב דְּבַר-מָה, בְּקשִׁי נֶחְלְצָה, מַזָּל שֶׁנִּשְׁאֲרָה בַּחַיִּים.

הִבִּיטָה הַזְּקֵנָה: שָׁעוֹן גָּדוֹל עָמַד מִלְּפָנִים וּמַדְרֵגוֹת הוֹבִילוּ לְמַעְלָה.

לְיַד הַשָּׁעוֹן עָמַד אִישׁ.

נִגְּשָׁה אֵלָיו הַזְּקֵנָה וְאָמְרָה:

אֵיפֹה אוּכַל לְבָרֵר עַל דְּיוֹ?

הַהוּא אַף לֹא הִפְנָה לְעֶבְרָהּ אֶת רֹאשׁוֹ, אַךְ סִמֵּן בְּיָדוֹ אֶל אֵיזוֹ דֶּלֶת קְטַנָּה מְרֻשֶּׁתֶת. פָּתְחָה הַזְּקֵנָה אֶת הַדֶּלֶת וְנִכְנְסָה בָּהּ. וְהִנֵּה לְפָנֶיהָ חַדְרוֹן זַעֲרוּרִי מַמָּשׁ, לֹא גָּדוֹל מֵאָרוֹן, וּבַחַדְרוֹן אִישׁ. מִיָּד רָצְתָה לִשְׁאֹל אוֹתוֹ עַל הַדְּיוֹ.

אַךְ לְפֶתַע פִּתְאוֹם: "דִּינְג! דְּגֵ'ן!", וְהָרִצְפָּה הֵחֵלָּה לְהִתְרוֹמֵם.

עָמְדָה הַזְּקֵנָה, אֵינָהּ מְעִזָּה לָזוּז, וּבֶחָזֶה שֶׁלָּהּ הָיָה נִדְמֶה שֶׁהֵחֵלָּה לִצְמֹחַ אֶבֶן. הִיא עָמְדָה, אֵינָהּ מַצְלִיחָה לִנְשֹׁם. מִבַּעַד לַדֶּלֶת הִבְזִיקוּ יָדַיִם, רַגְלַיִם וְרָאשִׁים, וְרַעַשׁ הָיָה סָבִיב כְּשֶׁל מְכוֹנַת תְּפִירָה. אַחַר כָּךְ פָּסַק הָרַעַשׁ, וְנִהְיָה קַל יוֹתֵר לִנְשֹׁם.

מִישֶׁהוּ פָּתַח אֶת הַדֶּלֶת וְאָמַר:

הִנֵּה, בְּבַקָּשָׁה, הִגַּעְנוּ, קוֹמָה שִׁשִּׁית, אֵין גָּבוֹהַּ מִזֶּה.

הַזְּקֵנָה, מַמָּשׁ כְּמוֹ בַּחֲלוֹם, פָּסְעָה לְאַנְשֶׁהוּ, לְאָן שֶׁהֶרְאוּ לָהּ, וְהַדֶּלֶת שֶׁמֵּאֲחוֹרֶיהָ נִסְגְּרָה, וְהַחַדְרוֹן-אָרוֹן שׁוּב נָסַע לְמַטָּה.

עָמְדָה הַזְּקֵנָה עַל גֶּרֶם מַדְרֵגוֹת, הַמִּטְרִיָּה בְּיָדָהּ, סְבִיבָהּ אֲנָשִׁים הוֹלְכִים וְטוֹרְקִים דְּלָתוֹת, וְלֹא הִצְלִיחָה לְהַסְדִּיר אֶת נְשִׁימָתָהּ.

עָמְדָה לָהּ כָּכָה הַזְּקֵנָה, הִבִּיטָה בַּנַּעֲשֶׂה סְבִיבָהּ וְנִכְנְסָה בְּאֵיזוֹ דֶּלֶת.

מָצְאָה הַזְּקֵנָה אֶת עַצְמָהּ בְּחֶדֶר גָּדוֹל וּמוּאָר. בַּחֶדֶר הָיוּ שֻׁלְחָנוֹת, וְלַשֻּׁלְחָנוֹת יָֹשְׁבוּ אֲנָשִׁים, אֲחָדִים טוֹמְנִים אֶת אַפָּם בִּנְיָר, כּוֹתְבִים דְּבַר-מָה, וַאֲחֵרִים מַקִּישִׁים עַל  מְכוֹנוֹת כְּתִיבָה.

הֲרֵי זֶה שָׁאוֹן שֶׁל נַפָּחִיָּה, אִם כִּי נַפָּחִיַּת צַעֲצוּעַ.

מִיָּמִין לְיַד הַקִּיר נִצְּבָה סַפָּה, וְעַל הַסַּפָּה יָשְׁבוּ אִישׁ עָבֶה וְאִישׁ דַּק. הֶעָבֶה סִפֵּר דְּבַר-מָה לַדַּק וְחִכֵּךְ אֶת יָדָיו זוֹ בָּזוֹ, וְהַדַּק נִרְכַּן כֻּלּוֹ, מַבִּיט בֶּעָבֶה מִבַּעַד לְמִשְׁקָפַיִם בְּהִירֵי מִסְגֶּרֶת וְתוֹךְ כְּדֵי כָּךְ שׂוֹרֵךְ אֶת שְׂרוֹכֵי מַגָּפָיו.

כֵּן, אָמַר הֶעָבֶה, כָּתַבְתִּי סִפּוּר עַל יֶלֶד שֶׁבָּלַע צְפַרְדֵּעַ. סִפּוּר מְעַנְיֵן מְאוֹד.

וַאֲנִי לֹא מַצְלִיחַ כְּלָל לְהַמְצִיא מַשֶּׁהוּ לִכְתֹּב עָלָיו, אָמַר הַדַּק וְהִשְׁחִיל אֶת הַשְּׂרוֹךְ דֶּרֶךְ הַחֹר.

הַסִּפּוּר שֶׁלִּי מְעַנְיֵן מְאוֹד, אָמַר הָאִישׁ הֶעָבֶה. הַיֶּלֶד הַזֶּה בָּא הַבַּיְתָה, אָבִיו שׁוֹאֵל אוֹתוֹ הֵיכָן הָיָה, וְהַצְּפַרְדֵּעַ עוֹנָה מִבִּטְנָהּ: "קְוָּה-קְוָּה!", אוֹ שֶׁבְּבֵית הַסֵּפֶר הַמּוֹרֶה שׁוֹאֵל אֶת הַיֶּלֶד, "אֵיךְ אוֹמְרִים בְּגֶרְמָנִית בֹּקֶר טוֹב?", וְהַצְּפַרְדֵּעַ עוֹנָה: "קְוָּה-קְוָּה!". הַמּוֹרֶה מְגַדֵּף, וְהַצְּפַרְדֵּעַ: "קְוָּה-קְוָּה-קְוָּה!". כָּזֶה סִפּוּר מַצְחִיק, אָמַר בַּעַל הַגּוּף וְחִכֵּךְ אֶת יָדָיו זוֹ בָּזוֹ.

גַּם אַתְּ כָּתַבְתְּ מַשֶּׁהוּ? פָּנָה אֶל הַזְּקֵנָה.

לֹא, אָמְרָה הַזְּקֵנָה, נִגְמַר לִי כָּל הַדְּיוֹ. הָיְתָה לִי צִנְצֶנֶת, נִשְׁאֲרָה מֵהַבֵּן, וְהִנֵּה כָּעֵת נִגְמְרָה.

מָה, גַּם הַבֵּן שֶׁלָּךְ כּוֹתֵב? שָׁאַל בַּעַל הַגּוּף.

לֹא, אָמְרָה הַזְּקֵנָה, הוּא יַעֲרָן. אֲבָל הוּא לֹא גָּר כָּאן. פַּעַם הָיִיתִי לוֹקַחַת דְּיוֹ מִבַּעֲלִי, וְעַכְשָׁו בַּעֲלִי נִפְטַר וְנוֹתַרְתִּי לְבַד. אוּלַי בְּמִקְרֶה אוּכַל לִקְנוֹת כָּאן אֶצְלְכֶם דְּיוֹ? שָׁאֲלָה.

הָאִישׁ הַדַּק שָׂרַךְ אֶת מַגָּפוֹ וְהִבִּיט בַּזְּקֵנָה מִבַּעַד לְמִשְׁקָפָיו .

אֵיזֶה דְּיוֹ? שָׁאַל בִּפְלִיאָה.

דְּיוֹ לִכְתִיבָה, הִסְבִּירָה הַזְּקֵנָה.

וַהֲרֵי פֹּה לֹא מוֹכְרִים דְּיוֹ, אָמַר הָאִישׁ הֶעָבֶה וְהִפְסִיק לְחַכֵּךְ אֶת יָדָיו זוֹ בָּזוֹ.

אֵיךְ הִגַּעְתְּ לְכָאן? שָׁאַל הַדַּק וְקָם מֵהַסַּפָּה.

נָסַעְתִּי בְּתוֹךְ הָאָרוֹן, אָמְרָה הַזְּקֵנָה.

בְּאֵיזֶה אָרוֹן? שָׁאֲלוּ הֶעָבֶה וְהַדַּק פֶּה אֶחָד.

בַּזֶּה שֶׁעוֹלֶה וְיוֹרֵד אֶצְלְכֶם בַּמַּדְרֵגוֹת, אָמְרָה הַזְּקֵנָה.

אָה, בַּמַּעֲלִית! הִצְטַחֵק הַדַּק וְהִתְיַשֵּׁב שׁוּב עַל הַסַּפָּה מִשּׁוּם שֶׁכָּעֵת נִפְרַם לוֹ שְׂרוֹךְ בַּמַּגָּף הַשֵּׁנִי.

וּלְשֵׁם מָה בָּאת לְכָאן? שָׁאַל אֶת הַזְּקֵנָה הָאִישׁ הֶעָבֶה.

לֹא הִצְלַחְתִּי לִמְצֹא דְּיוֹ בְּשׁוּם מָקוֹם, עָנְתָה. כָּל מִי שֶׁשָּׁאַלְתִּי לֹא יָדַע. וְהִנֵּה אֲנִי רוֹאָה שֶׁכָּאן מֻנָּחִים סְפָרִים, אָז נִכְנַסְתִּי לְכָאן. הֲרֵי הַסְּפָרִים נִכְתָּבִים בִּדְיוֹ!

חָה-חָה-חָה, צָחַק הָאִישׁ הֶעָבֶה. מַמָּשׁ כְּאִלּוּ נָפַלְתְּ לָאָרֶץ מֵהַיָּרֵחַ!

הַי, תַּקְשִׁיב! קָפַץ פִּתְאוֹם הַדַּק מֵהַסַּפָּה. אֶת מַגָּפָיו לֹא שָׂרַךְ בְּסוֹפוֹ שֶׁל דָּבָר, וְהַשְּׂרוֹכִים הִשְׂתָּרְכוּ עַל הָרִצְפָּה. תַּקְשִׁיב, הוּא אָמַר לֶעָבֶה, זֶה מָה שֶׁאֶכְתֹּב, עַל זְקֵנָה שֶׁקָּנְתָה דְּיוֹ.

נָכוֹן, אָמַר הָאִישׁ הֶעָבֶה וְחִכֵּךְ אֶת יָדָיו זוֹ בָּזוֹ.

הָאִישׁ הַדַּק הֵסִיר אֶת מִשְׁקָפָיו, נָשַׁף עַל הַזְּגוּגִית וְנִקָּה אוֹתָהּ בְּמִמְחָטָה.

אַחַר כָּךְ הִרְכִּיב אוֹתָם שׁוּב וְאָמַר לַזְּקֵנָה:

סַפְּרִי לָנוּ כֵּיצַד קָנִית דְּיוֹ, וַאֲנַחְנוּ נִכְתֹּב עָלַיִךְ סֵפֶר וְנִתֵּן לָךְ דְּיוֹ.

חָשְׁבָה הַזְּקֵנָה וְהִסְכִּימָה.

וְאָכֵן, הָאִישׁ הַדַּק כָּתַב סֵפֶר:

עֲלִילוֹת הַזְּקֵנָה שֶׁקָּנְתָה דְּיוֹ.


*איור: טליה בר

The Short Story Project © | Ilamor LTD 2017

Lovingly crafted by Oddity&Rfesty